Gli eserciti della guerra civile

Gli eserciti della guerra civile

Una volta che il file Stelle e bar - la prima bandiera della nuova nazione meridionale, che ne conosceva ufficialmente tre durante la sua breve esistenza - sarebbe stata issata in cima, troncata da una granata, dell'albero di Fort Sumter il 13 aprile 1861, prima sfida che i due belligeranti dovettero affrontare del Guerra civile era che ciascuno avesse un file esercito in grado di fare la guerra. In questa zona, il Nord iniziato da poco e il Sud, niente di niente.

Il sistema militare americano nel 1860

A causa degli ideali di autodifesa che erano parte integrante della dottrina dei "padri fondatori" degli Stati Uniti, il paese non era originariamente destinato ad avere un esercito regolare importante. Sfiducia nei confronti di un esercito professionale - visto da alcuni come una specie di Guardia pretoriana, potenzialmente pericoloso per le istituzioni del Paese - era allora tale che si parlò addirittura di abolirlo del tutto, nel 1784. Si concordò infine di mantenere l'esistenza di un unico reggimento misto, fino a che non dovessero subire gravi sconfitte agli amerindi, poi il guerra del 1812 contro gli inglesi, non forzare la formazione di altre unità. Riguardo a Marino, non è sfuggito alla dissoluzione totale a seguito dell'indipendenza. Non è stato fino al 1794 che il Congresso si rese conto della vulnerabilità del suo commercio marittimo e ordinò la costruzione di sei fregate, una delle quali, la USS Costituzione, esisteva ancora nel 2009.

Istituzionalmente, il comandante in capo delle forze armate è il Presidente. L'esercito (Esercito degli Stati Uniti) e la marina (Marina degli Stati Uniti) hanno ciascuno il proprio ministero di linea, rispettivamente il dipartimento di guerra (Dipartimento di Guerra) e il Dipartimento della Marina (Dipartimento della Marina). Il guardia Costiera, ormai militarizzata, costituiscono quindi un'amministrazione civile, la Servizio Revenue Cutter, la cui missione principale è la riscossione dei dazi doganali e la lotta al contrabbando. Pertanto, dipendono da Dipartimento del Tesoro - l'equivalente del Ministero delle finanze - e avrebbe un ruolo significativo nella creazione del blocco delle coste meridionali.

In tempo di guerra, l'esercito regolare può contare sull'appoggio di milizie. Ogni stato ha infatti una propria forza armata, il cui nome (generalmente Milizia di Stato o Guardia di Stato) varia da uno all'altro e la cui organizzazione è sempre più o meno modellata su quella di l'esercito federale. Armate a spese di ogni stato, le milizie riferiscono direttamente a loro e normalmente non sono responsabili nei confronti del governo federale. Sono messi a disposizione di questi ultimi, in tutto o in parte, solo in caso di conflitto. Poiché sono costituiti interamente da "soldati della domenica" e riservisti, il loro livello di addestramento è piuttosto basso e la loro intrinseca qualità militare piuttosto incerta. D'altra parte, hanno il vantaggio di poter essere assemblate molto rapidamente, e poiché le loro unità sono formate su base geografica (ogni città o contea ha la sua compagnia), l'esprit de corps è spesso preponderante.

Le milizie costituiscono un simbolo importante per la sovranità di ogni stato federato, poiché l'uso della forza armata lo è un diritto sovrano. Sono, inoltre, inseparabili dal secondo emendamento alla Costituzione governo federale, che garantisce ai cittadini il diritto di armarsi di autodifesa, e più in generale i principi della "legge statale". Di conseguenza, diversi stati meridionali hanno, negli anni precedenti il secessione, hanno compiuto un notevole sforzo di armamento per le rispettive milizie; questo è stato il caso, in particolare, del Caroline dal sud - diretta conseguenza della resa dei conti che ha accompagnato il crisi di annullamento dal 1832 al 1833 - ma anche dal Virginia. Va notato per inciso che i miliziani sono generalmente animati da un forte spirito campanilistico: impegnati principalmente a difendere le loro proprietà, sono spesso riluttanti ad andare a combattere al di fuori del loro stato, o addirittura della loro contea. Questo è il motivo per cui gli Stati reclutano, in caso di guerra, unità di volontari. Questi sono destinati ad esistere solo per un periodo di tempo limitato (nel peggiore dei casi, quello del conflitto) e si dissolvono una volta che la pace ritorna. Nel frattempo vengono messi a disposizione dell'Esercito Federale.

Lo possiamo vedere sistema militare ha soprattutto una vocazione difensiva. Ciò deriva dalle origini stesse della nazione: nati per resistere all'oppressione dell'imperialismo, gli Stati Uniti hanno seguito per quasi mezzo secolo una visione strategica in cui potevano essere solo attaccati e non aggressori - invadere un paese straniero sarebbe stato per molti americani comportarsi come il re d'Inghilterra Giorgio III aveva fatto con loro durante il Guerra d'indipendenza. Ciò spiega in particolare la forte resistenza incontrata nell'opinione pubblica la guerra contro il Messico dal 1846 al 1848.

Nel 1860, la situazione militare distati Uniti è quindi un po 'paradossale. Da un lato, la nazione ha raggiunto un grado di militarizzazione non trascurabile, con l'esistenza di milizie statali, arsenali abbondantemente forniti (federali e non) e l'ideale del "cittadino-soldato" ereditato dalla Francia. Guerra d'indipendenza. Ma d'altra parte, il paese mantiene solo minuscole forze armate professionali, il che lo rende un vero nano militare rispetto alla maggior parte degli altri paesi. Insomma, un paesemilitarmente debole, ma capace dicrescere in potenza molto rapidamente in caso di necessità, che caratterizzerebbe generalmente l'esercito americano dalla sua nascita fino alla seconda guerra mondiale.

L'esercito federale degli Stati Uniti

Alla fine del 1860, ilesercitoGli Stati Uniti rimangono una forza interamente professionale, ma minuscola rispetto alle nazioni europee e persino al Regno Unito, che non pratica nemmeno la coscrizione. Pertanto, la forza teorica è di circa 13.000 uomini, ma una legge consente al ramo esecutivo di aumentare leggermente la forza di alcune unità se lo ritiene necessario e il numero effettivo di soldati è più vicino a16.000. Questo è molto poco per un paese di31 milioni di abitanti e 8 milioni di chilometri quadrati, nonostante l'espansione autorizzata dall'amministrazione Pierce (1853-1857), sotto la guida del suo segretario alla guerra, il futuro presidente confederatoJefferson Davis.

Da un punto di vista amministrativo, l'unità di base è ilreggimento. L'esercito conta19 : dieci fanti, cinque cavalleria e quattro artiglieria. Rispetto agli eserciti europei, questi reggimenti - almeno per quanto riguarda la fanteria - sono inoltre più simili a battaglioni in termini di dimensioni. Inoltre, vi è il corpo degli ingegneri (cartografi compresi) e vari servizi ausiliari o amministrativi: armamento, sanità, stipendi, cibo, rifornimenti, ispezione, giustizia e amministrazione. In totale, questi elementi impiegano non più di 1.000 uomini.

I vari reggimenti sono quasi tutti organizzati nello stesso modo. L'unità tattica di base è ilcompagniae ogni reggimento ne ha dieci, tranne i reggimenti di artiglieria, che ne hanno dodici. L'azienda è comandata da aCapitano, assistito da due luogotenenti (il primo luogotenente e il secondo luogotenente, una distinzione che è sopravvissuta fino ai giorni nostri nelesercito degli Stati Uniti, anche se non ha più lo stesso significato). Il personale del reggimento è da parte sua composto, oltre al personale amministrativo e agli elementi di supporto, da acolonnello(che comanda il reggimento), un tenente colonnello e due maggiori. Il livello "battaglione" non ha un'esistenza fissa: il termine è usato solo per designare un raggruppamento ad hoc di più compagnie, costituito temporaneamente in caso di necessità. I battaglioni così formati possono essere comandati da un alto ufficiale o dal comandante di compagnia più anziano di quel grado, a discrezione del colonnello.

L'esercito federale degli Stati Uniti è disperso in tutto il paese, ma in pratica tre quarti del suo personale lo sonoa ovest del Mississippi. Garantisce sia la sicurezza difrontiere(soprattutto quello con i file molto instabiliMessico), la sovranità nei territori di nuova acquisizione (California, Texas, New Mexico e Oregon) e la protezione dicoloniche si stabiliscono in territori ancora poco antropizzati, se non daNativi americani. Questi ultimi essendo relativamente pochi, divisi e il loro atteggiamento essendo variabile, il loro controllo non richiede personale molto ampio. Nell'est, il ruolo dell'esercito è soprattutto quello di presidiare le installazioni militari, principalmente forti e arsenali, sparse nella parte più popolosa del Paese. Questo ruolo di presenza e presidio è soprattutto appannaggio delfanteria.

Da parte sua, ilcavalleriaè utilizzato principalmente nella lotta contro gli indiani, per la maggiore mobilità richiesta dai vasti spazi privi di infrastrutture del "lontano ovest », E lui stesso un nemico abbastanza mobile. Infatti, il termine "cavalleria" si riferisce in realtà a tre diversi tipi di unità, basate - inizialmente - sull'equipaggiamento e sul modo di combattere. Ci sono quindi due reggimenti didraghi, soldati versatili che dovrebbero essere in grado di combattere sia a piedi che a cavallo e armati di fucili; due reggimenti dicavalleria, dotato solo di sciabole e pistole per il combattimento a cavallo; e un reggimento difanteria a cavallo, che come suggerisce il nome, viaggia a cavallo ma combatte a piedi. Nel tempo, però, queste unità dovettero essere adattate agli scontri a cui parteciparono e concretamente, nel 1860, usarono sostanzialmente lo stesso equipaggiamento e la stessa tattica, che di fatto somigliano a quelle dei draghi. Queste variazioni di designazione saranno abolite nell'agosto 1861 e i due reggimenti di draghi, il reggimento di fanteria a cavallo ei due reggimenti di cavalleria saranno tutti rinominati "reggimenti di cavalleria" e rinumerati rispettivamente da 1 a 5. Va notato che in la cavalleria, a volte vengono chiamate compagnietruppeinvece diazienda.

Sia per la natura difensiva dell'esercito degli Stati Uniti che per il terreno accidentato, sfavorevole per il movimento dei cannoni da campo, ha trovato in Occidente la missione degli Stati Uniti.artiglieriaconsiste principalmente nel fornire servi ai cannoni dei forti. Di conseguenza, ogni reggimento è composto da dodici compagnie (a volte chiamate "batterie»), Vale a dire undici Lourdes (artiglieria fortezza) e una leggera (artiglieria da campo). Tuttavia, il 1 ° e il 2 ° reggimento di artiglieria hanno due batterie leggere invece di una. Il corpo digenio, con uno staff molto ridotto - meno di 200 uomini - è principalmente responsabile della progettazione dei forti, di confine e costieri, e della supervisione della loro costruzione. La necessità di proteggere i porti, sparsiun'immensa facciata marittima, ha infatti portato alla realizzazione di un imponentesistema di fortificazione costiera. Si noti che la batteria di artiglieria ha una propria organizzazione: composta da tre sezioni di due cannoni ciascuna, quindi ha tre luogotenenti invece di due.

In tempi normali, non vi è alcun livello operativo superiore a quello del reggimento. Questi sono essi stessi frammentati e dispersi: il198 aziende nell'esercito sono distribuiti su più di70 postazioni di lavoro e installazioni, per non parlare dei distaccamenti più piccoli. Questa dispersione è compensata da un'organizzazione geografica: il Paese viene così suddiviso indipartimenti militari (tra i principali: Nord, Sud, Centro, Ovest, Texas, Missouri, Pacifico), a loro volta suddivisi inquartieri. DuranteGuerra civile, questa organizzazione varierà notevolmente e i dipartimenti e i distretti militari saranno creati o aboliti secondo necessità; sarà anche formato daregioni militari (chiamatodivisioni militari), che riunisce diversi dipartimenti.

Il territorio degli Stati Uniti all'inizio del 1860. In arancione: gli Stati ammessi all'Unione; in blu, i territori; in regioni verdi e non organizzate, amministrate direttamente dal governo federale. La maggior parte delle forze armate è concentrata nella metà occidentale del Paese.

Come possiamo vedere, l'esercito degli Stati Uniti era, nel 1860,debole e sparso. Essendo già essenziale la sua presenza in Occidente, si capisce meglio come ilsecessioneGli stati del sud sono stati in grado di verificarsi ei secessionisti hanno sequestrato praticamente tutte le installazioni militari federali nel sud, praticamente senza resistenza. Anche se il numero resta un fattore preponderante - non disse Napoleone Bonaparte "Dio è sempre dalla parte dei più grandi battaglioni"? - la composizione dell'esercito e la qualità dipersonalesono anche importanti.

Uomini: soldati e ufficiali

Soldati professionisti, circa 2.500sottufficiali e 12.500uomini di fila dell'esercito federale sono, di regola, abbastanza ben addestrati. A seconda dei loro incarichi, sono anche abbastanza stagionati, anche se le battaglie a cui partecipano contro gli amerindi sono più spesso di piccole scaramucce rispetto al massacro della guerra civile a venire. Parte della ragione della cronica carenza di personale dei militari è che la carriera militare non è attraente per gli uomini arruolati. Le condizioni di vita nelle postazioni e nei forti dell'esercito lo sono spessoprecario, soprattutto in termini di salute e malattie - soprattutto tifo diffuso da pidocchi, colera o scorbuto causato da frequenti malnutrizione - uccidono molto più frequentemente dei proiettili o delle frecce indiane. I partecipanti sono quindi molto frequentiimmigrati recenti, sono entrati nell'esercito per dimostrare la loro devozione alla loro nuova patria o, più prosaicamente, per avere cibo e riparo e sfuggire alla miseria dei quartieri poveri delle grandi città. Nonostante le difficoltà della vita di soldato e la mancanza di stima dimostrata dai loro concittadini nei loro confronti (i soldati sono spesso visti come la feccia della società, uomini troppo pigri per lavorare normalmente), dimostreranno comunque 'unalealtà impeccabile nei confronti del governo federale: quando scoppiò la guerra, solo 26 sottufficiali e uomini arruolati si dimisero per unirsi alle forze confederate.

I dirigenti sono numerosi visto che sono poco più di milleufficiali. Essendo piccolo, l'esercito federale può permettersi criteri di selezione relativamente drastici e quindi il livello di supervisione e formazione è piuttosto alto. La stragrande maggioranza degli ufficiali - 824 su 1.085 - proviene dall'Accademia Militare Nazionale dipunto ad Ovestnello Stato di New York. Il resto proviene da scuole militari private, per lo più situate nel sud e alcune delle quali sono abbastanza apprezzate, come il Virginia Military Institute di Lexington o il Military College della Carolina del Sud, più comunemente noto come "la cittadella". - a Charleston.

Mentre gli ufficiali sono relativamente numerosi, le loro prospettiveavanzamentosono invece piuttosto piccoli. Da un lato, le aperture sono rare: ci sono solo un centinaio di alti ufficiali e, in pratica, la maggior parte degli ufficiali non supererà mai il grado di capitano. D'altra parte, l'istituzione militare statunitense era allora una burocrazia molto pesante, governata da regole molto rigide di avanzamento e promozione. Un ufficiale può essere promosso solo se diventa disponibile un posto nel grado più alto; in questo caso, il suo sostituto è designato inanzianità: Gli ufficiali più giovani, anche quelli più brillanti, devono aspettare il loro turno. Questo sistema a volte porta a cambiare le armi: così, il futuro generale del sudRobert lee dovette lasciare il Corpo degli Ingegneri, in cui aveva prestato servizio per 25 anni, ma dove vegetò nel grado di capitano, per proseguire la sua carriera nella cavalleria.

Il sistema è ancora più congelatonessun limite di età : gli ufficiali possono rimanere sul posto per tutto il tempo che ritengono opportuno. Un piccolo esempio con i generali. Ce ne sono quattro: un generale maggiore, che fornisce il comando dell'esercito, e tre generali di brigata. Il comandante in capo è sempreWinfield Scott, che ha ricoperto questo incarico dal 1841 e all'epoca aveva 74 anni. Gli altri generali si trovano in una situazione simile: John Wool, 76 anni, è stato promosso lo stesso anno di Scott; David Twiggs, generale dal 1846, aveva 70 anni e William Harney, 60, ma era appena stato promosso nel 1858.

Costretti così ad aspettare anni per una promozione che comunque non dipenderà dalle loro doti di leadership, molti ufficiali perdono la pazienza e tornano alla vita civile alla ricerca di altri mezzi per assicurarsi la carriera. Circa la metà dei diplomati di West Point finiscedimettersidopo alcuni anni, usando il loro stimato addestramento come trampolino di lancio. Riconoscendo questi problemi, il governo ha da tempo implementato un sistema di avanzamento "fittizio",promozione di brevetti. Viene assegnato in base al merito, che compensa il peso preponderante dell'anzianità. Il principio è il seguente: un ufficiale (un capitano, ad esempio) che si distingue per le sue qualità durante il suo servizio riceve una di queste promozioni: oltre alla distinzione che ne deriva (l'esercito americano quindi non distribuisce alcuna decorazione, tranne, a volte, alcune "armi d'onore" il più delle volte riservate ai generali), diventa "maggiore per brevetto". Ciò significa che rimane capitano (continua a indossare i distintivi e riceve la paga), ma non appena sarà disponibile una posizione di rilievo, avràprioritàsu tutti gli altri capitani per ottenerlo. Se successivamente gli viene rilasciato un certificato di tenente colonnello, può, se necessario, essere promosso direttamente a quel grado, sempre a condizione che un posto sia vacante - e che non ci sia altro luogotenente - colonnello per brevetto con un'anzianità in questo grado superiore alla sua.

al momento della secessione la questione della lealtà della truppa non si poneva nemmeno, era ben diversa da quella degli ufficiali. Più coinvolti nella vita politica dei loro uomini, erano divisi tanto quanto il paese emolti di loro si sono dimessi. Loromotivazionierano varie: sincera adesione agli ideali politici del Sud, fedeltà al proprio stato d'origine piuttosto che al governo federale, rifiuto di portare armi contro i loro connazionali, persino attrazione per le prospettive di carriera offerte dalla creazione del nuovo esercito confederato. L'esempio più noto è ancora una volta quello di Lee, un oppositore della secessione, ma che ha rifiutato il comando di un esercito del Nord quando questo lo avrebbe portato a combattere il suo stato d'origine, la Virginia. Si è quindi dimesso, prima di prendere il comando della milizia della Virginia, per poi arruolarsi nell'esercito del sud quando Virginia si è unita alConfederazione.

Leggiamo spesso che il numero di ufficiali di carriera che si schieravano sul lato meridionale era proporzionatopiù alto rispetto alla popolazione dei loro stati, spiegando così l'apparente superiorità del comando confederato nei primi anni di guerra, ma questo non è corretto. Degli 824 ufficiali di West Point, 296 lasciarono l'esercito nel 1861 e solo 184 divennero ufficiali delle forze del sud. Inoltre, solo 99 dei circa 900 ex ufficiali tornati alla vita civile si arruolarono nell'esercito confederato, mentre circa 400 entrarono al servizio del governo federale. Anche se la proporzione era più alta tra gli ufficiali in uscita dalle altre accademie militari del Paese, quelli che hanno scelto di servire il Sud sono rimasti nettamenteminoranza.

Durante la guerra, molti di questi ufficiali sarebbero diventati, da entrambe le partigeneralie accedere a comandamenti importanti, a capo dei quali si scontrerebbero tra loro. Il fatto che abbiano prestato servizio insieme a West Point, un'istituzione in cui l'esprit de corps è preponderante, e poi nei loro vari incarichi successivi - incluso, per alcuni di loro, durante la guerra contro il Messico - porta alla luce naturafratricidadella Guerra Civile in modo ovvio, tanto che questo preciso tema sarebbe poi stato una fonte inesauribile di ispirazione per gli autori di finzioni.

Questo gruppo di rievocatori dell'associazione americana I clienti abituali di Sykesindossa l'uniforme dell'esercito regolare, come era poco prima dello scoppio della guerra civile.

Considerandola debolezza dell'esercito federale, piccolo di numero e sparsi in tutto il paese, e l'inadeguatezza delle milizie a tale compito, fu immediatamente necessario, dall'inizio delGuerra civile, sollevareunità di volontariato per schiacciare la ribellione. In effetti, aumentare le dimensioni dell'esercito regolare non era un'opzione da considerare: la legislazione allora in vigore rendeva la creazione di un'unità soggetta a un voto in debita forma da parte del Congresso, una necessità incompatibile con l'urgenza del situazione.

Eserciti di volontari

In effetti, sono state effettivamente create nuove unità regolari; ordinato da una proclamazione presidenziale del 3 maggio 1861, questo reclutamento non è stato confermato fino al 29 luglio dalCongresso; il reclutamento vero e proprio avvenne in agosto e settembre e l'addestramento iniziò solo in ottobre, quando la guerra infuriava da molto tempo. Nessuno degli undici reggimenti così formati era organizzato allo stesso modo dei reggimenti esistenti: i nove reggimenti di fanteria (numerati da 11 a 19) comprendevano 24 compagnie (divise in tre battaglioni di otto compagnie ciascuna) invece di 10. ; il 6 ° reggimento di cavalleria aveva 12 compagnie invece di 10; e se il 5 ° reggimento di artiglieria era composto come gli altri di 12 batterie, erano invece tutti armati di cannoni da campo. Le unità dell'esercito regolare prestarono servizio ampiamente durante il conflitto, in tutti i teatri operativi. Le batterie di artiglieria furono disperse nelesercitidove laforte. I reggimenti di cavalleria servivano come tali in Occidente, o vedevano le loro compagnie distaccate per servirescortaal personale. Lo stesso valeva per i reggimenti di fanteria, alcuni dei quali furono smembrati per proteggere i convogli di rifornimenti degli eserciti dell'Unione, e altri servirononella prima riga in mezzo a reggimenti di volontari.

È stato quindi più facile per il presidenteAbraham Lincoln creare ex novo un esercito "provvisorio", destinato solo alla durata della guerra, prerogativa che la costituzione del Paese gli concedeva. Si formò quindi, subito dopo l'annuncio della resa di Fort Sumter, una forza totalmente distinta dall'esercito regolare, il "volontari dagli Stati Uniti ". In inglese, questo esercito a tutti gli effetti è generalmente indicato comeVolontari statunitensi (abbreviato in U.S.V.) per differenziarlo dall'esercito regolare oesercito degli Stati Uniti (STATI UNITI D'AMERICA.). Mentre il secondo non supererà i 25.000 durante il conflitto, il primo raggiungerà un milione di soldati, fornendo così il grosso dello sforzo militare del nord.

Inizialmente, nessuno immaginava che tali numeri sarebbero stati raggiunti. L'idea prevalente nella primavera del 1861, sia nel nord che nel sud, era che una sola battaglia decisiva sarebbe stata sufficiente per risolvere il conflitto. Di conseguenza, la guerra non è stata vista come se non breve, e l'appello per i volontari lanciato dal presidente Lincoln il 15 aprile riflette perfettamente questa idea: 75.000 uomini, per un periodo ditre mesi solamente. Gli impegni hanno superato ogni aspettativa: anche se 7 dei 24 stati sollecitati si sono rifiutati di inviare truppe - 4 di loro l'avrebberosecessione- quasi 95.000 volontari hanno risposto alla chiamata. Alcuni stati, come il Massachusetts o il Rhode Island, hanno fornito più del doppio della loro quota; il Distretto di Columbia, inalterato, vide una forza di 4.000 uomini accumularsi e più di 10.000 unionisti del Missouri formarono i propri reggimenti, dopo che il loro governatore, un secessionista, proclamò la neutralità dello stato.

Questi volontari sono stati inizialmente reclutati, armati e attrezzati a spese del lorostatooriginale, anche se l'iniziativa privata occasionalmente alleviava l'onere finanziario che ciò rappresentava. Erano quindi, in teoria, subordinati all'autorità del lorogovernatori, che li ha resi disponibili solo al governo federale; da qui il fatto che ciascuno portava una denominazione specifica per il proprio Stato di origine come20 ° Fanteria del Maine o1a Artiglieria pesante di New York. In linea con la tradizione americana allora in vigore - una tradizione che derivava a sua volta da un ideale di democrazia diretta - gli ufficiali di questi reggimenti eranoelettodai loro uomini. La scelta di questi ultimi ricadeva spessonotevoledal loro quartiere o contea che si era arruolato con loro, indipendentemente dalla loro capacità di comando o dalla loro esperienza militare. Se mancava la loro professionalità, invece, non mancavano gli uomini.

Ma per molti, questi primi "volontari di tre mesi" si sono presto rivelati insufficienti per risolvere il conflitto. Il giorno dopo la schiacciante sconfitta diBull runLincoln e il Congresso capirono che la guerra sarebbe stata lunga. Il 22 luglio 1861, hanno autorizzato la chiamata per 500.000 nuovi volontari, questa volta per un periodo ditre anni. Due anni dopo, quando il volontariato non era più sufficiente per compensare le enormi perdite causate da combattimenti ed epidemie, il governo federale dovette ricorrere acoscrizione, una decisione così impopolare - perché vista da molti come un attacco alle libertà individuali - da scatenare sanguinose rivolte a New York. Ci sono state un totale di quattro mobilitazioni parziali - realizzate daestrazione a sorte - nel luglio 1863 e in marzo, luglio e dicembre 1864.

Non sorprende che un modello simile possa essere trovato sull'altro lato della linea del fronte. Subito dopo la loro nascita,Stati Confederati d'America non ha creato uno, ma due eserciti. La prima era una forza regolare chiamataEsercito degli Stati Confederati d'America (abbreviato A.C.S.A., a volte semplicemente C.S.A. perEsercito degli Stati Confederati). Sulla carta si supponeva che avesse 15.000 uomini, ma in realtà non raggiungerà mai quel numero. Poco conosciuto per mancanza di fonti, l'attività di questoesercito regolare meridionale sembrerebbe limitato a fornire scorte di cavalleria al personale, alcune batterie di artiglieria da campo e una guardia d'onore alle istituzioni confederate. Il suo contributo allo sforzo bellico del sud sarà in ogni caso significativamente inferiore a quello della sua controparte settentrionale.

Per le stesse ragioni del governo dell'Unione, i leader confederati sapevano benissimo che il loro futuro esercito regolare non avrebbe soddisfatto le esigenze della guerra civile. Pertanto formavano anche una forza di volontari, anche prima della creazione del loro esercito regolare. BattezzatoEsercito provvisorio degli Stati Confederati (P.A.C.S.), questo "Esercito della Confederazione provvisoria Sosterrebbe la maggior parte dei combattimenti a venire. Reclutati allo stesso modo del Nord, cioè dallo Stato, i 100.000 volontari chiamati il ​​6 marzo 1861 sarebbero stati inizialmente rafforzati dalle milizie di ogni stato. Tuttavia, la Confederazione cadrebbe ben presto vittima di uno dei suoi fondamenti ideologici: ilLegge dello Stato. Gelosi delle loro prerogative, i governatori di alcuni stati hanno ostacolato il più possibile l'uso delle loro milizie o volontari da parte del governo confederato. Il georgiano Joseph Brown arrivò addirittura a vietare invano alle truppe del suo stato di lasciare il suo territorio: erano state, secondo lui, sollevate solo per difendere la Georgia. La presa del controllo delle forze armate degli stati da parte del governo centrale è stata vista da molti come un'interferenza nella loro sovranità. Questa riluttanza aumentò le difficoltà incontrate dal governo meridionale nel coordinare la difesa dei suoi confini.

Considerandol'angusta demografia del sud, il volontariato sarebbe stato insufficiente anche più velocemente che nel Nord. Nel febbraio 1862, il Congresso confederato accettò di raccogliere altri 400.000 volontari, ma nell'aprile successivo sembrò che la coscrizione fosse l'unica soluzione al problema. Per quanto mal percepito come al Nord, inizialmente riguardava uomini di età compresa tra i 18 ei 35 anni. A partire da settembre l'età massima fu portata a 45 anni e nel dicembre 1863 non fu più possibile sottrarsi al servizio militare pagando un sostituto, come era avvenuto fino ad allora. Nel febbraio 1864 la coscrizione fu estesa agli uominidai 17 ai 50 anni. Bien entendu, ces mesures ne concernaient que les hommes blancs. C’est seulement en dernier recours que la Confédération se résolut à accepter les Noirs dans l’armée : une loi du 13 mars 1865 autorisa à en lever 300.000, mais à quelques semaines de la défaite, elle resta quasiment lettre morte. Malgré cela, à aucun moment l’effectif de l’armée sudiste n’excéda 500.000 hommes, et hormis en de rares cas, elle se battit toujours en sévèreinfériorité numérique.

Si lever une armée est une chose, l’organiser pour en faire une force capable de se battre efficacement en est une autre, et les belligérants de la guerre de sécession allaient très vite l’apprendre à leurs dépens. Comme on l’a vu, il n’existe pas, en temps de paix, d’échelon supérieur à celui du régiment. Toutefois, les régiments de volontaires ne comprenant pas plus de 800 à 1.000 hommes, des armées de plusieurs dizaines de milliers de combattants n’allaient pas pouvoir être organisées sans l’établissement d’unestructure hiérarchique comprenant plusieurs échelons.

L'organisation des armées

Le premier de ces échelons est la brigade. En principe, la brigade comprendtrois ou quatre régiments, mais dans la pratique, il arrive qu’il y en ait davantage, surtout si l’effectif des régiments concernés est réduit. Elle est normalement commandée par un brigadier-général, mais il arrive fréquemment que ce rôle échoit au colonel – c’est-à-dire au commandant de régiment – avec le plus d’ancienneté à ce grade. Dans l’armée sudiste, les brigades sont assez souvent formées par des régiments originaires d’un même État. A contrario, les brigades nordistes sont davantage mixtes du point de vue de l’origine géographique. Dans les deux cas, il ne s’agit pas de règles absolues. L’affectation des régiments aux brigades ne suivant pas un plan préétabli, elle n’est pas fixe, et une brigade peut se voir renforcée ou affaiblie en fonction des besoins.

Sur le champ de bataille, la brigade constitue l’unité tactique de base dans tous les engagements importants. Les meilleures d’entre elles développent un esprit de corps important et finissent par constituer des unités d’élites, telles que la Stonewall Brigade ou les Louisiana Tigers sudistes, ou bien l’Iron Brigade et l’Irish Brigade nordistes. Au sein des forces confédérées, elles ne sont généralement pas numérotées, mais plutôt désignées par le nom de leur commandant ; si ce dernier est un leader emblématique, elles peuvent en garder le nom même après qu’il ait été remplacé. Les brigades nordistes sont quant à elles numérotées, le plus souvent au sein d’une même division (chaque division a ainsi une « première brigade », une « deuxième », etc.), plus rarement au sein d’une même armée (comme ce fut le cas dans l’armée du Tennessee au début de l’année 1862). Dans tous les cas de figure, dans la pratique, les généraux se référaient à elles par le nom de celui qui les commandait. Enfin, certaines brigades sont simplement désignées par lesurnom dont elles ont hérité au cours de leur service.

L’échelon suivant est la division. Contrairement à la brigade qui est constituée exclusivement – sauf cas rares – d’infanterie ou de cavalerie, la division est le premier écheloninterarmes : chacune d’entre elles se voit généralement affecter un bataillon d’artillerie, à raison d’une batterie par brigade – sachant qu’une division comprend généralement trois ou quatre brigades, rarement plus. Les divisions sont désignées de la même manière que les brigades, au Nord comme au Sud. Au début de la guerre, elles constituent les subdivisions les plus importantes au sein d’une armée mais rapidement, il faudra créer un échelon encore supérieur.

Il s’agit du corps d’armée. Jusque-là inédits au sein de l’armée américaine – la plus haute subdivision d’armée employée lors des conflits précédents était la division – les corps d’armée furent créés en mars 1862 par le généralMcClellan. D’abord limités à la principale armée nordiste, celle du Potomac, ils seront ensuite étendus dans toutes les forces de l’Union. Contrairement aux divisions et aux brigades, les corps nordistes sont numérotés suivant une seule série, quelle que soit leur affectation, et ils sont créés par décret présidentiel. En tout, il y en eut vingt-cinq. Dans l’armée du Potomac, où il y eut jusqu’à six corps d’armée, un échelon intermédiaire exista brièvement en 1862 : la «grande division », qui regroupait deux corps.

Les Confédérés constituèrent eux aussi des corps d’armée, mais en moins grand nombre – leurs armées étaient souvent plus réduites – et de façon moins formelle. Ils apparurent en juin 1862 lorsque Robert Lee réorganisa l’armée de Virginie septentrionale en deux « ailes », rebaptisées formellement « corps » en septembre. Contrairement à leurs homologues nordistes, les corps sudistes étaient numérotés au sein d’une même armée, souvent désignés par le nom de leur commandant, et ne furent employés que dans les principales armées confédérées. Un corps d’armée nordiste comprend au mieux trois ou quatre divisions, un corps sudiste souvent davantage.

Viennent ensuite les armées. Ces dernières étant des créationsad hoc, leur importance varie beaucoup en fonction de la mission à laquelle elles sont destinées, allant de la simple brigade à une force comprenant plusieurs corps. Elles sont généralement nommées d’après la zone géographique où elles vont opérer, et leur nom est le plus souvent fixe dans la mesure où leur création procède d’un décret du pouvoir exécutif – ce dans les deux camps. C’est au niveau de l’armée que sont gérées les affaires relevant de l’intendance, de l’administration, de la police militaire ou des divers services auxiliaires.

Il y eut toutefois, au cours de la guerre de sécession, quelques tentatives pour coordonner entre elles l’action de plusieurs armées sur un même théâtre d’opération. Ce fut notamment le cas pour les troupes fédérales de l’Ouest – comprendre « entre les Appalaches et le Mississippi ». Initialement groupées en trois armées distinctes, à savoir celles du Tennessee, du Cumberland et de l’Ohio, elles allaient toutefois être subordonnées à un échelon supérieur,la division militaire du Mississippi. Commandée par Halleck, puis Grant, et enfin Sherman, elle allait contrôler jusqu’àcinq armées simultanément, jouant un rôle prépondérant dans la victoire finale. Rien de tel n’exista au sein des forces armées confédérées, l’idéologie décentralisée qui avait présidé à la naissance de la Confédération s’avérant un obstacle à ce type de coordination centralisée – une absence dont la stratégie sudiste souffrit terriblement. La seule opération multiple d’envergure, décidée par le président Davis en personne, sera la triple offensive de R.E. Lee dans le Maryland, E.K. Smith dans le Kentucky, et Van Dorn dans le Mississippi, à la fin de l’été et au début de l’automne 1862. Toutefois, ces offensives ne seront pas réellement coordonnées, mais seulement simultanées.

La même dichotomie se retrouve au niveau du commandement suprême. L’armée fédérale comporte un commandant en chef (ou plutôt un « général commandant », le titre formel de commandant en chef revenant au président), qui a pour mission d’élaborer la stratégie globale et d’assister le président dans sa mise en œuvre. Il s’agit initialement de Winfield Scott ; le vieux général s’avérant très vite trop âgé pour remplir son devoir, il est remplacé en novembre 1861 par George McClellan. Toutefois, celui-ci est écarté dès mars 1862 afin de l’obliger à se concentrer sur l’offensive de l’armée du Potomac contre Richmond ; il est relayé par une commission temporaire (War Board) présidée directement par Abraham Lincoln et le secrétaire à la Guerre, Edwin Stanton. L’armée de l’Union retrouvera un « général commandant » avecHenry Halleck, nommé en juillet 1862 et remplacé en mars 1864 par Ulysses Grant. Côté sudiste, seul le présidentJefferson Davis peut exercer semblable autorité, et celle-ci lui est bien sûr régulièrement contestée par ses opposants politiques. Robert Lee sera formellement nommé commandant en chef, mais seulement en mars 1865, bien trop tard pour que cela serve à quoi que ce soit.

Les organisations précédemment décrites sont surtout valables pour l’arme qui constitue la majeure partie – plus ou moins 80% selon la période et le camp considéré – des armées de la guerre de Sécession, à savoir l’fanteria. Ilcavalerie, quant à elle, a été employée quelque peu différemment. Au début du conflit, les généraux nordistes ne lui envisagent pas d’autre utilité que mener des actions de reconnaissance ou d’escorte. De ce fait, les unités de cavalerie nordistes sont initialementdispersées à travers toute l’armée, chaque échelon – brigade, division ou corps d’armée – se voyant affecter un régiment ou quelques compagnies de cavalerie en fonction des besoins. Les Sudistes, pour leur part, n’en firent rien : constatant dès l’hiver 1861-62 l’efficacité d’une force exclusivement composée de cavalerie pour mener des raids contre les lignes de communication et de ravitaillement de l’ennemi, ils organisèrent brigades, divisions et même corps de cavalerie, sur le même modèle que l’infanterie. Il faudra attendre le printemps 1863 pour que leurs adversaires se décident à les imiter, avec la création du corps de cavalerie de l’armée du Potomac.

L’organisation de l’artillerie de campagne variera également beaucoup. Vers la fin de la guerre, les Nordistes abandonneront le système précédent (un bataillon d’artillerie par division) et grouperont tous les bataillons d’artillerie d’un même corps au sein d’une brigade d’artillerie, permettant au commandant du corps d’armée de concentrer son artillerie à son gré au cours de l’engagement. Il sera également constitué des brigades d’artillerie de réserve, utilisées à la discrétion du commandant d’armée afin, le cas échéant, de fournir un soutien décisif. Manquant chroniquement de canons, et plus encore de munitions, l’artillerie sudiste n’atteindra jamais ce niveau, et restera plus proche de l’ancien système. En plus des bataillons divisionnaires, quelques bataillons d’artillerie de réserve seront affectés aux échelons supérieurs, corps d’armée et armée.

Penchons-nous à présent sur la composition de ces armées, et leur évolution. Qui étaient les hommes qui disputèrent la Guerra civile ? Tous n’eurent pas la même motivation, la même origine, le même destin ; pas plus que la qualité des armées belligérantes ne resta homogène tout au long des quatre années que dura le conflit.

Composition et évolution des troupes

Initialement, on a vu que les volontaires de 1861 ne manquaient pas d’enthousiasme pour une guerre que tout le monde imaginait brève. Nombre d’entre eux se hâtèrent vers les bureaux de recrutement de leur quartier ou de leur comté, craignant que s’ils attendaient trop longtemps pour s’enrôler, la guerre serait terminée avant même qu’ils aient vu le moindre combat ou tiré un seul coup de feu. Cet afflux de volontaires n’alla pas sans générer quelques problèmes non négligeables, notamment en matière d’équipement.

Si les nombreux arsenaux fédéraux ou d’États allaient permettre d’armer cette foule d’aspirants soldats, ce ne fut pas sans difficultés. Durant les premiers mois de la guerre, les disparités sont particulièrement grandes d’une unité à l’autre, car toutes les armes disponibles ont été utilisées, et des fusils d’une grande variété de modèles et de calibres furent distribués. Naturellement, ces disparités compliquèrent grandement l’approvisionnement, puisque toutes les unités d’une même armée n’employaient pas forcément les mêmes munitions. Il en alla de même pour les uniformes, très disparates, chaque État fournissant les siens (souvent basés sur ceux de sa milice) à ses volontaires et sachant qu’il n’y avait pas d’obligations particulières à respecter dans ce domaine. Grâce à son potentiel industriel, le Nord parvint à standardiser graduellement l’équipement de ses armées au cours de l’année 1862.

Bien plus défavorisé en la matière, le Sud eut beaucoup plus de difficultés. Malgré les arsenaux, dès le début du conflit les fournitures d’armement devinrent un problème crucial. Nombre de volontaires durent initialement amener avec eux leurs armes personnelles, souvent de qualité militaire discutable, et en quelques occasions, des unités confédérées furent contraintes d’assister en spectatrices aux batailles dans lesquelles elles furent engagées, faute de fusils. Les mesures énergiques de Josiah Gorgas – qui, ironie du sort, était un Nordiste passé dans le camp adverse par fidélité envers son épouse sudiste – autorisèrent la mise en place d’une industrie d’armement embryonnaire, mais qui permit de parer au plus pressé. La capture massive d’armes nordistes à l’occasion des victoires défensives du début de la guerre, et l’importation de fusils britanniques via les « forceurs de blocus », firent le reste, et la Confédération ne manqua pratiquement jamais d’armes pour se battre.

En revanche, il n’en fut rien en matière d’uniformi. Avec le coton des plantations sudistes, la matière première ne manquait pas, mais les filatures étaient peu nombreuses dans le Sud. Il y avait des uniformes réglementaires, mais ils étaient produits au compte-goutte, avec priorité aux officiers et aux soldats de l’armée régulière confédérée. Tant et si bien que, le plus souvent, le soldat sudiste dut se contenter d’un uniforme « fait à la maison », d’allure vaguement militaire, et usé jusqu’à la corde.

Ilcomposition sociale des armées est essentiellement le reflet de celle de la population des deux belligérants. Les soldats sudistes sont majoritairement des ruraux, le plus souvent de condition modeste. Les citadins, moins nombreux, viennent souvent des villes portuaires ; très peu sont des ouvriers, les centres industriels étant rares. Les milieux sociaux sont différents dans le Nord, où se côtoient fermiers du Midwest autant qu’ouvriers et employés des grandes villes de la côte Est.

Ilorigines nationales varient également suivant le camp dans lequel on se place. Dans l’armée de l’Union, 1,7 million de soldats – sur les 2,2 millions qui servirent, au total, dans les forces nordistes – sont nés aux Etats-Unis. Mais nombre d’entre eux sont des fils d’immigrants, d’origines très diverses : 1.000.000 environ sont d’ascendance « britannique ». Les Allemands furent très nombreux : 216.000, auxquels s’ajoutent 300.000 Américains d’origine allemande. Viennent ensuite les Irlandais – 200.000, nés en Irlande pour la plupart – puis les sujets britanniques (100.000, nés pour moitié environ au Canada, et l’autre en Grande-Bretagne) et les Néerlandais (90.000).

Les francophones ne furent pas en reste avec 40.000 engagés, globalement une moitié de Québécois et une autre d’Américains d’origine française, plus une poignée de citoyens français proprement dit. À cela s’ajoutent 20.000 Scandinaves et quelques milliers d’Italiens, de Polonais, de Mexicains (principalement au Nouveau-Mexique) et d’Amérindiens (essentiellement dans le « territoire indien », l’est de l’actuel Oklahoma) – sans compter, naturellement, d’autres origines aux représentants moins nombreux. Certaines de ces « nationalités » constituèrent quelques régiments à part entière, mais dans la plupart des cas, elles furent dispersées dans toute l’armée.

Les 210.000 Afro-Américains tiennent une place à part. Bien qu’il y eut des engagements individuels de la part des Noirs vivant dans le Nord dès le début de la guerre, beaucoup furent refusés. Les Noirs n’étaient en effet pas considérés comme des citoyens, fussent-ils libres, et leur présence au sein d’unités militaires était souvent mal perçue et mal tolérée. Même après septembre 1862 et la « proclamation d’émancipation » du président Lincoln, la lutte pour l’abolition de l’esclavage, devenue but de guerre principal de l’Union, ne signifiait en rien l’abandon des préjugés racistes de l’époque.

Ainsi, les Afro-Américains n’étaient pas considérés, par la plupart des officiers et généraux nordistes, comme pouvant devenir des soldats de valeur. Ceux qui furent acceptés dans l’armée jusqu’à la fin de 1862, souvent sous la seule impulsion de généraux notoirement abolitionnistes tels Benjamin Butler, furent cantonnés à des tâches subalternes, travaux de fortifications et services auxiliaires. Ilproclamation d’émancipation changea la donne, mais on choisit alors de rester dans un régime de ségrégation : les Noirs seraient acceptés librement dans l’armée, mais ils constitueraient leurs propres unités, encadrées – sauf cas rares – par des officiers blancs.

Initialement pris en charge par les États au même titre que les formations « blanches », les régiments de Noirs furent ensuite placés directement sous l’égide du gouvernement fédéral, qui constitua ainsi les United States Colored Troops (U.S.C.T.) à partir de 1863. La moitié d’entre eux étaient des Noirs libres vivant dans le Nord, l’autre moitié d’anciens esclaves, fugitifs ou libérés par l’avancée des troupes nordistes. Bien qu’affichant un comportement tout à fait dans la moyenne de l’armée au combat, ces régiments ne furent jamais pris au sérieux par le commandement nordiste, qui les employa essentiellement à des rôles secondaires, garnisons de fort et occupation des territoires conquis, où ils payèrent un lourd tribut aux maladies. Les chiffres en témoignent : plus de 70.000 soldats afro-américains périrent durant la guerre, mais moins de 3.000 d’entre eux furent tués au combat.

Globalement, les armées de l’Union perdirent durant la guerre de sécession 640.000 hommes, aux quelques 110.000 tués et 280.000 blessés venant s’ajouter 250.000 morts de maladie. Ilconditions sanitaires déplorables (favorisant typhus et dysenterie), les duretés de la vie en campagne, autant que le climat varié du Sud, allant des forêts marécageuses subtropicales infestées de moustiques (qui transmettent paludisme et fièvre jaune) aux pics enneigés des Appalaches, expliquent – autant que l’inefficacité de la médecine militaire d’alors, dont le visage moderne est alors seulement naissant – une telle disproportion. Ces pertes furent considérables, puisqu’elles touchèrent près d'un soldat nordiste sur quatre.

La situation fut encore pire dans le Sud, où l’on estime qu’au moins un combattant sur trois fut victime de la guerre : 260.000 morts, toutes causes confondues, et un nombre indéterminé de blessés, faute de statistiques suffisantes. On ignore ainsi combien d’hommes servirent dans les armées confédérées, et les estimations varient de 600.000 à 1.500.000. Quoi qu’il en fut, lorsqu’on additionne les pertes des deux camps, les pertes demeurent terribles, et la guerre de Sécession est de loin le conflit le plus meurtrier de l’histoire des Etats-Unis : en tout, 2% de la population du pays y trouva la mort.

Contrairement à sa contrepartie nordiste, passablement cosmopolite, l’armée confédérée a une composition ethnique nettement plus homogène. Les neuf dixièmes des soldats sudistes sont nés aux Etats-Unis, et la plupart d’entre eux sont d’ascendance britannique, en dehors des « cajuns » (les Louisianais d’origine française) et des Amérindiens. Quant à ceux nés à l’étranger, ils sont principalement irlandais ou anglais. Cette disparité, et en particulier la forte proportion de germanophones dans l’armée fédérale, permit à la propagande sudiste de comparer l’ennemi nordiste aux mercenaires allemands, de sinistre mémoire, que le roi d’Angleterre avait engagé pour combattre en Amérique pendant la guerre d’Indépendance, et qui étaient connus sous le vocable général de « Hessois ».

Il ne faut cependant pas négliger l’apport des Noirs aux armées sudistes. Certes, l’idéologie même de la Confédération, où l’immense majorité des Afro-Américains étaient des esclaves, rendait encore plus impensable leur utilisation au combat, et ce sentiment fut encore renforcé après la proclamation d’émancipation. Malgré tout, quelques Noirs libres s’engagèrent dans l’armée confédérée au début des hostilités, désireux de démontrer leur loyauté envers leur nouvelle nation. Comme au Nord, ils furent cantonnés à des activités subalternes, et écartés des rôles combattants. En revanche, esclaves et hommes libres furent abondamment réquisitionnés par l’armée, principalement pour aménager des fortifications et assurer le transport du ravitaillement, si bien que les forces confédérées finirent par se retrouver largement dépendantes de la main d’œuvre noire.

D’abord impossible à envisager, l’idée d’armer les Afro-Américains et de les envoyer se battre pour la Confédération finit par se faire jour vers la fin du conflit, à mesure que les pertes en tous genres éclaircirent les rangs d’une armée sudiste déjà largement dominée en nombre par son adversaire. Quelques généraux (notamment Cleburne et D.H. Hill) y risquèrent leur carrière, mais c’est seulement lorsque le plus prestigieux d’entre eux, Lee, se rallia à leur avis, qu’il fut décidé d’y recourir. Un ordre de mars 1865 autorisa les Noirs à former des unités combattantes, les esclaves s’y engageant (seulement avec le consentement de leur maître) se voyant promettre la liberté une fois la guerre terminée. Compte tenu de l’effondrement imminent de la Confédération, cet ordre ne permit pas de recruter plus de quelques dizaines de soldats, qui n’eurent même pas le temps de combattre.

Pour les uns comme pour les autres, les motivations pour se battre furent aussi variées que les origines ethniques. Il y eut, bien sûr, l’idéologie et le patriotisme : on s’engagea pour préserver l’Union ou pour anéantir l’esclavage (au Nord), pour défendre ses droits et un certain mode de vie (au Sud), plus généralement pour défendre son État et les siens (quelle que fût la menace réelle qui pesait sur eux), ou tout simplement pour « faire son devoir », « comme tout le monde ». Le patriotisme constituait tout particulièrement un puissant moteur parmi les immigrants de fraîche date, qui eurent à cœur de démontrer leur attachement envers leur pays d’adoption.

Mais il y eut aussi le goût de l’aventure, le désir de participer à ce qu’on imaginait comme une promenade militaire, une expérience hors du commun. Naturellement, lorsque le conflit s’éternisa et que les journaux des deux camps diffusèrent dans leur lectorat les froides et dures réalités de la guerre, ce type d’enthousiasme retomba rapidement. Il fallut recourir à d’autres moyens pour susciter les vocations, et l’on offrit bientôt des primes d’engagement pour les volontaires. À l’occasion, les recruteurs ne détestaient pas recourir à des moyens moins orthodoxes, et le « shangaiing » – terme anglais désignant le recrutement plus ou moins forcé par la tromperie, l’abus de confiance, voire l’intimidation ou la coercition – fut parfois pratiqué.

Ce fut malgré tout insuffisant pour compenser les énormes pertes, et il fallut in fine recourir à la conscription. Cette atteinte inédite à la liberté individuelle fut mal perçue par les conscrits des deux camps, mais au moins les Sudistes purent se dire, dès la fin de 1863, qu’ils étaient tous égaux devant la conscription, puisqu’à cette date il ne fut plus possible d’y échapper. Ce ne fut pas le cas au Nord : jusqu’à la fin de la guerre, celui qui ne voulait pas être enrôlé, même en ayant tiré un « mauvais numéro » (puisque la conscription se faisait par tirage au sort), pouvait à la place fournir un remplaçant – qu’il avait lui-même payé pour cela – ou bien s’acquitter de la somme de 300 dollars. Ce n’était pas négligeable : à titre de comparaison, la solde mensuelle d’un soldat de l’Union s’élevait à 16 dollars à la fin de la guerre.

De fait, tous ceux qui le purent payèrent, et la conscription nordiste fut globalement assez inefficace : sur 250.000 hommes tirés au sort, 15.000 seulement acceptèrent leur sort. Tous les autres payèrent, ou fournirent un remplaçant, si bien que l’on finit par trouver que la conscription était plus efficace pour lever des fonds que des soldats. De surcroît, cette inégalité devant le service militaire, les plus pauvres ne pouvant y échapper ou se voyant contraints de se vendre comme remplaçants pour échapper à la misère, rendit la conscription encore plus impopulaire.

Elle vit également, au même titre que les primes d’engagement, la naissance d’une pratique illégale dont certains firent une véritable profession. Ces « chasseurs de primes » s’engageaient, volontaires ou en tant que remplaçants, dans le seul but de toucher l’argent qui allait avec, avant de déserter dès que possible… pour mieux recommencer ensuite, ailleurs et sous un autre nom.

Mais le problème des désertions fut loin de se limiter à ces quelques individus. Au contraire, ce fut une véritable plaie pour les deux armées, puisqu’on évalue que le Nord comme le Sud perdirent chacun un dixième de leur effectif militaire global de cette manière – soit au moins 200.000 déserteurs pour l’Union, et 100.000 pour la Confédération. Seule une minorité de ces déserteurs était repris, et la plupart de ceux qui l’étaient se voyaient simplement renvoyés dans leurs unités, le plus souvent.

La grande variété de facteurs à l’œuvre dans le recrutement et la composition des armées implique que la qualité de celle-ci a beaucoup varié pendant la durée du conflit. Un des problèmes récurrents rencontré par les deux belligérants dans ce domaine fut l’absence d’amalgame entre les vétérans et les nouvelles recrues. En effet, lorsque des volontaires s’engageaient ou que des conscrits étaient levés, on ne les utilisait pas pour renforcer les régiments existants, mais pour en créer de nouveaux.

Les « bleus » ne bénéficiaient donc que rarement de l’expérience de leurs aînés, et ils subirent souvent, de ce fait, des pertes sensibles lors de leurs premiers mois de service. De surcroît, l’effectif de certains régiments tendait à devenir squelettique, et certains n’avaient guère plus d’hommes dans leurs rangs qu’une simple compagnie – à tel point qu’il fallut fréquemment en fusionner plusieurs entre eux.

Les volontaires qui s’engagent au début de la guerre ne manquant pas d’enthousiasme, leur moral est élevé. En revanche, leurs qualités militaires sont assez aléatoires : l’entraînement fait souvent défaut et il est fonction du professionnalisme des officiers de chaque régiment - le niveau desquels s'étend lui-même de l'expertise de l'ancien officier de carrière à l'incompétence la plus totale en la matière. Certaines unités s’avèrent donc de bonne qualité, alors que d’autres sont très médiocres.

La guerre se prolongeant, le moral baissera – ou plus exactement, il fluctuera au gré des victoires et des défaites. L’entraînement, lui, se fera meilleur, les deux belligérants mettant à profit l’hiver 1861-62 pour transformer leurs forces de « soldats du dimanche » en véritables armées. L'expérience et l’endurance des troupes augmenteront graduellement, l’épreuve du feu et des maladies opérant dans les rangs une sélection redoutable.

L'apogée des armées sudistes peut être situé à l’été 1863. Elles restent alors sur une série de victoires significatives, compensant les effets du blocus nordiste par les captures d’équipement et de ravitaillement opérées lors de ces succès. Elles amorceront leur déclin à la suite des pertes sévères subies lors des défaites que leur infligeront les Fédéraux cette année-là, notamment à Gettysburg et Chattanooga. L’armée confédérée baissera alors graduellement en qualité comme en quantité, jusqu’à ce que la situation devienne critique au début de 1865 : la faim, plus que toute autre motivation, poussera les soldats sudistes à déserter par milliers dans les dernières semaines du conflit.

Il "pic d’efficacité » des forces nordistes est quant à lui un peu plus tardif, au printemps 1864. À ce moment-là, ceux qui ont survécu sont des combattants aguerris, qui ont de surcroît appris de leurs défaites comme de leurs victoires, sans avoir à subir de pénurie notable puisque la puissante économie nordiste subvient à leurs besoins. Toutefois, ils subiront des pertes terribles dans les mois suivants, d’autant plus que les dirigeants nordistes pousseront à obtenir à tout prix des victoires significatives avant les élections présidentielles de novembre 1864.

En outre, l’été vit les engagements de trois ans souscrits en 1861 s’achever, et bon nombre de soldats ne se rengagèrent pas. Contrairement à leurs homologues sudistes, affectés par la mobilisation générale, les vétérans nordistes n’étaient nullement tenus de renouveler leur bail, si bien qu’entre mai et juillet 1864, du fait des démobilisations et des pertes au combat, l’armée du Potomac a elle seule avait perdu 100.000 hommes. Il fallut les remplacer à la hâte par des conscrits, des régiments de garnison levés initialement « pour la durée de la guerre » (donc sans limitation dans le temps), et des soldats noirs. Si bien qu’à la fin du conflit, nombre d’unités considérées un an plus tôt comme des troupes d’élite n’étaient plus que l’ombre d’elles-mêmes, alors que celles censées les remplacer manquaient encore d’expérience.

Mener au combat des forces telles que les belligérants de la Guerra civile en alignèrent impliquait avant toute chose de les encadrer. Ce n’est pas le millier d’officiers de l’armée régulière de 1860 qui allait suffire à cette tâche ; et ce, même en rappelant au service ceux qui avaient quitté l’armée pour une raison ou pour une autre. L’ensemble des académies militaires du pays ne formant pas plus de quelques dizaines d’officiers par an, c’est par d’autres moyens qu’il allait falloir trouver des cadres compétents.

Le commandement et les généraux

Comme on l’a vu précédemment, l’usage, parmi les unités de volontaires, tant au Nord qu’au Sud, voulait que les officiers soient élus par les soldats de chaque régiment. Si ce système permit de parer au plus pressé en fournissant de facto des gradés, les résultats étaient assez aléatoires, puisque les cadres ainsi désignés ne l’étaient pas nécessairement pour leurs qualités martiales. Peu étaient d’anciens officiers de carrière, certains étaient issus de la milice de leur État, la plupart n’avaient aucune expérience de la chose militaire.

Fréquemment, les élus étaient des notables - avvocati, medici, politici, rappresentanti al Congresso - o semplicemente uomini abili nel persuadere i loro compagni a conferire loro un grado di ufficiale - ei vantaggi che ne derivavano. Alcuni dei più ricchi avevano finanziato essi stessi il reclutamento e l'equipaggiamento del reggimento, come Nathan Forrest, che divenne uno degli uomini più ricchi del sud commerciando schiavi. Era del tutto naturale che questi generosi donatori si trovassero poi a capo di questi reggimenti, nonostante le loro reali qualità militari.

Molti non hanno trovato utile praticare, soprattutto dal punto di vista di una guerra breve, e il sistema degli ufficiali eletti lo ha dimostratolimitidai primi scontri, dove era evidente il dilettantismo di molti di loro. Molte battaglie furono combattute nella totale confusione, da ufficiali inesperti, ma soprattutto senza talento. Era necessario, in entrambi i campi, sistemare, a cominciare dagli alcolisti: questo era il caso, ad esempio, del colonnello Dixon Miles, che comandava una divisione settentrionale a Bull Run (21 luglio 1861), dove era semplicemente ubriaco.

Coloro che si erano dimostrati competenti furono gradualmente promossi al loro posto e non ci furono esitazioni a sottrarli se necessario. I più seri si dedicarono a ripassare, nel tempo libero loro lasciato dall'addestramento dei loro uomini, le manovre e i combattimenti, i numerosimanuali di istruzioni esistenti: sulla tattica di ciascuna arma, sull'addestramento delle reclute, sull'accoltellamento, sulle fortificazioni da campo ... I manuali che governavano l'esercito federale prima della guerra furono integrati da altri, appositamente dedicati a unità di volontariato. In un campo come nell'altro, il corpo degli ufficiali si è gradualmente professionalizzato, come il resto dell'esercito.

Ma gli ufficiali si sarebbero presto trovati di fronte a un altro smistamento, quello operato dalperdite. Condividendo la vita dei loro uomini nei loro campi, hanno sofferto - e alcuni sono morti - delle stesse malattie. Inoltre, hanno subito notevoli perdite in combattimento. La sola battaglia di Franklin (30 novembre 1864) costò all'esercito meridionale 12 generali e 57 comandanti di reggimento uccisi, feriti o catturati entro quattro ore. E a Gettysburg (3 luglio 1863), la divisione meridionale del generale Pickett avrebbe perso tutti i suoi comandanti di brigata e reggimento in un periodo di tempo ancora più breve. Dato che gli ufficiali subalterni devono sostituire i superiori morti o feriti a capo del grado superiore con breve preavviso, più di una volta reggimenti decimati si troveranno comandati da capitani ordinari.

Tra i fattori che spiegano queste perdite - oltre al fatto che, in generale, erano già elevate - c'è ilarmamentoI fucili a canna di fucile, che sono diventati molto diffusi, sono precisi e portano lontano, mentre allo stesso tempo la tattica non è cambiata quasi mai dalle guerre napoleoniche. I ranghi serrati sono sempre combattuti e gli ufficiali, che comandano il fronte, in mezzo ai loro uomini, sono bersagli facili e prioritari per i tiratori nemici. Presto cambieranno le loro divise sgargianti con abiti discreti, più vicini a quelli dei loro soldati, e gli alti ufficiali perderanno l'abitudine ormai pericolosa di guidare i loro reggimenti a cavallo.

Il caso digeneraliè abbastanza diverso. Questi, infatti, non risentono del processo elettivo dei reggimenti volontari. La loro nomina, al Nord come al Sud, richiede una procedura molto più formale; come minimo, deve essere oggetto di un decreto del Presidente, che deve poi essere ratificato dal Congresso e poi controfirmato dal Segretario della Guerra. Ma di fronte ai bisogni generati dal conflitto, questa non sarebbe stata una garanzia contro l'incompetenza o la mediocrità.

Durante la Guerra Civile ci saranno quasi un migliaio di generali: per la precisione, 564 nordici e 401 meridionali. Ufficiali ed ex ufficiali dell'esercito federale, ma anche ex studenti di accademie militari, costituiranno il principale bacino da cui attingeranno i belligeranti i loro generali. Ma si conteranno anche persone che erano già generali nelle milizie del loro Stato; anche uomini senza alcuna precedente esperienza militare, eletti ufficiali dai volontari, sono poi scesi dai ranghi secondo promozioni e perdite tra i loro superiori.

Altri erano solo ...politici. Forti sostenitori della secessione o dei diritti degli Stati, o al contrario difensori dell'integrità dell'Unione o convinti abolizionisti, hanno usato la loro influenza politica e le loro connessioni per essere nominati generali con, molto spesso, le retrovie. pensato di usare le loro attese prodezze d'armi per sostenere le loro successive carriere. Sarà il caso, ad esempio, di Benjamin Butler, senatore del Massachusetts, John Breckinridge, avversario meridionale di Lincoln alle elezioni presidenziali del 1860, o anche dell'ambizioso George McClellan (che lui stesso, in effetti, aveva una formazione ufficiale) che avrebbe utilizzato la notorietà acquisita durante il suo comando per correre contro lo stesso Lincoln nelle elezioni presidenziali del 1864.

quindi, ilqualitàI generali si sarebbero dimostrati piuttosto eterogenei, con personale militare professionale accanto a politici inesperti. I primi erano ovviamente più avvantaggiati dei secondi, ma sarebbe sbagliato dire che erano sempre migliori: alcuni generali politici si dimostrarono tattici brillanti, mentre altri di West Point erano leader poveri.

Si legge spesso che, almeno all'inizio della guerra, il comando meridionale era superiore alla sua controparte settentrionale. Questo è vero per il fronte orientale e l'esercito della Virginia del Nord - quello su cui Lee avrebbe preso il comando nel 1862. Ma è un po 'come l'albero che nasconde la foresta: se dovessimo aspettare il nell'estate del 1863 in modo che Lee ei suoi generali trovassero avversari a loro misura, in Occidente invece il comando confederato andava fin dall'inizio a dimostrarsi generalmente inferiore ai suoi nemici. La seconda metà del conflitto vedrà una sorta di "riequilibrio", con l'Unione che trasferirà ad Est i generali che erano dietro le vittorie strategiche dell'Occidente. Così alla fine sono finite le qualità dei generali di entrambe le partiequilibrio, il Nord come il Sud hanno ciascuno la propria quota di geni tanto quanto incompetenti.

Sul lato settentrionale, molti generali erano ufficiali, che servivano inizialmente nell'esercito regolare, ma assegnati all'esercito come volontari per supervisionarlo, a un grado spesso notevolmente superiore al loro grado iniziale ... che altrimenti mantenevano. Poiché il loro servizio poteva far guadagnare loro promozioni sui brevetti sia nell'esercito regolare che in quello volontario, alcuni hanno concluso la guerra conquattro diversi gradi ! Quindi George Custer, Maggiore Generale dei Volontari, era anche lui nell'esercito regolare, ma per certificato ... così che quando la guerra finì, riguadagnò il suo grado nell'esercito. regolare, quella di un semplice maggiore.

La situazione era meno complessa nel campo meridionale, dove la promozione per brevetto non era mai stata praticata. Con l'esercito regolare confederato ancora agli inizi, la maggior parte dei generali meridionali indossavano i loro ranghi solo inl'esercito della Confederazione provvisoria - l'equivalente meridionale dell'esercito volontario.

Anche la gerarchia tra i generali era diversa da campo a campo. Rimanendo fedele all'organizzazione prebellica, l'esercito del nord usò poco più didue gradi, generale di brigata (insegne con una stella) e generale maggiore (due stelle). Come nel resto della catena di comando, due generali di pari grado determinarono quale dei due fosse superiore all'altro in base alla loro anzianità in quel grado. Per quanto riguarda il grado di tenente generale, quasi onorario (era stato indossato solo da George Washington), fu conferito a Grant quando assunse il comando in capo di tutti gli eserciti dell'Unione nel 1864.

La Confederazione, da parte sua, era un po 'più prolissa in generale. Nominò più prontamente i luogotenenti generali, specialmente tra i comandanti di corpo, e creò un grado ancora più alto, chiamato semplicemente "generale" (a volte scrittogenerale completo in inglese). Erano sette in tutto. Curioso dettaglio, non c'è una distinzione uniforme tra i diversi ranghi dei generali confederati: tutti e quattro indossanolo stesso distintivo tre stelle - una grande affiancata da due più piccole.

Così come i loro ufficiali e i loro uomini, questi generali hanno soffertoperdite elevate : un generale del nord su venti morì in combattimento e un meridionale su dieci, senza contare i pochi che morirono per malattie contratte in servizio. Infatti, una brigata in linea di principio è comandata dal fronte, smascherando il generale che è alla sua testa. Anche se i livelli più alti richiedono loro di stare più indietro, la mancanza di comunicazioni efficaci diverse dagli ordini scritti o verbali li costringe a rimanere vicino alla linea di tiro, cosa che la maggiore portata e precisione dei fucili come l'artiglieria lo rendeva ancora più pericoloso.

Fonti

Per saperne di più su questa serie di articoli sugli eserciti della Guerra Civile, possiamo fare riferimento alle seguenti fonti:

- Guerra civile americana, di James McPherson: pubblicato nel 1988 negli Stati Uniti, edito in Francia da Robert Laffont (raccoltaLibri), questo libro vincitore del Premio Pulitzer rimane il punto di riferimento per un approccio globale al conflitto.
- I due articoli dell'enciclopedia online di lingua ingleseWikipedia, rispettivamente sugli eserciti del nord e del sud, sono molto sintetici, ma rimandano a diversi articoli correlati e link esterni molto utili per approfondire l'argomento.
- Il sito USRegulars.com riunisce preziose fonti sullo stato e sull'organizzazione dell'esercito federale prima della guerra civile, nonché sul suo servizio durante il conflitto.
- L'Università del Tennessee ospita un indice dedicato ai generali di entrambi i campi, ciascuno con una breve biografia e altri dati, tutti scritti dall'australiano Kerry Webb.

Bibliografia

- L'esercito americano durante la guerra civile, di Victor De Chanal. Wentworth Press, 2018.


Video: La guerra di secessione americana