La geografia degli Stati Uniti alla vigilia della guerra civile

La geografia degli Stati Uniti alla vigilia della guerra civile

Alla vigilia del Guerra civile, il stati Uniti formare un paese molto grande, che presto sarebbe diventato un vasto campo di battaglia. La geografia fisica del paese condizionerebbe da vicino la conduzione delle operazioni militari e le strategie dei due campi. Lo stesso varrebbe per la sua popolazione, così come per la sua geografia economica, a cominciare dalla distribuzione delle risorse e dalle reti di comunicazione.

Geografia fisica

Nel 1860, gli Stati Uniti d'America si estendevano su un'area leggermente maggiore di 8 milioni di chilometri quadrati, che occupa una parte significativa del continente nordamericano e si estende da costa a costa. Le sue principali caratteristiche fisiche sono due catene montuose (gli Appalachi e le Montagne Rocciose), tra le quali si estende il bacino del fiume Mississippi, e le regioni costiere con paesaggi variegati, per circa 4.500 chilometri da est a ovest e 2.500 chilometri da nord a sud.

La faccia delle costole L'oceano Atlantico, compreso il Golfo del Messico e l'Oceano Pacifico. Dal roccioso al nord della costa atlantica, diventano gradualmente più basse e sabbiose man mano che si scende verso sud, per poi diventare paludose, specialmente intorno al Golfo del Messico. Nel complesso, la costa del Pacifico è piuttosto rocciosa.

Il Monti Appalachi si estendono per oltre 2.400 km, originando nel sud-est del paese e poi estendendosi in Canada. Sebbene culminino a soli 2.037 metri sul Monte Mitchell (North Carolina), si tratta di montagne ancora relativamente giovani e scoscese che rappresentano un vero ostacolo. La maggior parte delle valli corre da nord a sud, e poche consentono un facile passaggio ad ovest. Ricorderemo principalmente il " Cumberland Gap », Collegando le valli dei fiumi Cumberland e Tennessee, sul lato ovest, a quelle dei fiumi Roanoke e James, costieri; e, nello Stato di New York, la "Mohawk Threshold", che fornisce l'accesso ai Grandi Laghi, e la Valle dell'Hudson, che conduce al Quebec.

La pianura alluvionale di Mississippi è delimitata a nord dai Grandi Laghi, che alimentano il fiume San Lorenzo e segnano il confine con il Canada. In direzione sud, l'altitudine diminuisce man mano che il Mississippi e i suoi innumerevoli affluenti e sub-affluenti si dispiegano, Ohio, Missouri, Arkansas o Red River per citarne solo i più importanti. Incontrollati, questi fiumi alimentano molte paludi. Le uniche morfologie degne di nota sono le montagne Ouachita e Ozark, che raggiungono un picco a 850 me si trovano a cavallo tra Arkansas, Oklahoma e Missouri. Verso ovest, invece, la pianura sale gradualmente ai piedi del montagne Rocciose.

Questi ultimi sono infatti solo una parte dell'immensa catena montuosa che attraversa tutto il continente americano da nord a sud. Molto più alti degli Appalachi, si aggiungono alla misura poiché misurano in luoghi larghi quasi 1.500 km, il che li rende un ostacolo molto più formidabile. Andando verso ovest, le catene montuose lasciano il posto ad altipiani attraversati da canyon (il più famoso dei quali è quello del Colorado) e bacini (intorno al Great Salt Lake o allo Snake River) più o meno aridi. .

Questi sono delimitati a ovest da due catene montuose contigue, la Cascade e la Sierra Nevada. È proprio in quest'ultima, la California, che si trova il punto più alto degli Stati Uniti: Mount Whitney, 4.421 metri. Strette pianure (la più grande è quella della California) si intersecano tra queste montagne e una serie di catene costiere che si tuffano, più o meno ripidamente, l'oceano Pacifico.

Clima e vegetazione

Un paese così vasto ha ovviamente una grande varietà di climi. Come tutte le facciate orientali dei continenti nell'emisfero settentrionale, la costa atlantica sperimenta un clima contrastante, con estati spesso molto calde e inverni generalmente gelidi, in gran parte influenzati dalla Corrente del Labrador, le cui acque fredde provengono dall'Artico. Lo stesso contrasto si riscontra nel clima, di influenza continentale, dell'interno.

Duro negli Appalachi, il clima diventa gradualmente più mite man mano che ci si sposta a sud, fino a diventare subtropicale - caldo e umido - intorno al Golfo del Messico. In combinazione con le paludi della bassa valle del Mississippi e delle regioni costiere, questo clima debilitante consente la proliferazione di zanzare che trasportano malattie tropicali : febbre dengue, malaria e la temuta febbre gialla. Tanti fattori che avrebbero messo a dura prova le organizzazioni dei soldati del nord, che non erano abituate a tali condizioni.

Man mano che ci si sposta verso le Montagne Rocciose, il clima si secca gradualmente con l'aumentare dell'elevazione e le fertili terre del bacino del Mississippi lasciano il posto a steppe erbose. Boscose a nord, le Montagne Rocciose sono più aride a sud. Lungo la costa occidentale, il clima è più mite: mediterraneo in California, temperato e umido nel nord-ovest. Tra i due, aree desertiche : Infatti, le alte montagne della Sierra Nevada bloccano le formazioni nuvolose, impedendo loro di portare la loro umidità nel Great Basin o nella Valle della Morte.

Nel 1860 il paese era ancora molto boscoso: boschi di latifoglie e conifere, spesso accompagnati da un fitto sottobosco, saranno teatro di una parte significativa delle battaglie a venire. Anche le regioni agricole bonificate conservano un tessuto forestale significativo. Come si vede, i combattenti non avranno vita facile: quelli in servizio sulla costa orientale saranno condannati a tremare di freddo in inverno e soffocare con il caldo in estate (in divisa di lana, qualunque sia la stagione) ; quanto a chi combatterà al Sud, non starà meglio con un clima umido e antigenico.

Organizzazione territoriale

Stato federale, Stati Uniti, al momento in cui Abraham Lincoln fu eletto presidente, 33 stati federati, che hanno ampie prerogative in materia di sovranità. Ognuna di esse varia in termini di dimensioni ed è divisa in contee, tranne che in Louisiana, dove queste suddivisioni sono chiamate parrocchie. Il resto del paese è composto da 5 territori organizzati, con governo locale nominato a livello federale, e il Distretto di Columbia, dove si trova la capitale, Washington. Questo distretto, insieme ad altri due territori non organizzati, è amministrato direttamente dal governo federale.

A quel tempo, "Est" significava i territori a est degli Appalachi. "L'Occidente" corrispondeva alle aree comprese tra queste montagne e il fiume Mississippi; a ovest di quest'ultimo si trova il "selvaggio West". Il "Sud", da parte sua, designa essenzialmente gli stati in cui schiavitù è praticato, al contrario di quelli del "Nord", dove è vietato.

Possiamo distinguere diverse grandi regioni. Prima il Nuova Inghilterra, che comprende Maine, New Hampshire, Vermont, Massachusetts, Rhode Island e Connecticut. È in un certo senso la "vecchia" America, quella con la più antica colonizzazione, soprattutto intorno alla sua grande metropoli, Boston.

Il cuore del paese è una regione a volte chiamata "Centro" all'epoca e che comprende lo Stato di New York, New Jersey, Pennsylvania, Delaware, Maryland e il Distretto di Columbia: gli stati più popolosi e i più industrializzati, che hanno già città molto grandi come New York, Philadelphia e Baltimora.

Il Midwest corrisponde alle fertili terre situate a nord del bacino del Mississippi e sulle rive dei Grandi Laghi: Ohio, Indiana, Illinois, Iowa, Minnesota, Wisconsin e Michigan. Hanno sperimentato un rapido sviluppo dall'inizio del secolo, accelerato dall'avvento della ferrovia e dallo sviluppo della navigazione sui Grandi Laghi. Città come Chicago, Detroit o Cincinnati stanno iniziando ad acquisire importanza.

Il " Alto sud » (Alto sud) designa gli stati schiavi che sono più in contatto con il Nord, svolgendo una sorta di ruolo cuscinetto. Troviamo Missouri, Kentucky, Virginia, North Carolina, Tennessee e Arkansas. Meno urbanizzati, questi stati hanno Saint-Louis, Memphis, Louisville e Richmond come loro principali agglomerati.

Il " Vecchio Sud » (Basso sud) si riferisce agli stati in cui la cultura e le tradizioni meridionali sono più radicate. Questi sono principalmente quelli che si affacciano sul Golfo del Messico: Texas, Louisiana, Mississippi, Alabama, Florida, più Georgia e Carolina del Sud. Grandi porti come Charleston, Mobile e ovviamente New Orleans, di gran lunga la più grande città del sud, fungono da metropoli.

Con le sue grandi distese vuote, il lontano ovest offre un volto molto diverso, con i suoi cinque territori: Kansas, Nebraska, New Mexico, Utah e Washington. Il Kansas sarà integrato nell'Unione, come stato, il 28 febbraio 1861. Questa integrazione sarà accompagnata da una riorganizzazione dei territori, appena prima dello scoppio delle ostilità: il Colorado sarà creato dalle regioni prese in prestito dai cinque territori precedenti, l'estremità occidentale dello Utah diventerà il Nevada e il Nebraska settentrionale formerà il vasto territorio del Dakota. Diversi altri cambiamenti si verificheranno durante la guerra civile.

Si noterà che due territori rimangono disorganizzati. Nessuno di loro ha ufficialmente un nome. Il primo, nel Minnesota occidentale, è popolato principalmente da Sioux. Quanto al secondo, ad ovest dell'Arkansas, corrisponde all'attuale Oklahoma, ed è destinato ad accogliere le popolazioni amerindie gradualmente deportate sempre più a ovest dalla colonizzazione europea. Questo " territorio indiano A loro è riservato e sono liberi di viverci secondo le loro leggi, purché non abbandonino le aree, spesso confinate, che sono state loro assegnate.

Infine, la costa del Pacifico aveva allora solo due stati, California e Oregon. Il secondo, di recente creazione, è ancora embrionale, ma il primo è in pieno sviluppo seguendo il famoso " Gold Rush Dal 1848 al 1849. Le città fondate dagli spagnoli, in questo territorio recentemente strappato al Messico, si svilupparono rapidamente, in particolare Los Angeles, Sacramento e, soprattutto, San Francisco.

Geografia umana

Negli Stati Uniti, ogni dieci anni viene effettuato un censimento e l'ultimo risale al 1860. Ha una popolazione di circa 31,5 milioni di abitanti, un aumento di oltre un terzo rispetto a quello del 1850. La causa principale di questo aumento è l'immigrazione particolarmente dinamica. All'epoca non c'erano quote o restrizioni di alcun tipo all'ingresso negli Stati Uniti. I migranti provengono principalmente dall'Europa occidentale: isole britanniche, Germania e, in misura minore, Scandinavia. Gli irlandesi, cacciati dalla loro isola dalla carestia che vi imperversò nel decennio precedente, sono particolarmente numerosi.


La popolazione è distribuita in modo molto diseguale sul territorio: quasi L'85% della popolazione vive a est del Mississippi. Il selvaggio West è quasi vuoto: insieme i territori contano 220.000 abitanti, mentre la California e l'Oregon sulla costa occidentale ne contano poco più di 400.000. Anche la popolazione è molto squilibrata e la maggior parte dei coloni del Far West sono uomini adulti.

Anche a est del Mississippi, la distribuzione della popolazione è molto disomogenea. La maggior parte della popolazione è concentrata nel nord e ancora di più nel nord-est, con lo Stato di New York che è il più popoloso con quasi 3,9 milioni di persone. Gli stati schiavisti nel loro insieme sono costituiti da 12,3 milioni di abitanti, inclusi 4 milioni di schiavi; ma la maggior parte di questi sono concentrati nel Vecchio Sud. Gli 11 stati che si separeranno formalmente durante la guerra hanno una popolazione totale di soli 9,1 milioni, inclusi 5,4 milioni di bianchi. La Confederazione ne soffrirà molto disparità demografica, e dovrà ricorrere molto presto a misure estreme - la coscrizione sistematica - per dotare i suoi eserciti di uomini e per affrontare la superiorità numerica settentrionale.

Oltre ai quattro milioni di schiavi, ci sono circa mezzo milione di neri liberi, metà vivono al nord e metà al sud. Se questi afroamericani hanno la fortuna di non essere considerati beni mobili, a differenza di coloro che sono ridotti in schiavitù, viene loro negato lo status di cittadinanza e non hanno diritto di voto né di portare armi. . Altro minoranza, Nativo americano. Il censimento conta solo quelli che si dicono "civili", cioè quelli con uno stile di vita sedentario. Sono poco più di 100.000; quasi due terzi vivono nel "territorio indiano". Gli altri sono solo soggetti a stime e sarebbero compresi tra 200 e 300.000.

Quindi la maggioranza " VESPA » (bianco, anglosassone, protestante) rappresentano la cultura dominante nel paese. Esistono tuttavia notevoli differenze tra Nord e Sud, in gran parte legate al diverso funzionamento economico di queste regioni. Il recente e massiccio arrivo di immigrati irlandesi, inoltre, ha notevolmente rafforzato la minoranza cattolica. L'altra comunità religiosa degna di nota è quella dei mormoni, perseguitati per le loro tendenze allora settarie e per le loro tendenze indipendentiste. Alla fine andarono in esilio nel territorio dello Utah, dove nel 1860 formarono la maggioranza dei 40.000 abitanti.

Economia

Sebbene gli Stati Uniti nel 1860 si trovassero a un livello di sviluppo avanzato vicino a quello dell'Europa, il disparità economiche interni sono importanti. Pertanto, i terreni agricoli sono estesi e fertili, ma non tutti consentono di coltivare le stesse colture. Al Nord dominano i cereali: principalmente frumento, mais e segale. Il Midwest è, come tale, particolarmente fertile e svolge il ruolo di granaio del paese.

Il Sud, invece, è specializzato in colture ad alto valore aggiunto che il suo clima più caldo consente: canna da zucchero (intorno al Golfo del Messico), tabacco (nell'Alto Sud) e soprattutto cotone. Esportato massicciamente in Europa, dove riforniva le filature nate dalla rivoluzione industriale, il cotone del sud rappresentava il 60% del mezzo miliardo di dollari che le esportazioni americane portavano allora.

Questa ricchezza è alla base del sistema economico meridionale: queste culture richiedono un lavoro intenso e molto doloroso, per il quale un lavoro di schiavi era allora considerato il più adatto e il più redditizio. Solo una minoranza beneficia direttamente della coltivazione del cotone: noi contiamo solo 350.000 proprietari di schiavi, sfruttando generalmente piantagioni più o meno grandi. Il piccolo contadino bianco, da parte sua, si accontenta di sopravvivere del consumo delle fioriere.

Anche il settore è distribuito in modo molto disomogeneo e si concentra principalmente nel Nord. Ricca di carbone e ferro, la Pennsylvania fornisce fabbriche sulla costa nord-orientale, ma anche nel Midwest. L'industrializzazione generò importanti cambiamenti sociali, e gli agricoltori più o meno prosperi del Nord ora si confrontano con un'intera classe operaia, spesso composta da immigrati recenti, e ridotta a condizioni di vita a volte quasi miserabili come quelle degli schiavi neri del Sud.

Quest'ultimo è poco industrializzato, per ragioni culturali (agrarianesimo, ostilità al capitalismo) oltre che pratiche: il Sud è povero di minerali, e poco carbone si trova tranne che in Virginia, e un po 'di ferro in Alabama. I principali bacini industriali meridionali si trovano in questi due stati (intorno a Richmond e Birmingham) e nella Georgia settentrionale (Atlanta), e sono ancora piuttosto modesti rispetto alle grandi città industriali del Nord.

L'economia del selvaggio West è ben diversa, viste poi le sue peculiarità. Fatta eccezione per la fertile valle della California, l'agricoltura si basa principalmente su allevamento estensivo. L'industria è inesistente lì, tranne che sulla costa californiana, principalmente a San Francisco. Se il potenziale minerario è importante, difficilmente si sviluppa per mancanza di trasporti adeguati, e l'attività mineraria è limitata ai metalli preziosi - oro e argento - sempre soprattutto in California e nel futuro Nevada.

Queste disparità regionali costituivano un fattore decisivo quanto all'esito della guerra civile. In effetti, la vittoria del nord doveva molto alla sua industria e alla sua capacità di mobilitarla a lungo termine. Al contrario, il Sud dipendeva dalle sue esportazioni di cotone per importare in cambio i manufatti di cui aveva bisogno per continuare la lotta, nonostante i suoi sforzi tardivi e limitati per costruire un'industria degna di questo nome.

Trasporti e comunicazioni

In questo gioco, anche le reti di trasporto e le vie di comunicazione hanno svolto un ruolo preponderante. Il rete stradale è piuttosto fitta e comprende numerose strade sterrate, spesso a pedaggio (che ne garantisce lo sviluppo su fondi privati), lungo la costa orientale. La densità della rete stradale rimane legata a quella della popolazione e naturalmente le strade diventano più rare man mano che ci si sposta verso ovest. Sono inesistenti nel Far West, dove solo pochi sentieri accidentati, difficili e mappati di recente consentono di raggiungere la costa del Pacifico - è nel complesso più facile e veloce arrivare in barca in Nicaragua, da attraversare l'America centrale lì, quindi prendere la barca per tornare in California.

Nonostante la sua qualità, la rete stradale degli Stati Uniti si rivelerebbe inadatta a far fronte, da sola, alle esigenze logistiche della guerra moderna. Fornire agli eserciti cibo e munizioni, ma anche spostarli su lunghe distanze, metterebbe in luce la nuova importanza strategica di un mezzo di trasporto ancora relativamente nuovo, la ferrovia. Questo si sviluppò considerevolmente negli anni Trenta dell'Ottocento, specialmente nel Nord, dove era essenziale per l'espansione dell'industria.

Nel 1860, il Nord aveva così "una rete ferroviaria molto estesa, sebbene la mancanza di standardizzazione (non tutte le aziende utilizzano lo stesso indicatore) a volte si rivelerebbe problematica. Lo stesso non era vero nel Sud, dove la ferrovia non era considerata necessaria per l'economia e serviva le aree meno densamente popolate. Questa si sarebbe rivelata una piaga per i Confederati, il cui trasporto di truppe e rifornimenti dipenderebbe da poche, disparate e vulnerabili linee.

I binari della ferrovia sono scarsi a ovest del Mississippi e le linee transcontinentali esistono ancora come disegni appena abbozzati. Gli Appalachi sono un altro grande ostacolo: solo quattro linee consentono di attraversarli in treno per raggiungere il Midwest. Il controllo di uno di loro, la Baltimora e l'Ohio, si sarebbe rivelato cruciale all'inizio della guerra; e durante tutto il conflitto, in generale, i belligeranti si scontrarono spesso controllo dei binari ferroviari.

Sarà lo stesso per le vie navigabili interne. Canali e fiumi, consentendo il trasporto di merci pesanti, svolgono un ruolo economico importante quanto la ferrovia. È principalmente via fiume che il cotone e altri prodotti dell'agricoltura meridionale raggiungono i porti da dove vengono poi esportati. Il bacino del Mississippi gioca un ruolo importante qui e il suo controllo lo sarà una delle maggiori sfide della guerra. La vittoria dell'Unione in questa lotta strategica nel 1863 si rivelerà decisiva.

Sarà anche il controllo del porto. Con una costa di quasi 20.000 chilometri, gli Stati Uniti non mancano di siti per stabilire porti, e ce ne sono molti. Sono vitali per il Sud, perché è attraverso di loro che passano le esportazioni di cotone e le importazioni di manufatti dall'Europa. Uno degli elementi essenziali della strategia nordica sarà quindi la realizzazione blocco di questi porti per soffocare l'economia del sud, cosa non facile, che infatti non sarà pienamente realizzata fino agli ultimi mesi di guerra.

Fonti : Qualsiasi buon atlante metterà le mani su una mappa fisica degli Stati Uniti, ma la libreria di mappe online dell'Università del Texas ha molte risorse, comprese le mappe storiche. Più precisamente, il sito http://railroads.unl.edu/ è ricco di documenti sullo sviluppo delle ferrovie negli Stati Uniti nel XIX secolo. Infine, i numerosi dati del censimento del 1860 sono disponibili online.


Video: La Guerra Civile Americana