Lucy - Australopithecus star della paleontologia

Lucy - Australopithecus star della paleontologia

La scoperta di Lucy nel 1974 in Etiopia ha segnato gli spiriti a causa dello stato di conservazione del suo scheletro e della sua età, 3,2 milioni di anni. Composto da 52 frammenti ossei, lo studio dello scheletro di Lucy rivelerà che camminava su entrambe le gambe. Questo moderno antenato umano della specie Australopithecus afarensis diventerà una celebrità mondiale che non sarà offuscata dalle scoperte successive di altri fossili.

Lontano nella preistoria, le origini dell'uomo

L'uomo è un primate del genere Homo della specie sapiens i cui antenati preumani, gli australopitechi, costituiscono un ramo derivante da un tronco comune con le grandi scimmie africane. Il primo preumano fu scoperto quasi accidentalmente nell'Africa meridionale nel 1924 da Raymond Dart, medico e anatomista, che pubblicò la sua scoperta sulla rivista Nature nel 1925.

Secondo la più diffusa teoria dell'evoluzione, la specie umana è nata più di 5 milioni di anni fa, durante l'era del Miocene (da 25 milioni a 5 milioni di anni aC). . Il clima terrestre era molto più caldo e umido allora di quanto lo sia oggi, quindi la foresta pluviale copriva la maggior parte dell'Africa, dell'Europa e dell'Asia. Era la dimora di molte specie di primati, inclusa nostra nonna.

Verso la fine del Miocene, la temperatura della Terra si è raffreddata, il clima è diventato più secco e si sono formate calotte glaciali ai poli. La foresta si seccò, lasciando il posto a vaste distese di boschi ed erba. In Africa orientale, i primi ominidi (una famiglia di primati tra cui l'Homo sapiens ei suoi immediati antenati) videro il loro habitat naturale ridursi. In precedenza, vivevano sugli alberi e si muovevano sui loro quattro arti. Per poter attraversare i grandi spazi aperti velocemente e in sicurezza, alcuni hanno iniziato a camminare su due gambe, inaugurando così la nostra modalità di viaggio.

Questo sviluppo ha avuto luogo in diversi milioni di anni. La scoperta di fossili umani ci ha permesso di identificare i nostri antenati più lontani. Il più antico conosciuto fino ad oggi; Ardepithecus ramidus, vissuto 4,4 milioni di anni fa, probabilmente ancora nelle foreste e sulle cime degli alberi, come gli scimpanzé. Non si sa se fosse in piedi. L'Australopithecus afarensis, un ominide più recente, ha dimostrato di essere bipede circa 3,5 milioni di anni fa.

Una spedizione internazionale

Nel 1972 si è costituita una spedizione di una trentina di ricercatori francesi, americani ed etiopi. La ricerca nell'Africa meridionale e orientale che consente l'aggiornamento dell'Australopithecus rimane sempre più fruttuosa, il paleontologo Yves Coppens, il geologo Maurice Taïeb e il paleoantropologo americano Donald Johanson, si stabiliscono sul sito di Hadar, situato nel nord-ovest dell'Etiopia, presso il fiume Awash. Fu alla fine di lunghi mesi di ricerca che un assistente di Donald Johanson, Tom Gray, uno studente di paleontologia, scoprì il 30 novembre 1974 lo scheletro di colui che avrebbe rivoluzionato la nostra percezione delle origini umane e, quindi , diventa una superstar.

In effetti, questo nuovo Australopithecus (Australopithecus afarensis), emerso dalla notte dei tempi, è eccezionale nel suo stato di conservazione. Con cinquantadue ossa, il 40% del suo scheletro è completo. In quanto tale, insieme ad alcuni Australopithecus africanus della grotta Sterkfontein in Sud Africa, è diventato uno degli ominidi più completi di oltre 3 milioni di anni fa.

La scoperta di Lucy

Questo scheletro femminile, elencato come AL 288, prende il nome Lucy dai Beatles e dalla loro canzone Lucy nel cielo con i diamanti che i membri della spedizione ascoltano la sera segnando le scoperte della giornata. Segue un complesso lavoro di datazione che, grazie all'identificazione di un affidabile marker vulcanico situato poco al di sotto dei sedimenti che contenevano il fossile, ne rivela l'età: 3,2 milioni di anni.

È una femmina, di circa 20 anni, misura poco più di un metro e pesa circa 25 kg. La sua capacità cranica è di 400 cm3. I ricercatori sospettano che sia annegata come indicato dalla sua posizione e dalla natura del sedimento in cui è stata trovata. Un'ipotesi più recente suggerisce che sia morta cadendo da un albero

D'altra parte, lo studio anatomico dettagliato di Lucy mostra che viveva ancora sugli alberi per la maggior parte del suo tempo, sebbene a terra, nella savana boscosa, fosse bipede. Il suo scheletro postcranico presenta infatti una combinazione di caratteri che tradiscono sia un modo di locomozione bipede - in considerazione dell'apertura della sua testa, la curvatura della sua colonna vertebrale, la forma del suo bacino e del suo femore - sia attitudine alla vita arboricola - come dimostrano le articolazioni delle spalle e del gomito, nonché le braccia lunghe e le gambe corte.

Appartiene a una specie che si è evoluta per diverse centinaia di migliaia di anni nell'Africa orientale, dall'attuale Etiopia alla Tanzania, passando per il Kenya. Lucy sarà considerata per molti anni come appartenente alla specie più antica del lignaggio umano. Sarà quindi interpretato come una specie correlata al genere Homo.

Dopo Lucy

Dalla scoperta di Lucy, il fileOrrorin tugenensis, un fossile di 6 milioni di anni fa, è stato portato alla luce in Kenya; in Etiopia, i ricercatori hanno anche scoperto il fileardipithecus kadabba 5,7 milioni di anni. Infine, nel 2001, il Sahelanthropus tchadensis, battezzato "Tournaï" ("speranza di vita"), di 7 milioni di anni, è stato trovato in Ciad. Ma è oggetto di notevoli controversie a causa dei suoi caratteri sia umani che scimmieschi. Uomo o gorilla? I ricercatori sono divisi. Quanto a Lucy, lei riposa nel Museo Nazionale dell'Etiopia, ad Addis Abeba, la capitale del Paese.

Per ulteriori

- Le Rêve de Lucy, di Yves Coppens. Points, giugno 1997.

- L'odissea della specie, docu-fiction. DVD, France Tv, 2017.


Video: Lucy the Australopithecus Afarensis: Evidence for Evolution or Extinct Ape? Full Length Version