La battaglia di Isandlwana (Sud Africa, 22 gennaio 1879)

La battaglia di Isandlwana (Sud Africa, 22 gennaio 1879)

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Nascita delle repubbliche boere

La situazione etnica all'interno della colonia di Cape Town è quindi complessa. Inizialmente dominanti, gli afrikaner - un termine che designa tutti i bianchi di lingua olandese, boeri compresi - devono affrontare l'insediamento degli inglesi. L'abitudine dei primi coloni, che spesso venivano senza donne, di prendere mogli tra la popolazione Khoïkhoi, così come la presenza nella colonia di molti schiavi neri e malesi, portò alla nascita di diversi gruppi etnici.razza mista. Questi gruppi sono discriminati dagli afrikaner, il che porta uno di loro, i Griquas, a migrare verso est e nord-est, oltre i confini della colonia. Di lingua olandese e occidentalizzati, finirono per stabilire due territori distinti lì, chiamati rispettivamente Griqualand West e East.

La politica razziale degli inglesi è completamente opposta a quella degli afrikaner. Dal 1828, la colonia di Cape Town ha proclamato iluguaglianza di tutte le persone libere davanti alla legge, senza distinzione di razza. Questo orientamento non si basa solo su un'ideologia liberale. È anche visto come un mezzo per garantire la pace sociale all'interno della colonia e per ridurre le fonti di attrito con la popolazione nera, a cominciare dagli Xhosa. Per inciso, riconciliare i neri con i metis consente agli inglesi di ridurre l'influenza degli afrikaner e aumentare la loro. L'abolizione della schiavitù nel 1833 accentuò ulteriormente questa tendenza aumentando la popolazione nera libera. Quando la colonia acquisì un parlamento nel 1854, proibì esplicitamente qualsiasi restrizione al diritto di voto basata sull'etnia. Invece, stabilì il suffragio censorio maschile che riconosceva le forme di proprietà tribale e la cui soglia relativamente modesta - £ 25 - garantiva il diritto di voto a un'ampia fascia della popolazione nera. Questa operazione non verrà messa in discussione prima del 1887.

Questo sviluppo divide gli afrikaner. Se la maggior parte degli olandesi a Città del Capo lo sopportava, non era il caso dei boeri, che lasciarono la colonia in massa dal 1830. Come i Griquas, migrarono principalmente verso est. Questo movimento, noto comeGreat Trek, attraversa il territorio degli Xhosas e comincia a stabilirsi ad est di esso. I boeri fondarono lì il loro stato, la Repubblica di Natalia. Nel 1838 entrarono in conflitto con il loro ingombrante vicino, il regno Zulu. I boeri, per decenni, hanno sviluppato tattiche di guerriglia basate sulla mobilità: gruppi di uomini armati, battezzatikommandos ("Unità" in afrikaner), riunitevi e muovetevi a cavallo, lanciate attacchi fulminei, quindi disperdetevi di nuovo in modo che tutti tornino alla loro fattoria. Efficace per le azioni di molestia, questa tattica non sempre consente di affrontare il massiccio attacco di aempio Zulu. I boeri risposero sviluppando un altro stratagemma: un convoglio di carri disposti in cerchio per formare un accampamento (laager) fortificato. Fu un successo: il 18 dicembre 1838 migliaia di Zulu furono esausti invano contro alaager difeso da meno di 500 boeri. La sconfitta di Blood River ha inferto un colpo fatale al potere del re Dingane: i boeri hanno quindi sostenuto Mpande nella sua rivolta, assicurando allo stesso tempo il loro confine orientale quando salì al trono nel 1840.


Gli inglesi, tuttavia, non avevano mai riconosciuto la repubblica di Natalia. Dopo alcune scaramucce, la annesse nel 1843, creando così la colonia di Natal. Ancora una volta, i boeri rifiutano di essere governati da altri che da loro stessi, e molti di loro preferiscono andarsene. Questa volta migrano verso nord, dove si stabiliscono sulle rive dei fiumi Orange e Vaal. Il loro insediamento è tanto più facile quanto le terre che scoprono sono ancora segnateMeccanico e le sue conseguenze: a parte gli Ndebele, che respingono a nord del Limpopo nell'attuale Zimbabwe, Ngunis, Sothos e Tswanas sono dispersi e generalmente troppo deboli per opporsi seriamente a loro. I boeri fondarono così nuove repubbliche, le due principali delle quali,il Transvaal e l'Orange Free State, furono questa volta riconosciuti dalla Corona britannica rispettivamente nel 1852 e nel 1854.

Situazione politica in Sud Africa intorno al 1865. Mappa dell'autore basata su "Seb az 86556" (licenza Creative Commons). Didascalia:

Rose: colonie britanniche.

Arancione: repubbliche boere.

Marrone: territori griquas (Gr. O .: Griqualand West; Gr. E: Griqualand East)

Verde: territori tribali e regni (B .: Basutoland; S .: Swaziland)


A seguito delle conquiste Zulu e delMeccanico, le migrazioni boere completano il rimodellamento del territorio sudafricano. Accelerano il processo di formazione dei regni tribali ispirati a quello degli Zulu. Oltre al Matabéland, a nord del Limpopo, e al regno di Gaza nell'attuale Mozambico, gli Swazis costituiscono il loro Swaziland, che esiste ancora nel 2014. La tribù Sotho dei Basothos, o Basutos per gli inglesi, fa anche anche per resistere alle pressioni boere e alle incursioni degli Zulu. Arrivando al punto di adottare la tattica dikommandos Boeri, si rifugiarono sulle montagne e fondarono anche il loro regno: Basutoland, che esiste ancora oggi sotto il nome di Lesotho. Verso la metà degli anni '60 dell'Ottocento, la situazione politica in Sudafrica sembrava stabilizzarsi. Tuttavia, stava accadendo un evento imprevistosuscitare concupiscenze, principalmente quelli degli inglesi.

La corsa ai diamanti

Nel 1866, un giovane boero scopre una gemma traslucida sul terreno della fattoria che affitta a West Griqualand. La pietra risulta essere unadiamante, che innesca una corsa verso la regione: migliaia di cercatori, per lo più britannici, vengono a tentare la fortuna. Sette anni dopo, la fattoria divenne una città di 50.000 persone conosciuta come Kimberley. L'area fu presto rivendicata dall'Orange Free State e dalla Cape Colony. La questione è di cruciale importanza per i boeri, le cui economie agrarie sono fragili e le cui repubbliche sono sempre più indebitate. Un arbitrato del governatore di Natal finì per attribuire la regione contesa a Griqualand West ... che si pose immediatamente sotto la protezione del Regno Unito, nel 1871. Un protettorato si estese poi a Griqualand East nel 1874, a cui si aggiunse già concluso con Basutoland nel 1869. Per buona misura, gli inglesi aggiunsero una rivendicazione al territorio occupato dagli Tswanas - Bechuanaland - a nord del fiume Orange. Ferito, l'Orange Free State si consolò rapidamente con la scoperta di altri depositi di diamanti intorno a Bloemfontein; morendo, la sua economia diventa prospera in pochi anni. Il Transvaal, d'altra parte, avrebbe dovuto aspettare fino al 1886 perché l'oro fosse scoperto nel Witwatersrand.

Resta il fatto che l'evidenza è ovvia per il governo britannico, guidato dal 1874 dal conservatore Benjamin Disraeli: il suolo su cui i boeri faticano a coltivare la loro sussistenza è ricco di minerali. L'aggiunta del Sudafrica all'Impero britannico diventa quindi una priorità, soprattutto quando il giovanissimo impero tedesco inizia a interessarsi al vicino Namaqualand, la futura Namibia. Per estendere più rapidamente il dominio britannico sull'Africa meridionale, il Segretario di Stato per le colonie, Henry Herbert Carnarvon, ordinò il progetto di una confederazione che avrebbe permesso di assorbire i regni nativi e le repubbliche boere. Fu ispirato in questo da ciò che fu stabilito in Canada nel 1867 e che rese possibile l'integrazione del Basso Canada francofono - ora provincia del Quebec - nelle altre colonie della Corona del Nord America. La sua idea è quella di agglomerare le varie colonie britanniche e le entità vicine alla Cape Colony, che ha goduto di un governo autonomo dal 1872. All'inizio del 1877, Carnarvon inviò a Cape Town un nuovo Alto Commissario per il Sud Africa,Henry Bartle Frere.

Applicherà immediatamente la sua visione del futuroConfederazione sudafricana, indipendentemente dagli ostacoli che incontra e senza riferirli al gabinetto Disraeli. Da aprile fece annettere il Transvaal senza incontrare resistenza, perché il governo della Repubblica boera era sull'orlo della bancarotta e non aveva altra scelta che accettare. Poi, a settembre, ha preso il pretesto di un'incursione degli Xhosa nel territorio britannico - che lui stesso aveva scatenato fomentando lotte tra i clan Xhosa - per portare l'esercito a Cafrerie. Spinti dalle valli, gli Xhosas continuano a compiere azioni di guerriglia dalle montagne. Il comandante delle truppe britanniche in Sud Africa, Frederic Thesiger Chelmsford, dovette svolgere una lunga campagna prima di giungere al termine, alla fine del 1878. Il governo di Cape Town, guidato da John Molteno, ritenne che la situazione del Il Sudafrica è troppo diverso da quello del Canada perché il progetto di confederazione voluto da Carnarvon funzioni. Inoltre, la Colonia del Capo non voleva in alcun modo una nuova guerra con gli Xhosas. La politica di Bartle Frere, che vede le popolazioni indigene - e a maggior ragione i loro regni - come tante minacce e vuole disarmarle a tutti i costi, va contro quella della colonia, che da anni cerca di limitare la resistenza dai neri alla colonizzazione europea concedendo loro i diritti.

Quando Molteno cerca di interferire con le azioni di Bartle Frere, quest'ultimo chiede - e ottiene - al Segretario di Stato per le Colonie di deporre il governo Molteno il 5 febbraio 1878. Ironia della sorte, Carnarvon si dimise il giorno prima, perché è contrario a Disraeli su una questione che non ha nulla a che fare con il Sudafrica. Il suo successore abbandona l'idea di una confederazione sudafricana ... ma Bartle Frere, che rimane in carica, continua il suo slancio senza preoccuparsi di questo nuovo orientamento politico. Il suo prossimo obiettivo èil regno zulu. Con l'annessione del Transvaal, la Corona britannica eredita il confine mal definito che condivide con gli Zulu. Quando una commissione indipendente decide la disputa di confine a favore degli Zulu, Bartle Frere decide di evidenziare una serie di incidenti avvenuti al confine con Natal. L'11 dicembre 1878 diede al re Cetshwayo un ultimatum che copriva tredici richieste. Molti di loro chiedono il disarmo dell'esercito Zulu, l'abbandono del sistema diamabutho e l'insediamento di un ministro residente britannico a Zululand. Scelti deliberatamente come tali da Bartle Frere, questi termini sono inaccettabili e Cetshwayo non li risponde. Il re Zulu vuole evitare un grande conflitto con gli inglesi, senza rendersi conto che questo è esattamente ciò che Bartle Frere sta cercando. Ordina ai suoi guerrieri di combattere solo se vengono attaccati e di non entrare a Natal con nessun pretesto: la guerra deve rimanere sulla difensiva e al limite.

Forze britanniche

Preparate con cura, l'offensiva britannica iniziò nelle prime ore dell'11 gennaio 1879. Ufficialmente schierate per proteggere il confine di Natal, le truppe di Chelmsford scatenarono così una guerra alla quale il governo Disraeli non diede la sua approvazione - e per perché non è stato consultato. Agendo di propria iniziativa, Bartle Frere ha chiesto a Chelmsford di progettare un piano di invasione. Il generale teme che lo Zulu rifiuterà, come gli Xhosas che ha appena sottoposto, uno scontro diretto che è sicuro di vincere, vista la potenza di fuoco dei fucili e dei cannoni moderni di cui sono le sue truppe. attrezzata. Non volendo ripetere una campagna prolungata, immaginò prima un'offensiva di cinque colonne, che avrebbe metodicamente setacciato il paese Zulu per costringere i guerrieri di Cetshwayo a combattere. Di fronte alle enormi difficoltà logistiche che un tale piano implicherebbe, Chelmsford rivede le sue ambizioni verso il basso: la colonna n ° 1 attraverserà il fiume Tugela e procederà lungo la costa, formando l'ala destra del dispositivo inglese; Le colonne 2 e 3, che operano dalla Buffalo River Valley, saranno unite sotto il suo diretto comando e marceranno sulkraal reale di Ulundi, la capitale di Cetshwayo; la colonna n ° 4 attaccherà dal Transvaal, servendo come ala sinistra dell'esercito invasore; quanto al numero 5, si accontenterà di un ruolo minore lungo la parte più orientale del confine con il Transvaal.

La spina dorsale di ciascuna delle tre forze principali è costituita da due battaglioni di fanteria regolari. L'esercito britannico aveva allora 114 reggimenti di fanteria, in linea di principio un unico battaglione di otto compagnie, con una forza teorica di circa 800 uomini. Tuttavia, ci sono delle eccezioni: ad esempio, il 60th e 95th i reggimenti, che sono unità di fucilieri - l'equivalente inglese dei cacciatori a piedi - hanno quattro battaglioni ciascuno. Inoltre, i reggimenti dispersi in un impero coloniale in continua espansione, la necessità di mantenere un numero minimo di truppe nella Francia metropolitana per garantire la sua difesa e servire come riserva strategica ha portato all'aggiunta di un secondo battaglione in alcuni reggimenti - in l Evento, quelli numerati da 1 a 25. In generale, quando uno di questi due battaglioni presta servizio all'estero, l'altro è di stanza nelle isole britanniche. Questa non è, tuttavia, una regola immutabile e, se necessario, i due battaglioni possono essere schierati contemporaneamente nelle colonie. È il caso, ad esempio, dei due battaglioni di24th reggimento a piedi (la designazione ufficiale delle unità di fanteria britanniche è alloraReggimento di piede), assegnato alla colonna principale: l'I / 24th di stanza in Sud Africa dal 1875, II / 24th lo raggiunse nel 1878 dopo sei anni in Gran Bretagna.


A causa del loro frequente servizio all'estero nelle zone di conflitto, la fanteria britannica, reclutata esclusivamente per professionisti, è generalmentesoldati esperti. Sono armati dal 1874 con il fucile Martini-Henry, moderna arma a retrocarica. Non è un fucile a ripetizione: il conservatorismo delle autorità militari, che ancora temono il consumo eccessivo di munizioni, ha preferiva un'arma a colpo singolo, da ricaricare dopo ogni colpo utilizzando una leva sotto scorta. Il Martini-Henry, invece, utilizza cartucce complete in una custodia metallica, che accelera drasticamente il caricamento dell'arma: un fante addestrato può sparare dieci o dodici colpi al minuto senza particolari difficoltà. Combinata con la disciplina di un esercito professionale, questa caratteristica conferisce alla fanteria britannica una notevole potenza di fuoco. Nel combattimento ravvicinato, la truppa ha una baionetta (i sottufficiali che ricevono una baionetta a sciabola) e versioni accorciate, carabine e moschettoni, equipaggiano anche la cavalleria, l'artiglieria e gli ingegneri. Tutti sparano una cartuccia cilindrico-ogivale di 11,43 millimetri di calibro.

Per quanto riguarda le divise, lo sonopoco adatto al servizio coloniale. Alcune unità dell'esercito indiano indossano abiti color kaki da circa trent'anni, ma questa particolarità si è diffusa, nell'impero britannico, solo alle truppe coloniali reclutate localmente. Nel 1879, la fanteria britannica indossava ancora la tradizionale uniforme scarlatta. Ci sono variazioni nei dettagli da reggimento a reggimento, ma l'uniforme è generalmente composta da pantaloni neri e una tunica rossa. A questo si aggiunge un elmo bianco di tipo coloniale, che i soldati in operazioni si affrettano a tingere di marrone con il tè: temono che al sole, il bianco dell'elmo trasformi le loro teste in un bersaglio designato per i tiratori nemici. Mentre gli ufficiali di linea indossano un'uniforme simile a quella dei loro uomini, a quelli a cavallo (alti e ufficiali del personale) viene dato un "abito da pattuglia" blu scuro e nero più adatto al servizio a cavallo. Lo stesso vale per i cannonieri. L'esercito regolare britannico, d'altra parte, non schiera nessuno dei suoi 31 reggimenti di cavalleria in Sud Africa, poiché le molte unità a cavallo reclutate lì sono considerate sufficienti.

Ciascuna delle tre colonne principali riceve anche una batteria di artiglieria da sei pezzi. Considerando il terreno difficile e le strade povere in Sud Africa, questi sono cannoni da montagna da 7 libbre su carro leggero. Il peso ridotto del suo proiettile - 3,3 chilogrammi per il normale proiettile - limita la sua potenza di fuoco, ma è un'arma moderna, con una canna rigata e caricamento di culatta, costruita interamente in acciaio. È soprattutto un'arma molto mobile, il tubo che pesa solo 90 chili, il che lo rende ideale per il servizio coloniale. Questo supporto è completato da una batteria di lanciarazzi, al ritmo di una sezione per colonna. L'esercito britannico è infatti l'unico in Europa ad aver adottato quest'arma, i cui effetti ha potuto apprezzare durante le sue guerre contro il regno indiano di Mysore, tra il 1767 e il 1799. I vecchi razzi Congreve delle guerre napoleoniche furono sostituiti in 1867 dai razzi Hale, stabilizzati da un processo che li fa ruotare su se stessi durante il volo. Ciò aumenta la loro precisione, ma poiché non vengono utilizzati in massa, è probabile che la loro utilità sia più psicologica che reale. Molto più efficiente, d'altra parte, lo èla mitragliatrice Gatling ; ce n'è però solo uno, che sostituisce uno dei cannoni da 7 libbre della colonna n ° 1.

Queste forze regolari - chiamate "imperiali" nel gergo militare britannico - sono integrate damolti corsi di formazione reclutati a livello locale. Questi sono tradizionalmente divisi in due categorie: unità "coloniali", reclutate da coloni europei; e le unità "indigene", che come suggerisce il nome sono costituite da persone indigene. La principale forza indigena destinata a sostenere l'invasione di Zululand è ilNatal Native Contingente o NNC, reclutato dall'amministrazione della colonia di Natal. La NNC comprende diversi reggimenti di fanteria divisi in battaglioni e compagnie. L'allenamento è fornito da ufficiali bianchi e sottufficiali, e la NNC è organizzata in stile europeo ... ad eccezione delle attrezzature. Il comando britannico aveva poca fiducia in questa forza ausiliaria inesperta e temeva di vedere i neri che l'avevano inventata nel deserto e unirsi agli Zulu alla prima occasione. Per questo motivo, solo il 10-20% dei soldati della NNC è equipaggiato con un fucile e le munizioni sono severamente razionate per loro. Gli altri devono accontentarsi delle lance e delle altre armi tradizionali a loro disposizione. Oltre a un piccolo elemento di costruzione (Natal Native Pioneer Corps), l'NNC viene fornito con un'unità montata, ilNatal Native Horse o NNH. È la principale unità di cavalleria della forza d'invasione. A differenza della fanteria della NNC, gli inglesi la considerano un'unità preziosa, poiché è composta principalmente da Basuto che hanno familiarità con le tattiche della guerra a cavallo. Di conseguenza, è adeguatamente armato di fucili. Per quanto riguarda le formazioni coloniali, si tratta molto spesso di forze dell'ordine, come la Polizia a cavallo di Natal, o di unità di milizia che non superano le dimensioni di un'azienda.

In tutto, la forza d'invasione comandata da Chelmsford comprende circa 16.500 uomini: 6.700 militari britannici e coloniali, 9.000 nativi e 800 lavoratori a contratto civili, per lo più piloti di squadra. Chelmsford ha 7.800 con lui, di cui 1.800 bianchi. La colonna n. 1, comandata dal colonnello Charles Pearson, è composta da 6.700 soldati. Per quanto riguarda la colonna n ° 4, posta agli ordini del tenente colonnello Henry Evelyn Wood, conta circa 2.000 uomini. Nella fretta di porre fine agli Zulu, Bartle Frere non ha tenuto conto del calendario nel suo ultimatum: se gennaio segna il cuore dell'estate meridionale, è anche quello delstagione umida. Forti temporali trasformano i binari accidentati della regione in pantani, il che complica l'avanzamento dei carri pesanti che trasportano attrezzature e rifornimenti per le forze britanniche. A peggiorare le cose, non tutte le unità vengono raggruppate quando scade l'ultimatum: così, Chelmsford ha con sé solo tredici delle sedici società del 24th reggimento, e probabilmente meno di 5.000 uomini appartenenti principalmente alla colonna 3 del colonnello Glynn. Infine, è anche il periodo dell'anno in cuiamabutho Gli Zulu tradizionalmente si radunano a Ulundi, così che la mobilitazione del regno è già parzialmente compiuta anche prima dell'inizio delle ostilità.

Partendo da Pietermaritzburg, la capitale del Natal, la Colonna di Chelmsford stabilì una base avanzata a Helpmekaar, quindi assunse la missione protestante di Rorke's Drift per farne un posto intermedio. Si trova a poco più di un chilometro da un passaggio roccioso sul Buffalo - quello che nel gergo topografico sudafricanoderiva, da cui il nome della località - che ti permette di guadarlo. Qui è dove gli uomini di Chelmsford, dopo aver lasciato una compagnia della II / 24th alla missione, entra in Zululand11 gennaio 1879.


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