Jefferson Davis, Presidente degli Stati Confederati d'America

Jefferson Davis, Presidente degli Stati Confederati d'America

Jefferson Davis è stato un politico americano, difensore dei diritti statali e della schiavitù prima della guerra civile e unico presidente degli Stati Confederati d'America dal 1861 al 1865. Grandi personaggi della storia si trovano spesso di fronte a un antagonista - a volte famosi come sono, ea volte condannati a una relativa oscurità. Quello di Abraham Lincoln era il meridionaleJefferson Davis. Alla loro nascita, i due futuri maggiori leader della Guerra Civile avrebbero potuto avere destini simili. Eppure, le loro esistenze sarebbero state diametralmente opposte.

Turbulent Youth di Jefferson Davis

Jefferson Finis Davis è nato il 3 giugno 1808 a Christian County, Kentucky, meno di un anno prima di Lincoln, a circa 170 miglia in linea d'aria e nello stesso stato. Ma a differenza del suo futuro avversario, Davis proveniva da una famiglia relativamente benestante, coltivatori di cotone e proprietari di schiavi. La famiglia Davis lasciò rapidamente il Kentucky per stabilirsi in Louisiana, poi in Mississippi, dove le prospettive sono promettenti in termini di piantagioni. Dove Lincoln sarà in gran parte autodidatta, il giovane Jefferson Davis verrà inviato molto presto in varie pensioni, soprattutto nel suo stato natale, dove riceverà un'istruzione varia. Alla fine, Davis si è assicurato un posto presso la prestigiosa West Point National Officer School. Non era particolarmente apprezzato lì, e si trovò persino brevemente in arresto per la sua partecipazione alla "rivolta dello zabaione" del Natale 1826 - l'introduzione illecita di un barile di whisky nell'ospedale. accademia che ha trasformato la veglia in un tumultuoso e alcolico alterco.

Finalmente esce Davis, classificato 23th su 33 laureati, nel 1828, divenne poi sottotenente nell'1er reggimento di fanteria. Come Lincoln, che avrebbe prestato servizio per alcune settimane nella milizia locale, prese parte senza combattere alla guerra contro Black Hawk nel 1832, Illinois, servendo come guardiano del capo indiano dopo la sua resa. Fu durante questo periodo che iniziò a corteggiare Sarah Knox Taylor, la figlia del colonnello del suo reggimento, Zachary taylor. Quest'ultimo ha poca considerazione per questo sottufficiale di basso rango di West Point, e soprattutto desidera risparmiare a sua figlia la lugubre esistenza delle guarnigioni di una "Frontiera" ancora per metà selvaggia. Alla fine Davis si dimise nel 1835. Poche settimane dopo, Sarah Taylor lo sposò, contro il consiglio di suo padre.

Gli sposi si stabiliscono in una vasta tenuta di oltre 700 ettari che Joseph Davis, fratello di Jefferson, ha staccato dalla sua piantagione per donargli. Il sito, chiamato Brierfield, si trova sulle rive del Mississippi, a sud-ovest di Vicksburg. Le paludi e le acque stagnanti abbondano qui e, con esse, le zanzare. Entrambi i coniugi contraggono presto la malaria. Jefferson si riprenderà, ma non Sarah, che morirà meno di tre mesi dopo il loro matrimonio. Il giovane vedovo si rifugiò nel lavoro e nella lettura, trasformando Brierfield in una fiorente piantagione e acquisendo in pochi anni diverse dozzine di schiavi: un patrimonio considerevole. Fu anche durante i suoi anni di lutto che Davis sviluppò il suo interesse Politica. Si avvicinò al Partito Democratico dal 1840. La sua erudizione e le sue opinioni illuminate assicurarono una rapida ascesa e nel 1844 fu eletto rappresentante del Mississippi al Congresso. Il suo ruolo nella campagna presidenziale gli è valso anche la stima del nuovo presidente, James Polk, di cui Davis condivide molti punti.

Prima di assumere il suo incarico a Washington, Davis si risposò nel 1845 con una giovane donna di diciotto anni più giovane di lui, Varina Howell. Il rappresentante eletto siederà alla Camera dei rappresentanti solo per sei mesi. Nel giugno 1846, quando la guerra contro il Messico appena rotto, Davis si dimette per formare un reggimento di volontari del Mississippi. Per molti politici, il conflitto è visto come un'opportunità per guadagnare fama, prestigio e influenza sul campo di battaglia, e Davis non fa eccezione. Era anche motivato dalle sue idee politiche: come Polk, Davis era un forte sostenitore di questa guerra, anche perché, se vinta, avrebbe offerto vasti territori in cui estendere la schiavitù - su cui Davis costruì la sua fortuna, e che rappresenta per lui il pilastro essenziale dell'economia del Mezzogiorno.

Da Buena Vista alla secessione

Contribuendo in gran parte al suo finanziamento, Davis fu naturalmente eletto colonnello del suo reggimento - come allora era consuetudine - e l'unità divenne rapidamente il beniamino dell'esercito. Non solo per la sua divisa sgargiante (camicia rossa, pantaloni bianchi e cappello morbido) ma anche per le sue armi atipiche. Davis insistette che i suoi uomini avrebbero dovuto avere il modernissimo fucile Harper's Ferry Model 1841, un'arma a percussione e canna rigata significativamente migliore del moschetto Springfield Model 1842 a canna liscia, che allora era l'equipaggiamento standard della fanteria americana. . Il generale comandante dell'esercito, il molto conservatore Winfield Scott, obiettò, ma Davis si appellò a Polk, che fu molto d'accordo con lui con grande sgomento di Scott. Gli uomini di Davis divennero così i Fucili Mississippi, "Mississippi Fusiliers", la parola fucile designando specificamente, in inglese, un fucile rigato, al contrario di moschetto.

Inviato in Texas, Davis prende parte alla conquista del nord del Messico - ironia della sorte, agli ordini del suo ex patrigno, Zachary Taylor. Per i due uomini, il momento decisivo arrivò il 23 febbraio 1847: il presidente messicano e il generalissimo Antonio Lopez de Santa Anna lanciarono una controffensiva che sorprese gli americani a Buena vista, vicino a Saltillo. 16.000 messicani piombano su meno di 5.000 americani, le cui linee vacillano. Decisivo è l'intervento di Davis, il cui reggimento spezza lo slancio dei messicani con un tempestivo contrattacco e poi resiste ai loro nuovi assalti, e gli americani vincono la battaglia. Sebbene ferito al piede, Davis diventa un eroe di guerra. Si guadagnò anche - tardivamente - la stima di Taylor, la cui amicizia avrebbe mantenuto fino alla sua morte nel 1850 - e questo, nonostante le opinioni politiche diametralmente opposte, poiché Taylor fu eletto presidente sotto la Etichetta Whig, nel 1848.

Quando è tornato a casa, Davis non è rimasto inattivo a lungo. Il governatore democratico del Mississippi lo nomina per avere successo senatore il defunto Jesse Speight, così trova rapidamente il Campidoglio. Si afferma rapidamente lì come politico nazionale, tra i principali difensori dei diritti dello Stato contro il governo federale, nonché dell'estensione del sistema schiavista. Al momento della ratifica del trattato di pace con il Messico, ha sostenuto il presidente Polk quando quest'ultimo ha chiesto senza successo territori più grandi di quelli ottenuti dal plenipotenziario americano, Nicholas Trist. Davis chiede anche l'acquisizione di Cuba dalla Spagna, con la forza o no, e sostiene le compagnie dei filibustieri che ripetutamente tentano di impossessarsene, anche se rifiuta di imbarcarlo. - anche nelle loro spedizioni pericolose e in ultima analisi futili. Davis si oppose anche al Compromesso del 1850, sostenendo che non promuoveva sufficientemente la schiavitù nei territori presi dal Messico.

Anche se fu riconfermato nel 1850, Davis si dimise dal Senato l'anno successivo per candidarsi alla carica di governatore del Mississippi, ma fu sconfitto. Tuttavia, non rimarrà disoccupato a lungo. Il suo forte sostegno a Franklin Pierce nelle elezioni presidenziali del 1852 gli valse una nomina al gabinetto presidenziale dopo che Pierce fu eletto, come segretario alla guerra. Sarà ricordato in questo incarico come un riformatore instancabile ed efficace, aumentando la forza dell'esercito da quindici a diciannove reggimenti. Da sempre appassionato di innovazioni tecniche, Davis fece adottare armi moderne, compresi i fucili a canna rigata di cui aveva tanto perorato la causa pochi anni prima. L'equipaggiamento, le uniformi, ma anche le tattiche, vengono modernizzate di conseguenza, sia sotto la sua direzione che su sua istigazione. Davis ha anche svolto un ruolo importante nei primi progetti di ferrovia transcontinentale, di cui era un entusiasta sostenitore, facendo studiare i vari percorsi possibili agli ingegneri militari.

Pierce non è riuscito a ricevere la nomina democratica nel 1856, Davis tornò in Mississippi dove fu rieletto senatore. Quattro anni dopo, l'elezione di Abraham Lincoln scatena una crisi politica senza precedenti, su cui Davis è diviso. Da un lato, le sue opinioni a favore della legge statale e della schiavitù lo portano a considerare la secessione come legale e legittima. Ma d'altra parte, lo considera rischioso e prematuro. Davis teme giustamente che possa portare a una guerra civile, per la quale sa che il Sud non è sufficientemente preparato - lo ha visto durante il suo periodo nel dipartimento della guerra. Quindi, quando il Mississippi convoca una convenzione per decidere se secedere, Davis si oppone. Nonostante tutto, i delegati votarono per la secessione il 9 gennaio 1861; alcuni giorni dopo, Davis si piega alla volontà del suo stato e si dimette dal Senato Federale. Il mese successivo, i delegati dei sette stati che hanno lasciato l'Unione si sono incontrati a Montgomery, Alabama, per creare gli Stati Confederati d'America.

L'ascesa e la caduta della Confederazione

Quando si pone la questione di dotare la nuova nazione di un presidente provvisorio, Davis si dimostra un candidato naturale, incarnando i valori su cui si basa la Confederazione mentre passa per un moderato rispetto ai "mangiatori di fuoco" che della secessione il loro unico obiettivo politico. Il 18 febbraio è stato eletto Presidente, una posizione che accetta senza aver corso per essa. Nelle settimane seguenti, Davis dovette affrontare, come il suo avversario Lincoln, lo spinoso problema posto dalla presenza di una guarnigione federale a Fort Sumter, nel cuore del porto di Charleston, culla della secessione e principale porto meridionale dell'isola. la costa atlantica. All'inizio di aprile i federali rimasero a corto di cibo, ma una spedizione navale del nord era in viaggio per portare loro cibo e rinforzi. Attaccare il forte per costringerlo ad arrendersi prima che arrivi farebbe sembrare il Sud l'aggressore, ma lasciarlo rifornire senza fare nulla infliggerebbe un serio affronto alle aspirazioni confederate all'indipendenza. Di fronte a questa scelta impossibile, Davis opta finalmente per l'attacco. Il bombardamento di Fort Sumter il 12 aprile 1861 segnò l'inizio della guerra civile.

I primi mesi del conflitto sembrano dare un vantaggio ai meridionali. All'indomani della caduta di Fort Sumter, quattro nuovi stati schiavi a loro volta si separano quando Lincoln chiede loro volontari per combattere il Sud e unirsi alla Confederazione. Quest'ultimo è più veloce a mobilitare le sue forze e si dimostra così più preparato per una guerra in cui l'Unione si impegna solo lentamente e gradualmente. Trasferita da Montgomery a Richmond, la capitale meridionale fu minacciata da un'offensiva settentrionale durante l'estate, ma la battaglia di Bull Run, o Manassas per i meridionali, si concluse con una clamorosa vittoria confederata. In questa fase, l'indipendenza della Confederazione sembra essere sulla buona strada. A novembre, Davis è stato eletto presidente dal Congresso confederato, questa volta in regola, per un mandato di sei anni.

Tuttavia, le cose andranno molto rapidamente male per il sud. In quello stesso anno, 1861, la Confederazione non riuscì a riunire a sé i quattro stati schiavi rimasti, e solo una minoranza della loro popolazione scelse di sposare la causa meridionale. Nei primi mesi del 1862, una serie di errori avrebbe compromesso la posizione strategica della Confederazione - errori in cui Davis avrebbe condotto la sua parte di responsabilità. La sua scelta di difesa ai confini della Confederazione, motivata più politicamente che militare, si rivela disastrosa in Occidente. Nel giro di pochi mesi, la Confederazione perse vasti territori e si trovò minacciata di essere divisa in due, con l'Unione che controllava quasi l'intera Valle del Mississippi a parte una stretta striscia tra Vicksburg e Port Hudson. Inoltre, l'attenzione di Davis ai dettagli era stata di grande aiuto durante il suo periodo nel Dipartimento della Guerra, ma come presidente confederato si è dimostrato controproducente. L'interferenza di Davis ha allontanato da lui diversi generali di alto rango, che ha sostituito con amici fidati. Mentre questa scelta è stata fortunata per Robert Lee, è stato altrimenti in Occidente, dove la leadership prolungata di Braxton Bragg ha contribuito a deteriorare ulteriormente la situazione.

Il carattere difficile de Davis ha esacerbato ulteriormente questi problemi. Autoritario per natura e poco paziente con i suoi avversari, il presidente del Sud soffriva anche di cattive condizioni di salute, in particolare nevralgie facciali che colpivano il nervo trigemino, una malattia estremamente dolorosa. I suoi rapporti con i suoi generali e ministri erano ancora più tesi. Inoltre, Davis si trovava di fronte alle necessità di una guerra moderna, industriale, a tutto campo, di un genere ancora quasi sconosciuto. Difensore dei diritti dello Stato, il presidente del sud si è trovato improvvisamente costretto a prendere decisioni a favore dell'autorità del governo confederato. Questo lo ha portato contro le proteste dei governatori dello stato, ma anche dei membri del suo gabinetto (a cominciare dal suo vice presidente, Alexander Stephens), la cui azione contraria ha ostacolato lo sforzo bellico confederato. Questa situazione ha provocato una notevole instabilità ministeriale.

Leit motiv di Davis - "Tutto quello che chiediamo è di essere lasciati soli - guidò il Sud verso una guerra difensiva che difficilmente avrebbe vinto. Il presidente del sud non ha avuto solo influenze dannose, soprattutto attraverso i pochi uomini che fanno i conti con il suo carattere. Il suo gusto per l'innovazione tecnica era particolarmente evidente nel campo della marina, dove lasciò il suo ministro, Stephen Mallory, le briglie al collo per sviluppare navi rivoluzionarie - corazzate e persino sottomarini - al fine di compensare la schiacciante superiorità navale dell'Unione. Si è compiuto un notevole sforzo di industrializzazione, visti i limitati mezzi a disposizione del Mezzogiorno in tal senso. Infine, i tentativi della Confederazione di ottenere il riconoscimento diplomatico delle grandi potenze europee, se fallirono, consentirono comunque di ottenere un appoggio non ufficiale, portando così nei porti meridionali della guerra i rifornimenti essenziali per l'esercito. Il confederato continua a combattere.

Nonostante tutto, lentamente soffocato dal blocco navale settentrionale, schiacciato dalla potenza industriale dell'Unione, la Confederazione ha perso la guerra. Nel 1863, Port Hudson e Vicksburg caddero in mano ai Federali, che tagliarono in due il Sud. Davis perse la sua piantagione di Brierfield, che fu data alle fiamme dai nordici: distruggere le proprietà dei leader politici oppositori era una pratica comune durante la guerra civile, in un campo come nell'altro. A est, le vittorie vinte dai generali Jackson e Lee per un certo periodo eclissarono le battute d'arresto a ovest, ma i tentativi di quest'ultimo di vincere una battaglia decisiva sul suolo settentrionale furono vanificati ad Antietam e Gettysburg. Entro la fine del 1864, l'unica speranza della Confederazione era quella di trascinare la guerra il più a lungo possibile nella speranza di impedire la rielezione di Lincoln. Quando quest'ultima arrivò comunque, il destino del Sud come nazione indipendente fu segnato.

Jefferson Davis: icona della "causa perduta"

Entro il 3 aprile 1865, Richmond era diventata insostenibile, costringendo il governo confederato a ripiegare su Danville. Sei giorni dopo, la resa del generale Lee all'Appomattox Court House significava che non c'era più un esercito per proteggere Davis e il suo governo. Questi ultimi si diressero lentamente verso sud, sperando di sfuggire ai settentrionali per prendere una barca diretta in Europa. Diversi leader confederati suggerirono di continuare la lotta attraverso la guerriglia o di formare una ritirata meridionale in Texas, ma Davis si oppose. Finisce sciogliere formalmente le istituzioni confederate il 5 maggio. Cinque giorni dopo, Davis e il suo seguito furono catturati da una pattuglia del nord in Georgia.

Imprigionato a Fortress Monroe, Virginia, Davis è stato accusato di tradimento, in linea con le misure di ritorsione in seguito all'assassinio di Abraham Lincoln il 15 aprile. Vi rimase due anni. L'emozione si placò, il suo trattamento sembrò estremamente duro alla maggioranza della classe politica, compresi i repubblicani più radicali. Thaddeus Stevens, sostenitore di una ferma politica nei confronti del Sud, si offrì addirittura di difendersi al suo processo, ritenendo che, poiché gli Stati del sud avevano lasciato l'Unione per formare una nazione indipendente, Davis era cittadino di un paese conquistato e non doveva essere processato per tradimento contro un paese che non era il suo. Questo ragionamento non era gratuito: allo stesso tempo consentiva a Stevens di legittimare l'applicazione agli stati meridionali di leggi di dubbia costituzionalità. Davis era finalmente rilasciato nel 1867, dopo il pagamento di un'obbligazione esorbitante pagata da politici del nord e del sud. Non sarà mai processato e le accuse contro di lui verranno ritirate.

Sebbene fortemente contrario alla politica settentrionale di "Ricostruzione" del Sud, Davis mantenne un profilo basso per diversi anni. Sebbene il suo carattere fosse variamente apprezzato dai meridionali, la morte di Robert Lee nel 1870 lo rese un polena della "causa perduta" dei confederati, in particolare attraverso la sua autobiografia (Ascesa e caduta del governo confederato, 1881). Ha anche svolto un ruolo importante tra la prima generazione di storici della guerra civile, coloro che hanno avuto un ruolo diretto nello svolgersi degli eventi. Questa "storia di chi l'ha fatta" si è materializzata, nel suo caso, da Una breve storia degli Stati Confederati d'America, pubblicato nel 1889. Nel 1874 tentò un ritorno alla politica e fu rieletto senatore del Mississippi, ma il quattordicesimo emendamento alla Costituzione degli Stati Uniti rese ineleggibili coloro che avevano prestato servizio nel governo confederato, così che la sua elezione è stata invalidata.

Avendo perso la maggior parte delle sue entrate con la distruzione della sua piantagione, Davis sopravvisse in gran parte grazie ai suoi affitti letterari e alla generosità dei suoi concittadini. Negli ultimi anni della sua vita divenne più popolare di quanto non fosse mai stato come Presidente della Confederazione, non avendo mai prestato seria attenzione alle difficoltà quotidiane della popolazione del sud - la carestia, in particolare - durante la guerra. Gli fu persino lasciata in eredità una piantagione vicino a Biloxi, sulla costa del Golfo del Messico, dove finì comodamente la sua vita. Quest'ultimo non era esente da tragedie personali: di sei figli avuti da Varina Howell, Davis ne seppellì quattro - una situazione che riecheggiava curiosamente quella di Lincoln, di cui solo uno su quattro raggiunse l'età adulta. Jefferson Davis morì nel 1889, e gli fu offerto un grandioso funerale a New Orleans. Pochi anni dopo fu nuovamente sepolto con grande clamore, questa volta a Richmond.

Non è facile valutare l'importanza del ruolo di Davis nella storia degli Stati Uniti. La sua esistenza frenetica e avventurosa era, per molti versi, cento leghe da quella del suo principale avversario durante la Guerra Civile, Abraham Lincoln. Differenze, accompagnate da alcune somiglianze, che potrebbero dar luogo a un saggio di storia biografica comparativa che un Plutarco non negherebbe nel suo Vite parallele, se fosse vissuto in tempi contemporanei. Più che un simbolo della Confederazione, Solo Davis ha sintetizzato i valori che il Sud ha difeso e per cui ha combattuto fino all'ultimo limite. Un sistema di schiavitù e mecenatismo, profondamente legato alla sua cultura, e di cui Davis, stretto tra la sua lealtà ai diritti degli Stati e la sua volontà di portare - a volte - pragmatismo e moderazione, simboleggiava anche contraddizioni. Un simbolo ora scolpito nella pietra, accanto a Robert Lee e Stonewall Jackson, nel monumento di Stone Mountain, l'equivalente meridionale del Monte Rushmore.

Il monumento Stone Mountain. Davis è a sinistra, Lee al centro e Jackson a destra.

Fonti

Nessuna biografia di Jefferson Davis sembra esistere in francese. La versione inglese di Wikipedia è stata quindi rimessa in funzione. L'articolo diEncyclopedia Virginia circa è anche di ottima fattura, con variegata iconografia. Nel suo lavoro generalista Guerra civile americana, James McPherson dedica diversi passaggi dettagliati al ruolo di Davis durante il conflitto. Infine, i suoi scritti possono essere trovati gratuitamente online, in particolare sul sito del Progetto Gutenberg.


Video: General Robert E Lee, Rare Interview, Confederate