Hampton Roads o il duello delle navi da guerra, 8-9 marzo 1862

Hampton Roads o il duello delle navi da guerra, 8-9 marzo 1862

Consegnata all'alba dell'era industriale, la guerra civile incorporò molti dei progressi tecnici che l'industrializzazione aveva portato. È così che sono stati testati lì mitragliatrici, cannoni rigati, mine terrestri e navali e molte altre armi. Tutti suscitarono maggiore o minore circospezione, ma uno di loro fu adottato immediatamente e senza riserve da tutte le marine del mondo: la corazzata. L'evento che avrebbe innescato questa improvvisa e massiccia mania fu lo scontro, il 9 marzo 1862 ad Hampton Roads, di due navi corazzate: la CSS Virginia - l'ex fregata del nord USS Merrimack, ricostruito - e la USS Tenere sotto controllo, una strana invenzione dell'ingegnere John Ericsson.

Scelte strategiche, scommesse tecniche

Il precipitoso abbandono del cantiere navale di Gosport, vicino Norfolk, dalla Marina del Nord il 20 aprile 1861, lasciò il Sud in possesso di enormi quantità di armi, munizioni e attrezzature. La distruzione della base e delle navi al suo interno era stata eseguita frettolosamente ed era stata in gran parte inefficace. I Confederati recuperarono così 1.195 cannoni di tutti i tipi e 150 tonnellate di polvere, e il prezioso bacino di carenaggio rimase intatto. I federali si erano concentrati principalmente sulle navi e avevano avuto più successo. Dei dodici edifici presenti, nove sono stati affondati e altri due hanno evacuato il personale. Solo la vecchia fregata a vela USS rimase nelle mani del sud. stati Uniti, costruito oltre sessant'anni prima, e così fatiscente che i Confederati si accontentarono di usarlo come deposito statico.

Tuttavia, le navi del nord tornarono per attraversare il Norfolk il 30 aprile. Con il sostegno della Fortezza Monroe ancora sotto il loro controllo, i federali potevano bloccare impunemente l'estuario del fiume James. Quest'ultimo era navigabile fino a Richmond, e la presenza federale alla foce del fiume separò efficacemente la capitale meridionale dal suo collegamento più diretto con il resto del mondo. La marina confederata non è stata quindi in grado di sollevare il blocco, avendo a disposizione solo poche navi civili armate o prese in carico Servizio Revenue Cutter - amministrazione doganale. Queste navi avevano un armamento ridicolmente debole rispetto alle potenti fregate del Nord e non avevano alcuna ragionevole possibilità di sconfiggerle.

La Marina del Sud, tuttavia, era meno agiata di quanto sembrava. Aveva recuperato armi, equipaggiamento, strutture, nonché molti ufficiali capaci che avevano lasciato gli Stati Uniti. Marina Militare. Tuttavia, mancavano due cose cruciali: navi potenti e, soprattutto, un'industria navale - questa era concentrata principalmente nel Nord. A questo si aggiunge che il Dipartimento della Marina era ben lungi dall'essere una priorità nell'allocazione delle risorse di bilancio della Confederazione, ed è facile intuire che il Segretario Meridionale della Marina Stephen mallory era in una situazione piuttosto scomoda.

Tuttavia, le idee non mancavano. Dall'8 maggio decise di dirigere gli sforzi dei suoi servizi verso la costruzione o l'acquisizione di navi corazzate, di cui i nordici non avevano l'equivalente. Il suo ragionamento era che questi edifici avrebbero portato così a sud superiorità qualitativa capace di sconvolgere l'equilibrio delle forze navali. L'idea non era nuova. Dal XVIth secolo, l'Impero coreano aveva impiegato navi rivestite di ferro per sconfiggere con successo i tentativi di invasione dal Giappone. Questo esempio rimarrebbe, tuttavia, relativamente isolato fino alla guerra di Crimea, durante la quale la marina francese dispiegò tre batterie di corazzate galleggianti chiamate Lavaggio, Devastazione e Stupefacente. I francesi esplorarono ulteriormente questa rotta, mettendo in servizio nel 1860 il Gloria, la prima moderna fregata corazzata a vapore. Gli inglesi li imitarono l'anno successivo con la fregata HMS Guerriero.

La Corazzata Race

Furono immediatamente avviati studi preliminari per la costruzione di tali navi, ma divenne presto evidente che l'uso di centinaia di tonnellate di ferro per la corazza avrebbe pesato notevolmente le navi. Queste richiederebbero quindi potenti caldaie a vapore che l'industria meridionale non è stata in grado di produrre per mesi molto lunghi. Non importa, abbiamo optato per un'altra soluzione: recuperare le macchine da una delle navi affondate a Norfolk, la fregata USS Merrimack. Era stato affondato e incendiato, ma è bruciato solo fino alla linea di galleggiamento prima di affondare. Quando è stata rimessa a galla, i suoi macchinari e lo scafo sono risultati in buone condizioni per essere recuperati.

I piani di conversione del capitano di fregata John Brooke furono immediatamente implementati nel Norfolk dagli ingegneri Porter e Williamson, sotto la responsabilità di un tenente della Virginia di origine gallese, Catesby Jones. La nuova nave è stata battezzata CSS Virginia e, a parte la parte inferiore dello scafo e dei macchinari, non aveva nulla in comune con il Merrimack. Lo scafo stesso, appesantito da circa 800 tonnellate di armatura, conservava poco bordo libero. Era sormontato da una casamatta chiusa, con i lati inclinati a 36 gradi. Le sue pareti erano costituite da due piedi di legno ricoperti da uno strato esterno di ferro di dieci centimetri, che forniva una notevole protezione.

L'armamento consisteva in dieci pistole: quattro pezzi rigati dal processo Brooke - due da 7 pollici e due da 6,4 pollici, rispettivamente 178 e 163 mm - e sei pistole Dahlgren da 9 pollici (228 mm). L'originalità di Virginia consisteva in a sperone Ferro da 60 centimetri fissato alla prua della nave. Questo elemento, da tempo inutilizzato nella guerra navale, era stato aggiunto frettolosamente dagli ingegneri confederati quando avevano appreso che l'Unione stava costruendo anche corazzate: temevano che i cannoni della Virginia non erano abbastanza forti da perforarne l'armatura e avevano ritenuto che uno sperone offrisse maggiori possibilità di affondare la nave nemica, supponendo che il suo scafo rimanesse di legno sotto la linea di galleggiamento, così come quello della Virginia.

Il principale difetto della nave meridionale era la sua velocità. Le caldaie della Merrimack avevano sofferto un po 'per le settimane trascorse sott'acqua e non stavano dando tutta la loro forza. Soprattutto, notevolmente appesantito dall'armatura e dalle pistole, il Virginia ora mostrava una stazza di 4.100 tonnellate dove il Merrimack ne ha fatti solo 3.200. Per questi motivi, la velocità massima della corazzata meridionale è stata dolorosamente limitata a 9 nodi. Per di più, l'equilibrio della nave era completamente cambiato e la sua manovrabilità era diventata deplorevole : Ci sono voluti un miglio - quasi due chilometri - per fare un'inversione a U e tre quarti d'ora per coprire una svolta completa.

Reazione del nord

La discrezione non era sempre il punto di forza delle parti in guerra della guerra civile, e il Dipartimento della Marina del Nord apprese presto che i Confederati stavano lavorando per trasformare il Merrimack in corazzata. La notizia è scattatapreoccupazione, perché gli Stati Uniti La marina non aveva nulla contro questo tipo di nave. Il suo unico edificio in metallo, l'USS Michigan, era una cannoniera non armata con ruote a pale, e operava comunque sulle acque dei Grandi Laghi, regolando il commercio del legname tra gli Stati Uniti e il Nord America britannico - Canada.

Gideon Welles, il segretario della Marina, ha subito deciso di rispondere facendo costruire le proprie corazzate, rilasciando un bando di gara. Tra i venti progetti presentati alle autorità navali, tre sono stati selezionati e finanziati: l'USS New Ironsides, progettato in modo convenzionale, la USS Galena che si distingueva per i suoi alberi ridotti al minimo indispensabile e la particolare configurazione della sua armatura, e la USS Tenere sotto controllo, progettato dall'ingegnere John ericsson. Originario della Svezia, quest'ultimo aveva già acquisito una notevole fama da quando era arrivato negli Stati Uniti nel 1839. In particolare gli fu attribuito il brevetto dell'elica, un'invenzione che avrebbe rapidamente rivoluzionato la navigazione.

Suo Tenere sotto controlloera diverso da qualsiasi cosa conosciuta, tanto che un ufficiale del sud lo descrisse come "una scatola di formaggi su una zattera ". Aveva anche meno bordo libero del Virginiae il suo scafo sporgeva solo di pochi centimetri dall'acqua. La sovrastruttura è stata ridotta al minimo indispensabile: un camino, alcune calze d'aria, una piccola casamatta angusta e rialzata che funge da passerella e una grande torretta cilindrica posta al centro del ponte. Quest'ultimo, mobile, era alimentato da una piccola locomotiva a vapore indipendente. Conteneva due cannoni Dahlgren di grosso calibro che potevano sparare alternativamente. Inizialmente, Ericsson aveva programmato di utilizzare pistole da 14 pollici (356 mm), ma nessuna copia era immediatamente disponibile ed era necessario ripiegare su pistole da 11 pollici (280 mm).

Il torretta rotante di Tenere sotto controllo gli permetteva di sparare in qualsiasi direzione, tranne forse in avanti, dove la passerella era pericolosamente vicina al percorso dei proiettili. Inoltre, quasi l'intera nave era blindata. La torretta era protetta da più di otto pollici di ferro, una cintura corazzata circondava lo scafo e la sua configurazione la rendeva difficilmente vulnerabile a uno sperone. Anche il ponte era ricoperto da una lastra di ferro di 16 millimetri, che offriva una protezione di base contro il fuoco. Molto più piccolo del Virginia - solo 1.000 barili - il Tenere sotto controllo era molto più manovrabile e richiedeva solo 59 membri di equipaggio, contro i 188 della corazzata meridionale. D'altra parte era ancora più lento - 8 nodi al massimo - e la particolare forma dello scafo era del tutto inadatta alle esigenze della navigazione in alto mare.

Sebbene sia iniziato più tardi, i lavori su Tenere sotto controllo beneficiato superiorità industriale settentrionale, e i federali sono stati in grado di recuperare. Iniziata a New York il 25 ottobre 1861, Tenere sotto controllo fu lanciato 118 giorni dopo e commissionato il 25 febbraio 1862, appena otto giorni dopo il Virginia sarebbe stato ufficialmente integrato nella Marina del Sud. La nave confederata, tuttavia, non fu completamente terminata e il lavoro non fu completato fino al 7 marzo. Il giorno prima, il Tenere sotto controllo era stato portato al seguito per il trasporto all'estuario James, dove avrebbe iniziato il servizio attivo.

All'inizio di marzo 1862, il CSSVirginia è finalmente completo e la Marina Confederata è pronta a lanciare l'operazione per revocare il blocco del fiume James. Sul lato nord, la flottiglia che blocca le acque delStrade di Hampton si sta preparando anche per questo, ma sono previsti rinforzi sotto forma della singolare corazzata USSTenere sotto controllo. L'impegno che ci attende sarà una delle battaglie navali più importanti della Guerra Civile, e probabilmente uno degli scontri più cruciali nella storia del combattimento navale.

Due flotte ineguali ... in apparenza

Una volta che il fileVirginia Quando fu incaricato, Stephen Mallory volle immediatamente consegnarlo a un ufficiale aggressivo, per assicurarsi che la nave potesse entrare in azione senza indugio: a Richmond, si sapeva che anche gli Yankees costruivano navi da guerra. Il tenenteCatesby jones, che aveva supervisionato, tra le altre cose, l'armamento della corazzata, sembrava più adatto ad assumere il comando. Sfortunatamente per lui, l'apparato militare meridionale aveva ereditato dalle forze armate statunitensi rigide regole di promozione basate sull'anzianità, e Jones era di rango troppo basso per ricevere una nave di questa importanza.

La scelta di Mallory è dunque ricaduta sul capitano.Franklin buchanan, altrettanto desideroso di combattere con il suo giovane subordinato. Sebbene ricoprisse il grado più alto poi assegnato nella Marina confederata, non era il primo della lista, tuttavia, e Mallory dovette sottoporsi a molta ginnastica amministrativa per raggiungere i suoi scopi. Affida così a Buchanan un "comando delle difese del Norfolk" che include sia ilVirginia, le sue navi di supporto e lo squadrone James. Come capo della squadra risultante, Buchanan potrebbe issare la sua bandiera sulVirginia e dirigere la nave. Jones è rimasto sulla corazzata per un secondo, quindi ilVirginia stava andando, in un modo piuttosto insolito, a dare battaglia senza un capitano nominato.

IlVirginia ei suoi 10 cannoni erano supportati da due piccole cannoniere in ferro (ma non corazzate) portate dal North Carolina: la CSSRaleigh, di 2 barili e il CSSBeaufort che ne indossava uno solo.Il James River Squadron aveva tre cannoniere: il CSSPatrick Henry (10 pistole), CSSJamestown (2 pistole) e CSSTeaser (2 pistole). Le prime due erano navi di legno con ruote a pale e la terza un semplice rimorchiatore armato. Tutte e tre le navi erano sotto l'autorità del comandante John Tucker. Con l'eccezione diVirginia, tutte le navi del sud erano navi civili acquistate e armate dal governo.

Le forze navali del nord che li fronteggiavano avevano, almeno sulla carta, una schiacciante superiorità nella potenza di fuoco. Dipendevano dalo squadrone del blocco del Nord Atlantico, agli ordini del capitano Louis Goldsborough. Quest'ultimo, tuttavia, non era presente, essendo impegnato a coprire le operazioni anfibie in North Carolina con il resto delle sue navi. L'ufficiale più anziano presente era il comandante dell'USSRoanoke, Capitano (N) James Marston. Quest'ultimo aveva ricevuto come istruzione, in caso di lasciare ilVirginia, per far convergere tutte le sue navi verso la corazzata meridionale per circondarla e sopraffarla con il fuoco incrociato.

I nordici avevano cinque navi da guerra pesantemente armate: due fregate ad elica, la USSRoanoke e la USSMinnesota, ciascuno con 44 pistole; due fregate a vela, la USSCongresso (52 pistole) e la USSSan Lorenzo (50 pistole); e una corvetta a vela, la USSCumberland, dotato di 24 pistole. A questo si aggiungevano tre piccole cannoniere improvvisate a elica, la USSMistico (5 pistole), la USSZuavo e la USSDrago (2 pistole ciascuno), oltre a tre rimorchiatori armati: USScasa Bianca (4 pistole), USSLa giovane america (3 pistole) e USSCambridge (2 pistole). Con 11 navi e 232 cannoni,la superiorità dei nordici era evidente, i Confederati dovendo opporsi a loro solo 6 edifici e 27 cannoni.

IlVirginia semina il caos

Al completamento diVirginiaIl capitano Buchanan diede l'ordine di salpare senza ulteriori indugi con tutte le sue forze, cosa che fu fatta alle 11 del mattino.8 marzo 1862. La corazzata meridionale e le sue navi di supporto hanno raggiunto il canale di Hampton Roads intorno a mezzogiorno, che collega l'estuario del James con il mare aperto.Cumberland e ilCongresso guardatevi con cautela dalle batterie costiere che i federali hanno eretto a Newport News. Guidato e assistito dalBeaufort, ilVirginia si mette in posizione, e dopo due ore di laboriose manovre, apre il fuoco alle 14, puntando ilCumberland con il suo cannone ad arco. (NB: Nel suo rapporto sul combattimento, Catesby Jones scrive che l'azione è iniziata alle 15:00, ma i tempi che dà in seguito hanno senso solo se l'incontro è iniziato alle 14:00.)

L'incendio del sud è stato subito mortale, provocando gravi danni alla corvetta settentrionale. IlCongresso e le batterie costiere vengono in suo aiuto, ma il loro fuoco ha scarso effetto sull'armatura delVirginia. Due dei suoi cannoni furono danneggiati, ma il resto dei proiettili non ebbe altro effetto che rimbalzare sui lati inclinati della nave. Il capitano Marston ha immediatamente lanciato il piano per prendere ilVirginia tra due fuochi, e avanza il resto delle sue forze, ancorate all'altezza della fortezza di Monroe. Ma il canale di Hampton Roads, ingombro di alluvioni, soggetto a forti maree e attraversato da potenti correnti, è uno spazio mutevole e intrappolato in cui i piloti, senza luci o boe, hanno molto da fare. La manovra nordica si trasforma in disastro quando ilSan Lorenzo e ilRoanoke fallire, seguito poco dopo dalMinnesota. IlCongresso e ilCumberland avrebbero dovuto badare a se stessi, mentre ilVirginia continuò ad avvicinarsi alla velocità consentita dalle sue caldaie polverose.

I nordisti stavano sparando velocemente e bene - hanno colpito ilVirginia 98 volte, ma il loro fuoco non ha avuto alcun effetto sul suo pettorale. La nave confederata finì per speronare ilCumberland. I due edifici rimasero annidati l'uno nell'altro quando la Northern Corvette iniziò a prendere l'acqua. IlCumberland non ha mai smesso di combattere, il suo comandante ha persino ordinato di sparare attraverso il suo stesso scafo per raggiungere ilVirginia, ma era perfettamente inutile. La corazzata ha lottato per districarsi dalla breccia che aveva aperto, evitando di affondare con il suo avversario. Tuttavia, lasciò lì il suo sprone, riparato troppo frettolosamente, e che si era allentato per lo shock. IlCumberland affondòin venti minuti, inghiottendo con esso 121 marinai del nord.

Rendendosi conto del pericolo che attendeva la sua nave, il comandante dellaCongresso la lancia volontariamente sulla costa per evitare che venga speronata e affondata a sua volta. Incagliato, subì un bombardamento devastante per quasi un'ora, soprattutto quando lo squadrone James arrivò per unirsi alla cava. Le batterie costiere, invece, hanno successo: ilPatrick Henry riceve un colpo diretto nella sua caldaia, costringendo ilJamestown per rimorchiarlo al sicuro. Dopo una riparazione improvvisata, la cannoniera meridionale riprenderà il suo posto in un combattimento divenuto impari. Devastato dai gusci diVirginia, ilCongresso finito daporta la tua bandiera verso le 16:00

Mappa dettagliata dei combattimenti dell'8 marzo 1862 a Hampton Roads, prodotta da Robert E. Pratt per ilCivil War Preservation Trust.

Quando l'equipaggio della fregata settentrionale inizia a evacuare la nave ei suoi ufficiali presentano la loro completa resa, ilRaleigh e ilBeaufort, il cui progetto è inferiore, avvicinati alCongresso prenderne possesso. Vengono poi incaricati dalle batterie costiere, raggiunti dalla fanteria - l'azione si svolge entro il raggio di tiro della riva. La lotta ricomincia; Buchanan ripiega le sue cannoniere e ordina un incendiocon palline rosse sulCongresso per dargli fuoco. Poi, furioso, afferra un fucile e si arrampica sul ponte delVirginia per fare il tiro con il 28marines assegnato alla corazzata. Fu lì che fu colpito all'anca, una ferita che lo costrinse a cedere il comando al tenente Jones.

Le palle di fuoco incandescenti lanciate dai meridionali si accendono rapidamente sulCongresso un incendio che la consumerà fino a tarda notte, quando le fiamme raggiungeranno la polveriera della nave - laesplosioneche seguirà distruggendo definitivamente la fregata federale. Aveva 110 morti compreso il suo comandante. Nel frattempo, i rimorchiatori settentrionali stanno cercando di ripulire ilSan Lorenzo e ilRoanoke, sotto il fuoco delle batterie confederate a Sewell’s Point, dall'altra parte del canale. Ci riusciranno e le due fregate si ripareranno dai cannoni della Fortezza Monroe. IlMinnesota, tuttavia, rimane arenata, ed è su di lei che ilVirginia presterà attenzione alla fine della giornata.

Tuttavia, gli elementi salveranno la nave del nord. La marea stava ormai calando e, con il suo pescaggio di sette metri, ilVirginia correva anche il pericolo di essere arenato. Inoltre, il giorno calante ha reso pericoloso navigare nelle acque pericolose di Hampton Roads, costringendo Jones a seguire i consigli dei suoi piloti mentre procedevaancora a Sewell's Point. Abbiamo colto l'occasione per evacuare i feriti - compreso Buchanan - e la distruzione delMinnesota e il resto delle navi del Nord, se non fossero partiti per allora.

Quello che i Confederati non sapevano era che non erano più gli unici con una corazzata a Hampton Roads. Anche così, non era molto, perché il viaggio di due giorni e mezzo da New York aveva ampiamente dimostrato che ilTenere sotto controllo era del tutto inadatta alla navigazione in alto mare: il minimo moto ondoso, un po 'grave, metteva la corazzata in pericolo di affondamento. Fortunatamente per l'Unione, la nave era sopravvissuta. Il suo comandante, il tenenteJohn worden, è stato immediatamente ordinato di proteggere ilMinnesota e andò a mettersi accanto a lui.

IlTenere sotto controllo entra in scena

Jones ha fissato l'ancora alle 8 del mattino per distruggere ilMinnesota. Non passò molto tempo prima che notasse quella che inizialmente pensava fosse una delle caldaie del nord, che veniva smantellata e caricata su una chiatta. Ma sulla chiatta in questione sventolava la bandiera degli Stati Uniti Marina Militare, e quando la strana nave salpò per incontrare la squadriglia del Sud, divenne chiaro che la "chiatta" non era altro che la famosa "Corazzata Ericsson Di cui avevano parlato i giornali del sud. Preferendo non rischiare per loro in uno scontro in cui non avevano alcuna possibilità, Jones ordinò alle altre navi di voltarsi, impegnandosi solo con quellaVirginia.

Una volta che le due corazzate sono arrivate a meno di 600 metri l'una dall'altra, la loroscontro storico iniziato. Entrambi in teoria avevano abbastanza potenza di fuoco per distruggere il loro avversario, ma nessuno dei due stava usando le loro armi al massimo delle loro potenzialità. I Confederati non si aspettavano di affrontare una corazzata, quindi ilVirginia era stato fornito solo con autobus esplosivi, che erano più efficaci contro le navi da legname dell'Unione, ma che scoppiavano contro l'armatura delTenere sotto controllo senza perforarlo. Le quattro pistole rigate a bordo non avevano ricevuto proiettili pieni, e le poche pallottole disponibili erano state riscaldate e sparate contro ilCongresso il giorno prima - non erano abbastanza forti da perforare la spessa armatura delTenere sotto controllo.

I grossi cannoni Dahlgren della nave settentrionale potrebbero anche aver perforato le piastre di ferro di cuiVirginia fu bardato. Ma Ericsson temeva le conseguenze di un'esplosione accidentale all'interno della torretta. Un incidente di questo tipo avrebbe inevitabilmente privato ilTenere sotto controllo di qualsiasi arma; quindi l'ingegnere di New York ha raccomandato che le pistole dovrebbero esseretirato solo a metà carico. Forse questo doveva essere visto come il ricordo di un incidente di tiro in cui Ericsson era stato coinvolto indirettamente nel 1844: la canna di una delle sue navi era esplosa durante una dimostrazione di fuoco, quasi uccidendogli la vita. al presidente John Tyler e uccidendo due dei suoi ministri.

Molto più agile, ilTenere sotto controllo si è rivelato essere per ilVirginia un obiettivo difficile. La nave del nord girò attorno al suo avversario, svuotando i suoi due cannoni, quindi ruotando la sua torretta per proteggere le feritoie dal fuoco nemico. I proiettili Virginia esplosero così sul muro blindato, ammaccandolo leggermente nel peggiore dei casi e dando ai nordisti un "sensazione piacevole Invulnerabilità che il tenente Dana Greene, che era al comando del fuoco della torretta, avrebbe poi ricordato nel suo racconto del combattimento. Le riprese diTenere sotto controllo non era certo più efficace. È vero, ha distrutto quasi tutto ciò che non era blindato sulVirginiacomprese le scialuppe di salvataggio, e crivellò il camino con un impatto, facendo "tossire" la caldaia della corazzata meridionale e riducendo ulteriormente la sua già misera velocità. Mal'armatura reggeva : Sebbene fosse diviso in alcuni punti, nessun proiettile è riuscito a passarci attraverso per esplodere all'interno.

Worden si sforzò di usare la sua superiorità nelle manovre per trovareun punto debole nella corazza del suo nemico. Ce n'era davvero uno: l'elica e il timone non avevano alcuna protezione. IlVirginia sfiorò la catastrofe quando si arenò momentaneamente. Rimase per lunghi minuti in balia delTenere sotto controllo, ma quest'ultimo lasciò passare la sua occasione. Persino privato dei suoi rimorchiatori e con le sue macchine senza fiato, ilVirginia riesce a liberarsi. Rilevando l'impossibilità di perforare la schermatura delTenere sotto controllo, Il tenente Jones ha cercato, disperato, di speronarlo. La manovra ebbe tanto meno successo in quanto, già eccessivamente lenta, ilVirginia Non aveva più lo sperone: la sua prua scivolava sullo scafo dell'avversario senza causare danni.

Verso mezzogiorno arrivò la svolta di questo ovvio sorteggio. Uno dei gusci diVirginia raggiunto lo strettopontediTenere sotto controllo. L'esplosione ha gettato all'interno dei frammenti che hanno colpito Worden in faccia e lo hanno accecato. Disorientato, il comandante dellaTenere sotto controllo ordinò una momentanea uscita dai combattimenti per valutare l'entità del danno e chiamò il tenente Greene per sostituirlo. Quest'ultimo avrebbe scritto più tardi, sul suo comandante: "Aveva un aspetto spaventoso, con gli occhi chiusi e il sangue che sembrava scorrere attraverso ogni poro del suo viso. ". Sia i danni che le ferite a Worden si sono rivelati meno gravi che a prima vista: alcuni tagli al viso e residui di polvere negli occhi per l'ufficiale, mentre la sua nave è rimasta perfettamente manovrabile.

SulVirginia, Jones aveva interpretato il movimento diTenere sotto controllo come un ritiro definitivo. Stava attento a non inseguirlo. Secondo l'opinione dei suoi piloti, non poteva avvicinarsi abbastanza alMinnesota con una ragionevole possibilità di distruggerlo prima della bassa marea. Non volendo rischiare un altro arenamento con una nave un po 'maltrattata da due giorni di combattimento, e credendo di aver messo in fuga il suo avversario, si ritirò nel Norfolk. Quando ilTenere sotto controllo tornato poco dopo per riprendere le ostilità, ha trovato nnessuno con cui combattere - una situazione che ha permesso a entrambe le parti di rivendicare la vittoria.

Scheda dettaglioillus dell'impegno tra le due corazzate, 9 marzo 1862, effettuato da Robert E. Pratt per la Civil War Preservation Trust.

Due carriere interrotte

In effetti, le due corazzate lo eranouguaglianzaquasi perfetto, anche se a lungo andare ilTenere sotto controllo probabilmente avrebbe finito per ottenere il vantaggio. L'impegno del 9 marzo ha provocato poche vittime: nessuna sulVirginia, un ferito - Worden - sulTenere sotto controllo, oltre a 3 morti e 16 feriti sulMinnesota. Il giorno prima era stato molto più mortale per entrambi i campi: almeno 47 uomini nello squadrone meridionale, con un minimo di 8 morti. Molto peggio per i Federali, che avevano perso una fregata e una corvetta a vela mandate a terra, e un totale di 350 uomini: 258 morti e 92 feriti.

Sulla base di questi numeri, si sarebbe tentati di attribuire il successo tattico ai meridionali, soprattutto perché le loro navi avevano ricevuto solo danni moderati - a quanto pare. Ma questo significherebbe dimenticare che la loro missione, quella di revocare il blocco dei James, avevafallito. Le navi dell'Unione erano ancora lì, ora protette dalTenere sotto controllo. Inoltre, ilVirginia era più danneggiato di quanto volessero dire i meridionali. L'armatura aveva sofferto e molte piastre avrebbero dovuto essere riattaccate; era anche necessario installare un nuovo sperone. La corazzata del sud rimase in bacino di carenaggio per le quattro settimane successive e non poté fare nulla per interrompere i massicci atterraggi effettuati dai nordisti sulla penisola di fronte a Norfolk.

Buchanan riprendendosi, Mallory decise di nominare un capitano per ilVirginia. Fu Josiah Tattnall, l'intraprendente difensore di Port Royal e Savannah, ad ereditare la nave. La corazzata lasciò il bacino di carenaggio il 4 aprile, ma i suoi motori si guastarono il giorno successivo, richiedendo ulteriori riparazioni. Le poche versioni successive diVirginia non ha portato anessuna lotta : il nuovo comandante diTenere sotto controllo, Il tenente (Marina) William Jeffers, era stato espressamente ordinato di non rischiare la sua nave. Prefigurando il concetto di "flotta di potenza ", I due edifici, infatti, si neutralizzano a vicenda per la loro semplice presenza, senza doversi confrontare.

L'equilibrio si è rotto all'inizio di maggio. I federali stavano ora conducendo una campagna - anche se con esasperante lentezza - nella penisola, ma avevano anche intensificato le operazioni anfibie contro le coste del North Carolina. Norfolk, inutile perché era ancora sotto il blocco, era ora pericolosamente esposta alle attività dell'Unione. Il comandante della sua guarnigione, il generale Benjamin Huger, ha ricevuto l'ordineper evacuare la città après avoir transféré à Richmond autant de matériel que possible et détruit le reste. Il ne s’exécuta que partiellement, laissant intactes nombre d’installations, et surtout, il omit de prévenir la marine, qui fut complètement prise au dépourvu.

N’ayant pu prendre aucune disposition, Tattnall ne savait que faire du Virginia. Le tirant d’eau du cuirassé était trop important pour lui permettre de remonter la James jusqu’à Richmond, et une sortie en haute mer était complètement suicidaire – eût-elle réussi que le navire aurait probablement sombré au premier grain. Huger évacua Norfolk le 9 mai 1862, et les Fédéraux en prirent possession le lendemain. Le même jour, l’équipage duVirginia n’eut d’autre choix que d’incendier le navire plutôt que de l’abandonner à ses ennemis. Le cuirassé connut un sort similaire à celui de sa dernière victime la Congress : il brûla toute une nuit avant d’exploser quand l’incendie atteignit ses réserves de munitions, avant l’aube du 11 mai 1862.

Norfolk allait rester aux mains des Nordistes pour le restant de la guerre. Rendu disponible par la destruction de sa contrepartie sudiste, le Monitor allait être aussitôt lancé contre Richmond, remontant la James avec quatre autres navires. La flottille nordiste allait semer la panique dans la capitale confédérée, s’approchant à quelques kilomètres seulement avant d’être stoppée par une batterie à Drewry’s Bluff, le 15 mai. Surélevée, la position sudiste était inaccessible aux canons lourds du Monitor, qui n’avaient pas suffisamment d’élévation, mais pouvait effectuer un tir plongeant qui frappa durement les autres navires. Le cuirassé continua à bloquer l’estuaire de la James, avant d’être transféré en Caroline du Nord. C’est là qu’il fut pris dans une tempête alors qu’il se faisait remorquer, le 31 décembre 1862 : incapable de rester à flot, le Monitor sombra avec 16 membres de son équipage.

Toutefois, l’influence du Virginia et du Monitor allait s’étendre bien au-delà de leurs courtes carrières, révolutionnant la guerre navale. Estimant que le concept duMonitor était validé, l’U.S. Navy lança aussitôt la construction d’une série de 10 navires basés sur le même principe, la classe Passaic, et d’autres allaient suivre. Plus généralement, le gros de l’effort de construction navale des deux belligérants allait porter sur des bateaux cuirassés. IlMonitor allait même devenir à ce point emblématique du concept que son nom allait passer dans le langage commun, le mot « monitor » désignant tout navire de guerre doté d’un armement de fort calibre concentré dans une seule tourelle.

Cet engouement pour les cuirassés n’allait pas rester circonscrit aux belligérants de la guerre de Sécession. Toutes les marines du globe comprirent que la bataille de Hampton Roads avait changé la face de la guerre navale et que l’avenir de leurs flottes résidait désormais dans les cuirassés. Voiliers et vapeurs en bois étaient impuissants contre de pareils monstres et le quotidien britannique Times n’hésita pas à écrire que cet engagement rendait obsolète l’ensemble de la Royal Navy, à l’exception des frégates cuirassées HMS Warrior et HMS Black Prince. Les principales marines consentirent des efforts colossaux pour se doter de navires blindés, et les cuirassés devinrentles maîtres des océans. Ils le restèrent jusqu’à ce que la Seconde guerre mondiale n’entérine l’avènement du porte-avions et du sous-marin, près de trois-quarts de siècle après le duel entre l’USSMonitor et le CSS Virginia.


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