Non più silenzioso: la schietta Jackie Robinson

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Gli occhi di Abraham Lincoln guardavano giù da un ritratto sulle pareti rivestite di pannelli all'interno degli uffici esecutivi del Brooklyn Dodgers Baseball Club mentre Branch Rickey lanciava un torrente di insulti razzisti a Jackie Robinson. Il presidente e direttore generale dei Dodgers non aveva dubbi sul fatto che il giovane giocatore di baseball dall'altra parte della sua scrivania di mogano avesse la mazza, il guanto e la velocità per farcela nei grandi campionati, ma il temperamento, non il talento, era il punto di questa valutazione il 28 agosto 1945. Rickey aveva bisogno di sapere se questo nipote di uno schiavo e figlio di un mezzadro poteva assorbire gli abusi che lo avrebbero aspettato come primo major leaguer afroamericano del 20esimo secolo.

VIDEO: Rapporti sugli scout di Branch Rickey Dai un'occhiata al rapporto di esplorazione di Rickey su Don Drysdale e a una sincera corrispondenza con Jackie Robinson.

Per tre ore, Rickey ha interpretato innumerevoli scenari in cui il Negro Leaguer potrebbe incontrare ostilità razziale dentro e fuori dal campo per vedere come l'avrebbe gestita. "Ti prenderanno in giro e ti pungolano", avvertì Rickey. “Faranno di tutto per farti reagire. Cercheranno di provocare una rivolta razziale nel campo da baseball. Questo è il modo per dimostrare al pubblico che un negro non dovrebbe essere ammesso nelle major league».

"Sig. Rickey, stai cercando un negro che abbia paura di contrattaccare?" chiese la giovane stella diamante.

"Robinson, sto cercando un giocatore di baseball con abbastanza fegato non per reagire", ha spiegato Rickey.

"Sig. Rickey, se vuoi prendere questa scommessa, ti prometto che non ci saranno incidenti", ha assicurato Robinson al dirigente dei Dodgers prima di accettare un contratto con l'organizzazione. Entrambi gli uomini sapevano che la scommessa era grande perché, contrariamente alla mitologia che successivamente si sviluppò intorno a lui, Robinson non era il tipo da porgere l'altra guancia.

La Hall of Famer scrisse nella sua autobiografia del 1972 "Never Had It Made" che aveva "creduto nella vendetta, nella ritorsione" da quando aveva 8 anni e una ragazza del quartiere lo definì il più vile degli epiteti razziali. "Jackie aveva un genio per mettersi nei guai extra-curriculari", ha scritto l'editorialista sportivo Will Connolly, e si è affrettato a parlare contro l'ingiustizia. Mentre era nell'esercito nel 1944, il ribelle Robinson era stato arrestato per insubordinazione dopo aver rifiutato di sedersi sul retro di un autobus militare come ordinato dall'autista. Era capriccioso, troppo irascibile che alcuni compagni di squadra temevano. Ha risposto ai funzionari bianchi, ha risposto contro i giocatori bianchi che hanno inflitto duri colpi. Rickey aveva sentito dire che Robinson era un "agitatore razziale" ma credeva che sarebbe stato considerato "un concorrente" se il suo tono della pelle fosse stato più pallido.

Dopo aver infranto la barriera cromatica del baseball il 15 aprile 1947, il rookie mantenne la sua promessa, anche quando i giocatori avversari gli pungevano la coscia o gli lanciavano palle di fagioli alla testa, anche quando riceveva lettere di odio e minacce di morte, anche quando era costretto a fare la doccia separatamente dai suoi compagni di squadra bianchi, anche quando i fan bigotti gli lanciavano invettive - e peggio - contro di lui.

Robinson ha affrontato forse la sua più grande prova una settimana dopo il suo debutto quando i Philadelphia Phillies, guidati dal loro manager Ben Chapman, hanno spruzzato il campo con insulti razziali e gli hanno chiesto di "tornare ai campi di cotone". Robinson ha sognato ad occhi aperti "per un minuto selvaggio e pazzo di rabbia" su "che cosa gloriosa e purificatrice sarebbe lasciarsi andare. Al diavolo l'immagine del paziente mostro nero che avrei dovuto creare. Potrei buttare giù la mazza, raggiungere a grandi passi la panchina dei Phillies, prendere uno di quei bianchi figli di puttana e spaccargli i denti con il mio disprezzato pugno nero. Sapendo che portava le prospettive di un'intera razza, però, Robinson ha sopportato tutto senza vendicarsi, e si è mangiato vivo. Soffriva di dolori allo stomaco. I suoi capelli sono diventati grigi prematuramente.

Prima dell'inizio della terza stagione di Robinson nel 1949, Rickey chiamò la sua nuova star nel suo ufficio e pubblicò quello che chiamò "un proclama di emancipazione". Rickey disse a un Robinson sollevato che non aveva più bisogno di trattenersi. "Puoi essere te stesso ora", ha detto.

Con la guancia non più girata, Robinson ha iniziato a sfidare altri giocatori e discutere con gli arbitri. Di conseguenza, alcuni fan e giornalisti sportivi hanno iniziato ad accendere la stella dei Dodgers. Lo Sporting News lo ha definito "un morso cronico" e lo ha rimproverato per "adescamento degli arbitri". Non più l'"eroe martirizzato", è stato etichettato come un "problema", "arrogante" e un "azzannatore".

Quello che era veramente, tuttavia, era il vero Jackie Robinson, qualcuno che avrebbe parlato, qualcuno che avrebbe reagito. “Se avessi una stanza piena di trofei, premi e citazioni, e un mio bambino entrasse in quella stanza e mi chiedesse cosa avessi fatto in difesa dei neri e dei bianchi perbene che lottano per la libertà, e dovessi dire a quel bambino che se avessi taciuto, che fossi stato timido, avrei dovuto considerarmi un fallimento totale nell'intera faccenda della vita", ha scritto Robinson.

Quando i suoi giorni di gioco terminarono dopo la stagione 1956, Robinson continuò a essere un esplicito sostenitore dei diritti civili fuori dal campo. Per più di un decennio ha fatto parte del consiglio della National Association for the Advancement of Colored People (NAACP) e ha raccolto fondi per la Southern Christian Leadership Conference (SCLC). Nella sua rubrica settimanale sul New York Post, Robinson ha parlato contro il fanatismo dentro e fuori il baseball, e ha aiutato a fondare la Freedom National Bank, un istituto finanziario al servizio degli afroamericani di Harlem che avevano lottato per ottenere mutui e prestiti commerciali. Ha fatto pressioni sui presidenti e ha protestato con Martin Luther King, Jr., che ha definito il pioniere del baseball "un sit-inner prima dei sit-in, un rider della libertà prima che la libertà cavalchi". È stato anche il primo vicepresidente dell'operazione PUSH (People United to Save Humanity), fondata dal suo amico reverendo Jesse Jackson.

Durante gli anni '60, Robinson non aveva paura di prendere posizioni che facevano arrabbiare coloro che erano all'interno del movimento per i diritti civili. Credendo che il democratico John F. Kennedy fosse troppo timido sui diritti civili, fece una campagna per il repubblicano Richard Nixon durante la campagna presidenziale del 1960 solo per ottenere il suo sostegno otto anni dopo. "È esaurito", ha detto Robinson del corteggiamento di Nixon nei confronti dei segregazionisti come il senatore della Carolina del Sud Strom Thurmond durante la campagna presidenziale del 1968. "Si è prostituito per ottenere il voto del sud." Robinson si è anche dimesso dal consiglio di amministrazione del NAACP, ritenendolo "insensibile ai bisogni e agli obiettivi delle masse nere".

Sebbene oggi sia una figura ampiamente ammirata, Robinson ha preso posizioni politiche quasi identiche a quelle di alcuni atleti moderni che suscitano polemiche. “Non posso stare in piedi e cantare l'inno. Non posso salutare la bandiera", scrisse Robinson nella sua autobiografia del 1972. “So di essere un uomo di colore in un mondo di bianchi. Nel 1972, nel 1947, alla mia nascita nel 1919, so di non averlo mai fatto realizzare”.

Un quarto di secolo dopo aver infranto la barriera del colore, Robinson ha lamentato la mancanza di uguaglianza razziale nel baseball. Ha criticato le squadre della Major League per non aver assunto afro-americani come manager, allenatori e dirigenti del front-office. Accettò di eliminare il primo lancio prima di Gara 2 delle World Series del 1972, ma solo se non fosse stato censurato. "Se vi aspettate che cambi il mio modo di pensare o il mio discorso, vi sbagliate perché semplicemente non lo farò", ha detto Robinson a un dirigente della Major League Baseball.

Robinson era fedele alla sua parola. "Sono estremamente orgoglioso e contento di essere qui questo pomeriggio", ha detto alla folla tutto esaurito a Cincinnati e ai milioni di spettatori a casa, "ma devo ammettere che sarò tremendamente più contento e più orgoglioso se guardo a quella terza base coaching line un giorno e vedere una faccia nera fare i conti nel baseball”.

Robinson non avrebbe avuto la possibilità di vedere cadere quella barriera razziale, tuttavia, poiché morì nove giorni dopo. La sua ultima apparizione pubblica ha dimostrato la vera misura di un uomo non incline a mordersi la lingua.


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Sanford, Florida, minacciata per Lynch Jackie Robinson

Peter Dreier è professore di politica e presidente del dipartimento di politica ambientale e urbana dell'Occidental College. Il suo ultimo libro è "I 100 più grandi americani del 20 ° secolo: una Hall of Fame per la giustizia sociale" (Libri della nazione, 2012).


Jackie Robinson con i Montreal Royals durante la stagione degli allenamenti primaverili del 1946.

Post incrociato dall'Huffington Post.

Non so se qualcuno dei giornalisti che hanno seguito il processo a George Zimmerman abbia visto il film 42, ma se lo avessero fatto avrebbero imparato qualcosa sulla storia razzista di Sanford, in Florida, dove una giuria di sei persone (cinque delle quali bianche) ieri ha assolto Zimmerman dalla sparatoria dell'adolescente nero disarmato Trayvon Martin.

Il film, uscito all'inizio di quest'anno in concomitanza con l'apertura della stagione della Major League Baseball, racconta l'esperienza di Jackie Robinson nell'infrangere la barriera cromatica di questo sport. La breve visita di Robinson a Sanford è uno dei momenti più drammatici del film.

Dopo aver firmato un contratto con Robinson, il presidente dei Brooklyn Dodgers, Branch Rickey, lo assegnò ai Montreal Royals, la sua migliore squadra della lega minore, per la stagione 1946. Rickey pensava che Robinson avrebbe affrontato un razzismo meno palese a Montreal che nella maggior parte delle altre città della lega minore. Ma sapeva anche che i Dodgers e i Royals avevano il loro campo di addestramento primaverile a Daytona Beach e il loro campo di pre-allenamento (dove facevano provini ai giocatori che cercavano di ottenere un contratto) nella vicina Sanford che, come il resto della Florida, era razzialmente segregato e governato dalle leggi di Jim Crow.

Come descritto nello storico Jules Tygiel's Il grande esperimento del baseball: Jackie Robinson e la sua eredità, Robinson è arrivato a Sanford nel marzo 1946 dopo che lui e la sua nuova sposa, Rachel, hanno sperimentato il loro primo assaggio di razzismo meridionale. Dopo aver volato da Los Angeles a New Orleans, sono stati urtati dal loro volo in coincidenza e sono rimasti bloccati all'aeroporto di New Orleans, dove nessuno dei ristoranti li avrebbe serviti. Presero un volo successivo per Pensacola, in Florida, dove avrebbero preso un altro volo in coincidenza per Jacksonville. Una volta a bordo, sono stati fatti scendere dall'aereo e sostituiti con due passeggeri bianchi. Furiosi, salirono su un autobus per Jacksonville. Sull'autobus, l'autista ha detto loro di spostarsi sul retro dell'autobus, che (a differenza dei sedili anteriori) non aveva sedili reclinabili. Dopo un lungo viaggio accidentato arrivarono a Jacksonville e presero un autobus per Daytona Beach, dove furono prelevati da Wendell Smith (un giornalista sportivo per il Corriere di Pittsburgh, un importante giornale nero) e Billy Rowe (il fotografo del giornale), che guidò i Robinson a Sanford. (Rickey aveva chiesto a Smith e Rowe di servire come compagni di viaggio dei Robinson, ma il film 42 si concentra solo su Smith).

Il Sentinella di Orlando presentava una storia sotto il titolo "Rapporto Negro Stars". La storia diceva: "Il baseball ha rotto un precedente di lunga data ieri quando l'interbase Jackie Robinson e il lanciatore John Wright, due atleti negri, si sono presentati per l'allenamento primaverile con i Montreal Royals, il club agricolo di Brooklyn nella International League".

Ma un precedente che non è stato infranto erano le leggi sulla segregazione di Sanford. A Robinson e Wright non fu permesso di unirsi ai loro compagni di squadra bianchi che alloggiavano al Mayfair Hotel sul lungolago, che vietava ai neri. Così Rickey ha organizzato per i due giocatori di colore - così come la moglie di Robinson, Rachel, Smith e Rowe - di stare nella casa di Sanford di David Brock, un uomo d'affari e medico locale di colore.

I Brock, che vivevano in una grande casa, erano una delle poche famiglie nere della classe media di Sanford. A Sanford per coprire il momento storico di Robinson, Bill Mardo, giornalista sportivo bianco per il Lavoratore quotidiano, descrisse la città ai suoi lettori.

"Sanford ha l'odore. L'odore del sud, l'odore silenzioso, pigro e minaccioso di un milione di lichi che non erano abbastanza buoni per le belle palme. Strani frutti appesi agli alberi di pioppo", ha scritto, riferendosi al Canzone di Billie Holiday sul linciaggio. Mardo ha visitato la sezione nera della città. "Qui è dove vivono i negri. Qui è dove ogni strada è una baraccopoli. Ecco dove passi e i negri ti guardano velocemente e poi di nuovo lontano. Qui è dove vivono e muoiono, alcuni prima di altri."

Robinson e Wright si sono uniti ai loro compagni di squadra al Sanford ballpark per i primi due giorni di allenamento primaverile. Ma, come illustrato in 42, la sera del secondo giorno, un uomo bianco andò a casa di Brock e avvertì Smith, che era seduto sotto il portico, che una folla di bianchi era pronta a scacciare i giocatori di colore dalla città. "Altri ragazzi stanno arrivando", dice nel film, "Non sono molto contenti che rimanga qui a Sanford. Giocando a palla con i ragazzi bianchi. Skedaddle, è quello che farei. Se non ottengono qui, ed è ancora qui, ci saranno problemi".

Secondo alcuni resoconti, l'uomo stava consegnando un messaggio da una riunione di un centinaio di residenti bianchi di Sanford, incluso il sindaco. Il Ku Klux Klan era presente a Sanford, quindi Smith prese sul serio la minaccia.

Chiunque vivesse o conoscesse la Florida a quel tempo conosceva la lunga storia di linciaggi razziali dello stato. Tra il 1882 e il 1930, i mob della Florida linciarono 212 neri. Lo stato ha avuto il più alto numero di linciaggi pro capite nella nazione, secondo uno studio sui linciaggi del sud. Per ogni 1.250 neri in Florida durante quel periodo, uno è stato linciato, un tasso persino più alto che in Mississippi, Alabama e Georgia. Tre linciaggi avvennero in Florida negli anni '40, incluso uno nel 1943, solo tre anni prima del soggiorno di Robinson in Florida.

In effetti, la violenza della folla bianca contro gli afroamericani in Florida era molto diffusa durante e dopo la seconda guerra mondiale. Come raccontato nella storia della desegregazione del baseball di Chris Lamb, Cospirazione del silenzio, nel settembre 1945, un uomo di colore di 60 anni che viveva vicino a Live Oak, in Florida "fu portato via dalla sua macchina, frustato con una pistola, linciato e gettato in un fiume. I sospetti, incluso un capo della polizia, non furono incriminati. ." Due settimane dopo, una folla bianca a Raiford, in Florida (vicino a Tallahassee), ha rapito l'adolescente nero Jesse Payne da una cella di prigione aperta e incustodita nel cuore della notte, gli ha sparato a morte e ha lasciato il suo corpo su un'autostrada a diverse miglia di distanza. .

Smith chiamò Rickey e gli parlò della minaccia di violenza da parte della mafia di Sanford. Il dirigente dei Dodger ha detto a Smith di portare Robinson fuori città. Come illustrato in 42, Smith ha portato Robinson fuori da Sanford di notte, portandolo a Daytona Beach. (Il film ignora completamente Wright e mette Robinson nell'auto di Smith senza sua moglie Rachel). Anche a Daytona Beach, i Robinson, esclusi dall'hotel tutto bianco dove alloggiavano gli altri reali, dovettero imbarcarsi con un politico nero locale.

Fu quindi a Daytona Beach, il 17 marzo 1946, che Robinson giocò la sua prima partita di minor league, un'esibizione tra Royals e Dodgers. Con sorpresa di alcuni, i funzionari locali hanno permesso alle squadre di giocare nonostante le leggi di Jim Crow. Quattromila spettatori - un quarto dei quali afroamericani, confinati in una sezione separata dei sedili - si sono radunati nel campo da baseball per assistere a questo evento storico.

Ma non ebbero tale fortuna a Sanford. Il 7 aprile, i Royals tornarono a Sanford per giocare una partita d'esibizione contro i St. Paul Saints. Secondo Tygiel, "i funzionari della città hanno chiesto a Rickey di lasciare la seconda base nera al campo dei Dodger. Rickey ha ignorato la richiesta e i Royals sono saliti di nuovo a bordo del loro autobus poco utilizzato per il viaggio di venti miglia fino a Sanford".

I Royals hanno messo Robinson nella formazione iniziale e ha battuto un singolo interno nel primo inning, quindi ha rubato la seconda base. Ma alla fine del secondo inning, il capo della polizia di Sanford entrò in campo e ordinò al manager dei Royals Clay Hopper di rimuovere Robinson e Wright dallo stadio. (Anche questa scena è raffigurata in 42).

Dopo quell'incidente, Rickey si rifiutò di permettere ai Royals di giocare in qualsiasi città che vietasse ai suoi giocatori di colore, quindi l'allenamento primaverile includeva invece alcune partite cancellate, i Royals spostarono le loro partite in trasferta nel loro campo di casa a Daytona Beach, che era segregato ma un po' più tolleranti dal punto di vista razziale rispetto ad altri locali della Florida. Preoccupati che impedire ai giocatori di colore di giocare lì avrebbe generato cattiva pubblicità e danneggiato la capacità della città di attrarre turisti del nord, i funzionari locali hanno negoziato con Rickey per consentire a Robinson di unirsi ai suoi compagni di squadra dei Royals sul campo.

Julian Stenstrom, redattore sportivo del Sanford Herald, ignorò completamente la presenza di Robinson a Sanford. Sorprendentemente, Sanford - che si definisce la "città amichevole" - ha una versione onesta, anche se un po' santificata, di questa storia sul suo sito ufficiale.

Dopo la fine degli allenamenti primaverili, Robinson giocò per i Royals durante la stagione 1946. Ha guidato la International League con una media battuta di .349 e 113 punti, è arrivato secondo con 40 basi rubate e ha portato la squadra a una stagione 100-54 e un trionfo nelle World Series della lega minore. La stagione successiva, promosso nei Brooklyn Dodgers, Robinson fu nominato Rookie of the Year e due anni dopo fu scelto come Most Valuable Player della National League. Trascorse la sua intera carriera in major league (dal 1947 al 1956) con i Dodgers, ebbe una media battuta di 0,311 a vita, guidò i Dodgers a sei stendardi e fu eletto nella Hall of Fame nel 1962. Durante i suoi giorni di gioco, e dopo dal suo ritiro, fino alla sua morte nel 1972, Robinson era un attivista schietto per i diritti civili. Fece picchetti, raccolse fondi per il NAACP e spinse duramente per separare la società americana e i ranghi dirigenziali del baseball.

Nessuno dei Robinson avrebbe mai dimenticato il loro calvario in Florida. Ne ha scritto Jackie Robinson, la sua rabbia ancora palpabile, nella sua autobiografia. Rachel Robinson ha detto ad Arnold Rampersad, autore di Jackie Robinson: una biografia, che le loro esperienze in Florida quella primavera l'hanno resa "un essere umano molto più forte e deciso". Ha detto: "Ho visto l'inutilità, la vanità, del bell'aspetto e dei vestiti quando si affrontava un male come Jim Crow. Penso di essere molto più pronta ora ad affrontare il mondo in cui eravamo entrati".

Ora, sessantasette anni dopo, l'America si confronta con il mondo in cui Trayvon Martin è entrato quando ha camminato lungo un marciapiede in una comunità recintata bianca a Sanford, indossando una felpa grigia con cappuccio e portando una borsa di Skittles, e ha incontrato un uomo bianco con una pistola e una testa piena di stereotipi.


Perché l'eredità di Jackie Robinson è importante oggi?

Il 15 aprile segnerà il 69° anniversario della prima partita di Jackie Robinson che ha infranto le barriere nella Major League di baseball. Durante quella prima estate di trasformazione, Robinson ha abbagliato i fan con la sua graziosa miscela di velocità e potenza, rispondendo con calma moderazione alla raffica di odio che ha affrontato dentro e fuori dal campo. Il suo successo lo ha reso l'uomo di colore più famoso d'America e ha spianato la strada ad altri talentuosi giocatori di colore per unirsi a lui nelle grandi leghe integrate. È una storia ben raccontata, ma è incompleta.

In realtà, Robinson era un uomo testardo e molto intelligente di convinzioni profonde, che, nel corso dei suoi 53 anni, raramente ha perso l'occasione di parlare contro pregiudizi e ingiustizie e che ha lavorato instancabilmente per l'uguaglianza e le opportunità per tutti. Concentrandoci quasi esclusivamente sul Robinson che "porse l'altra guancia", gli abbiamo negato la sua voce e abbiamo dato forma a una narrazione più sicura e semplice che rivela il nostro maggiore conforto con un pioniere non minaccioso e con la museruola che aveva bisogno dell'aiuto di bianchi ben intenzionati. La storia completa è molto più complicata e avvincente e ha molto da insegnarci oggi, se siamo disposti ad ascoltare.

Lo stoicismo silenzioso che ha segnato i primi giorni di Robinson con i Brooklyn Dodgers era contrario al suo carattere. Cresciuto nell'era della depressione Pasadena, in California, Robinson ha parlato contro l'ingiustizia che vedeva quasi ovunque. Si è opposto ai vicini razzisti e alle usanze di Jim Crow, rifiutandosi di sedersi nella sezione segregata del cinema o di lasciare il bancone del pranzo di Woolworths fino a quando non è stato servito. Una volta è stato arrestato per aver cantato una canzone che un poliziotto ha trovato offensiva. Un'altra volta, un ufficiale, accorso sulla scena di una discussione alla quale Robinson era presente, gli ha puntato una pistola prima di sapere di chi fosse la colpa. Come sottotenente dell'esercito degli Stati Uniti durante la seconda guerra mondiale, Robinson ha affrontato una corte marziale dopo aver rifiutato l'ordine di un autista di autobus civile bianco di trasferirsi sul retro di un autobus militare a Fort Hood, in Texas, 10 anni prima di Rosa Parks. audace atto di sfida su un autobus di Montgomery, Ala.

Il direttore generale di Brooklyn, Branch Rickey, un magnanimo opportunista, sapeva dei problemi di Robinson con la legge e del suo congedo anticipato dall'esercito degli Stati Uniti prima di ingaggiarlo nei Dodgers. In questi incidenti, Rickey ha visto un uomo di notevole carattere che, sebbene volitivo e provocatorio, si sarebbe preoccupato abbastanza del successo da sopprimere, per un po', il suo impulso naturale di reagire e durante le sue prime stagioni, Robinson lo ha fatto per lo più. Ma una volta assicurato il posto dei neri nel gioco, non era più necessario che Robinson tacesse. E, come ci ha detto il presidente Barack Obama, Jackie Robinson "aveva acquistato il diritto di dire quello che pensava molte volte".

Durante i suoi rimanenti giorni di gioco, Robinson ha usato la sua enorme fama per attirare l'attenzione sugli innumerevoli modi in cui il suo mondo era palesemente ingiusto. Ha criticato gli arbitri che credeva lo stessero trattando ingiustamente, ha chiesto che gli hotel fornissero pari accesso a lui e ai suoi compagni di squadra neri e ha accusato i New York Yankees di pregiudizio per non aver promosso alcun giocatore nero nella loro squadra. Quando, durante una festa di compleanno a metà partita per un popolare giocatore nato nel sud, la squadra del campo ha alzato una bandiera confederata su Ebbets Field, Robinson è furioso. &ldquoChi lascerebbe mai Jim Crow di nuovo nel campo da baseball?&rdquo chiese risentito ai compagni di squadra, che si stavano godendo i festeggiamenti. La stampa, molti dei quali una volta lo avevano elogiato per aver porgere l'altra guancia, si opposero alla sua schiettezza, definendolo ingrato e esortandolo a essere un giocatore di baseball, non un crociato. Bill Keefe, redattore sportivo del New Orleans Times-Picayune, ha dichiarato che "dieci dei più accaniti segregazionisti hanno fatto tanto quanto Robinson nell'allargare la frattura tra i bianchi e i negri".

Mentre Robinson sembrava essere da solo, Jimmy Cannon una volta lo chiamò "l'uomo più solo che abbia mai visto nello sport" e lo era. Ma troppo spesso abbiamo dato tutto il merito ai "salvatori bianchi" per essere venuti in suo soccorso. Sì, Branch Rickey, aiutato dalle forze sociali che hanno maturato il clima per l'integrazione, ha abilmente messo in moto tutto. E sì, Pee Wee Reese è stato per anni un partner affidabile e rispettoso del doppio gioco. Ma è stata Rachel Robinson, sua moglie, a fornire costantemente saggi consigli e ad avvolgerlo con un braccio confortante quando il fardello del suo compito è diventato quasi insopportabile.

Dopo il baseball, Robinson ha scritto centinaia di colonne sui giornali sulla disuguaglianza e l'ingiustizia e ha raccolto fondi per NAACP e SCLC. Quando Martin Luther King Jr. ha chiesto a Robinson di aiutare a sollevare il morale tra gli operatori per i diritti civili in Georgia o in Alabama, Jackie ha preso il primo volo disponibile. Ha anche litigato con Malcolm X sulla direzione del movimento per i diritti civili, e in seguito è sembrato fuori dal mondo nel respingere con forza le argomentazioni di attivisti più giovani e militanti che erano diventati frustrati dalla lentezza del cambiamento, incluso Muhammad Ali. Ma Robinson ha continuato a far sentire la sua voce.

Ha messo in difficoltà i politici che credeva avrebbero sostenuto al meglio gli interessi degli afroamericani, incluso Richard Nixon, una decisione di cui in seguito si è pentito. Alla Convention nazionale repubblicana del 1964, Robinson servì come delegato speciale, radunando una piccola banda di afroamericani che furono abbandonati quando il partito sbandò bruscamente a destra. L'eventuale candidato fu Barry Goldwater, che aveva votato contro il Civil Rights Act del 1964 e i cui sostenitori includevano la John Birch Society e il Ku Klux Klan. In una manifestazione fuori dalla convention, Robinson ha tuonato la sua disapprovazione. "Prima sono un negro americano, prima di essere un membro di qualsiasi partito", ha detto al pubblico. "Non sopporteremo in silenzio nessun partito importante che nominerà un uomo che a mio parere è un bigotto e un uomo che tenterà di impedirci di andare avanti". Quel novembre, Robinson ha votato per Lyndon Johnson, che ha battuto Goldwater in una frana.

Sarà sempre importante onorare il coraggioso ritegno di Jackie Robinson, ma ora, più che mai, dovremmo ricordarlo pienamente, celebrare la sua schiettezza, anche quando fuorviata, e lasciare che la sua vita serva a ricordare che eliminare il razzismo e l'ingiustizia è un lavoro a tempo pieno che richiede vigilanza costante e attivismo inflessibile.


Il nuovo documentario dipinge un vivido ritratto di Jackie

"Jackie Robinson" di Ken Burns ha preso un posto in testa alla classe nelle versioni cinematografiche della storia di Robinson.

Il documentario in due parti di quattro ore andato in onda su PBS questa settimana, è un ritratto di Robinson più completo, più completo e più completo di qualsiasi altro visto in precedenza.

Burns, il principale documentarista americano, ha un vantaggio intrinseco, anche al di là dell'abilità del suo regista e della sua diligenza giornalistica. Sta creando una biografia dotta, non un film commerciale.

Il tempismo della messa in onda di "Jackie Robinson" era vicino all'ideale. Venerdì, la Major League Baseball celebrerà il 69° anniversario della rottura della barriera razziale di Robinson nel baseball e del cambiamento della natura della società americana nel processo.

È la seconda parte del documentario, la vita di Robinson dopo quell'epica svolta razziale, in cui Burns apre nuovi orizzonti. Inizialmente, Robinson ha seguito il consiglio di Branch Rickey di rimanere stoicamente in silenzio di fronte a minacce di morte, insulti razzisti e ogni tipo di abuso. Ma col tempo Robinson, fedele al suo carattere e al suo coraggio, è diventato schietto sui temi dell'ingiustizia e dei diritti civili.

"Parte di ciò che ammiro di Jackie Robinson", ha detto il presidente Barack Obama nel documentario, "è proprio la sua capacità di avvicinarsi al baseball e a quei primi due anni di integrazione in modi che erano contrari al suo carattere - o al suo senso fondamentale di ciò che era giusto e sbagliato - al servizio di una causa più grande.

"Ma non era qualcosa che aveva senso per lui da sostenere. Aveva acquistato il diritto di esprimere la sua opinione molte volte."

"Pensa a me come al tipo di negro che arriva alla conclusione che non implorerà nulla, che sarà ragionevole, ma è dannatamente stanco di essere paziente", ha detto Robinson.

Tra la popolazione caucasica, le reazioni al Robinson più militante furono, ovviamente, contrastanti.

"All'inizio, a loro piaceva Jack, perché era un bravo ragazzo e stava facendo quello che pensavano dovesse fare e tenendo la bocca chiusa", ha detto la moglie di Robinson, Rachel, nel documentario. "E nel momento in cui decideva di difendersi, lo chiamavano arrogante, lo chiamavano spaccone per screditarlo."

Nulla di ciò che viene detto o visto in questo documentario ridurrà l'impatto di Robinson come pioniere dei diritti civili. Ma tutti commettono errori e il lavoro di Burns non li respinge.

L'apparizione di Robinson davanti alla Commissione per le attività antiamericane della Camera, in cui ha denunciato i commenti di Paul Robeson, si qualificherebbe come un passo falso. Robeson era un noto cantante e attore, nonché un importante attivista per i diritti civili e politico di inclinazione di sinistra. Robinson ha fatto il tipo di commenti su Robeson che erano esattamente ciò che i membri più reazionari del comitato avrebbero sperato.

Il sostegno di Robinson a Richard M. Nixon nella campagna presidenziale del 1960 contro John F. Kennedy, può anche essere visto con il senno di poi come una grave mancanza di giudizio.

Il documentario sottolinea questi punti, ma sottolinea anche che Robinson è rimasto una presenza instancabile e forte nella lotta per i diritti civili. Ha capito la sua importanza e ha capito di avere un ruolo importante da svolgere nel movimento per i diritti civili.

"Jack non ha mai parlato di portare le aspirazioni della nostra razza come un peso", ha detto Rachel Robinson. "Ne parlava sempre come di una specie di opportunità. Era orgoglioso, molto orgoglioso quando riusciva in qualche modo, e devastato quando non ci riusciva.

"Ma sapeva che dovevamo avere l'uguaglianza razziale in America e se non avesse fatto la sua parte e avesse incoraggiato gli altri a fare la loro parte, nessun cambiamento sarebbe avvenuto."

Un'altra parte ammirevole del lavoro di Burns è la sua enfasi sul ruolo interpretato da Rachel Robinson. Jackie Robinson era, ovviamente, la figura pubblica principale, ma il matrimonio di Robinson era una partnership alla pari. Rachel Robinson, fino ad oggi, rimane una figura iconica nella storia dei diritti civili americani.

C'è stato un crepacuore negli ultimi anni di Robinson. Il suo figlio maggiore, che in precedenza aveva avuto problemi con l'abuso di droga, è morto in un incidente d'auto. Lo stesso Robinson aveva un peggioramento della salute a causa del diabete e di una condizione cardiaca e morì nel 1972 all'età di 53 anni.

Questa è stata una vita che ha conosciuto sia il grande trionfo che la profonda tragedia. Questo documentario cattura l'intero spettro.

Il popolare film "42" era un tributo adatto a Robinson come intrattenimento filmato. Ma "Jackie Robinson" è un appropriato tributo a Robinson come storia.

Ken Burns è da lodare, di nuovo. His groundbreaking "The Civil War" documentary and his splendid "Baseball" documentary set a standard of both contextual accuracy and an ability to accurately sound precisely the right notes of place and time in American history. In this instance, Burns' riveting portrayal of Jackie Robinson gives this authentic American hero his due, in the best of times and the worst.


The stadiums are no longer silent

This passing month, Johan Cruyff, a Dutch man who was many things to many people, died in his house in Barcelona. To soccer fans, he was the “Pythagoras in boots,” but to the Catalans, he was the man who defeated the fascist Francisco Franco.

His father passed away when he was 12, and his mother began cleaning the stadium near their house to earn a living. They could not afford to send Johan to school, so he started fixing cleats and drawing chalk lines for their local team. One day, quite conveniently, the manager of the Dutch soccer club Ajax saw the little boy dribbling his ball and immediately recruited him. It was a classic success story. As expected, the hero of our story became an international success and the first ever superstar of European soccer. He helped Ajax win many Champions League cups and was deemed a national hero. However, his legacy was not yet complete.

In 1973, Cruyff got offers from the two football giants of Spain: Real Madrid and Barcelona. Real Madrid, at the time, was Franco’s baby . He personally oversaw the management of the team, supported it with government funds and saw Real Madrid’s global success as the success of his dictatorship in Madrid.

Meanwhile, Barcelona struggled with relegation and consistently finished near the bottom in the league. It was the hub for the Catalonian independence movement from Spain. So it came as a shock to the world when Cruyff picked Barcelona over Madrid for almost half the annual salary. Although he wasn’t outspoken about it when he made his decision, he later revealed that he felt uncomfortable “ playing for a dictator .” After his transfer, Barcelona defeated Real Madrid 5-0 and Cruyff named his own son Jordi after the patron saint of Catalonia, an act that was banned and punishable in Franco’s Spain. From this point on, Cruyff was known as “El Salvador,” the man who saved Barcelona from Franco. Despite these accomplishments, his activism was far from over.

The Argentinian military overthrew the elected President Peron in 1976 and established its junta, a military government, that was supposed to host the 1978 World Cup. The junta had spent a tremendous amount of resources to promote its public image and had hired Burson and Martseller, the New York-based PR company, to highlight the successes of Argentinian organization. However, all this work and energy was overshadowed by Cruyff’s decision to not attend the World Cup. Even in the midst of the finals, popular newspapers were still discussing Cruyff’s absence and that he was protesting against the military coup.

Kruyff was not alone he stood in a long line of people who understood that sports were not just games.

The writer Thomas Wolfe described Hitler’s opening speech in the 1936 Berlin Olympics games as “almost a religious event, the crowd screaming, swaying in unison and begging for Hitler.” The Nazi government “cleaned up” the host city by gathering all the Gypsies in the Berlin-Marzahn concentration camp and banning all their Jewish athletes from competing. They saw the games as a chance to prove Aryan superiority.

Many athletes of color chose not to participate in the Games, but Jesse Owens, an African-American track runner, traveled to Berlin to compete nonetheless. He encountered blatant racism: U pon his arrival to the Olympic Village, people surrounded his train car and started snipping at him with scissors, forcing him to retreat. In spite of this hostile introduction, he competed, set world records and defeated many Aryan athletes. Hitler was supposed to present all record-setting athletes with their medals as chancellor. But not so surprisingly, he opted to skip Owens. I am certain that Owens carried Hitler’s dislike of him as a badge of honor for the rest of his life.

The recent past is filled with such defiant athletes. Muhammed Ali boldly saying , “I got no quarrel with those Viet Cong” and being sentenced to five years in prison for draft evasion. John Carlos and Tommie Smith gesturing the black power salute in the 1968 Olympics following the assassination of Martin Luther King Jr. and Robert Kennedy. Billy Jean King defeating Bobby Riggs in tennis as a call for equality for women. At times, athletes didn’t need to be this outspoken. Sometimes just their presence was enough. In 1947, Jackie Robinson made history by becoming the first African American to play major league baseball. In spite of all the racism he faced, he kept playing.

Without a doubt, all of these men and women have greatly contributed to our political evolution but why did I write about all of this?

Because something peculiar is going on in our stadiums today.

LeBron James tweets a picture of the Miami Heat players wearing hoodies with their heads bowed in support of Trayvon Martin. Fans in Russia and Ukraine are chanting for peace in soccer games. This past Labor Day hosted many protests organized inside stadiums in China for better workers rights. Soccer games throughout Germany, Greece and Turkey are being dominated by fan slogans on the Syrian crisis.

Thinking that sports are just games is an easy mistake to make. But often times, stadiums reflect the very pulse of nations. They are the natural gathering place of discontent and weary people who have nowhere else to seek change in. And guess what? The stadiums are no longer silent.

Contact Ali Sarilgan at sarilgan ‘at’ stanford.edu.

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Sanford, Fla., Threatened to Lynch Jackie Robinson

Peter Dreier is professor of politics and chair of the Urban & Environmental Policy Department at Occidental College. His latest book is "The 100 Greatest Americans of the 20th Century: A Social Justice Hall of Fame" (Nation Books, 2012).


Jackie Robinson with the Montreal Royals during the 1946 spring training season.

Cross-posted from the Huffington Post.

I don't know if any of the reporters covering George Zimmerman's trial saw the film 42, but if they had they would have learned something about the racist history of Sanford, Florida, where a six-person jury (five of them white) yesterday acquitted Zimmerman of the shooting death of unarmed black teenager Trayvon Martin.

The film, which came out earlier this year to coincide with the opening of the Major League Baseball season, recounts Jackie Robinson's experience breaking the sport's color barrier. Robinson's brief visit to Sanford is one of the film's most dramatic moments.

After signing Robinson to a contract, Brooklyn Dodgers president Branch Rickey assigned him to Montreal Royals, its top minor league team, for the 1946 season. Rickey figured that Robinson would face less overt racism in Montreal than in most other minor league cities. But he also knew that the Dodgers and the Royals had their spring training camp in Daytona Beach and their pre-training camp (where they gave tryouts to players trying to get a contract) in nearby Sanford which, like the rest of Florida, was racially segregated and governed by Jim Crow laws.

As described in historian Jules Tygiel's Baseball's Great Experiment: Jackie Robinson and His Legacy, Robinson arrived in Sanford in March 1946 after he and his new bride, Rachel, experienced their first taste of Southern racism. After flying from Los Angeles to New Orleans, they were bumped from their connecting flight and were stranded in the New Orleans airport, where none of the restaurants would serve them. They took a later flight to Pensacola, Florida, where they were to get on another connecting flight to Jacksonville. Once on board, they were ordered off the plane and replaced with two white passengers. Furious, they boarded a bus for Jacksonville. On the bus, the driver told them to move to the back of the bus, which (unlike the seats up-front) had no reclining seats. After a long bumpy ride they arrived in Jacksonville and switched to a bus to Daytona Beach, where they were picked up by Wendell Smith (a sportswriter for the Pittsburgh Courier, a prominent black newspaper) and Billy Rowe (the paper's photographer), who drove the Robinsons to Sanford. (Rickey had asked Smith and Rowe to serve as the Robinsons' traveling companions, but the film 42 only focuses on Smith).

Il Sentinella di Orlando featured a story under the headline, "Negro Stars Report." The story said: "Baseball broke a precedent of long standing yesterday when shortstop Jackie Robinson and pitcher John Wright, two negro athletes, reported for spring training with the Montreal Royals, Brooklyn's farm club in the International League."

But one precedent that wasn't broken was Sanford's segregation laws. Robinson and Wright were not permitted to join their white teammates who were staying at the lakefront Mayfair Hotel, which barred blacks. So Rickey arranged for the two black players -- as well as Robinson's wife Rachel, Smith, and Rowe -- to stay at the Sanford home of David Brock, a local black businessman and doctor.

The Brocks, who lived in a large house, were one of Sanford's few middle-class black families. In Sanford to cover Robinson's historic moment, Bill Mardo, a white sportswriter for the Lavoratore quotidiano, described the city to his readers.

"Sanford's got the smell. The smell of the South, the silent, lazy and ominous smell of a million lychings that weren't good enough for the pretty palms. Strange Fruit Hangin' on the Poplar Trees," he wrote, referring to the Billie Holiday song about lynching. Mardo visited the city's black section. "Here's where the Negroes live. Here's where every street is a shanty-town. Here's where you walk by and the Negroes look up at you quickly and then away again. Here's where they live and die, some sooner than others."

Robinson and Wright joined their teammates at the Sanford ballpark for the first two days of spring training. But, as depicted in 42, on the evening of the second day, a white man drove to the Brock home and warned Smith, who was sitting on the porch, that a white mob was ready to run the black players out of town. "Other fellas is comin'," he says in the movie, "They ain't too happy about him stayin' here in Sanford. Playin' ball with white boys. Skedaddle, that's what I'd do. If'n they get here, and he's still here, there's gonna be trouble."

According to some accounts, the man was delivering a message from a meeting of about one hundred white Sanford residents, including the mayor. The Ku Klux Klan had a presence in Sanford, so Smith took the threat seriously.

Anyone living in or familiar with Florida at that time knew of the state's long history of racial lynchings. Between 1882 and 1930, Florida mobs lynched 212 blacks. The state had the highest number of lynchings per capita in the nation, according to a study of Southern lynchings. For every 1,250 blacks in Florida during that period, one was lynched, a rate even higher than in Mississippi, Alabama and Georgia. Three lynchings occurred in Florida in the 1940s, including one in 1943, only three years before Robinson's Florida sojourn.

Indeed, white mob violence against African Americans in Florida was widespread during and after World War II. As recounted in Chris Lamb's history of baseball's desegregation, Conspiracy of Silence, in September 1945, a 60-year-old black man who lived near Live Oak, Florida "was removed from is car, pistol-whipped, lynched, and dumped into a river. The suspects, including a police chief, were not indicted." Two weeks later, a white mob in Raiford, Florida (near Tallahassee), kidnapped black teenager Jesse Payne from an unlocked and unguarded jail cell in the middle of the night, shot him to death, and left his body on a highway several miles away.

Smith called Rickey and told him about the threat of violence by the Sanford mob. The Dodger executive told Smith to get Robinson out of town. As depicted in 42, Smith whisked Robinson out of Sanford at night, taking him to Daytona Beach. (The film ignores Wright entirely and puts Robinson in Smith's car without his wife Rachel). In Daytona Beach, too, the Robinsons, barred from the all-whites hotel where the other Royals were staying, had to board with a local black politician.

So it was in Daytona Beach, on March 17, 1946, that Robinson played his first minor league game, an exhibition between the Royals and the Dodgers. To the surprise of some, local officials allowed the teams to play despite the Jim Crow laws. Four thousand spectators -- a quarter of them African Americans, confined to a segregated section of the seats -- crowded into the ballpark to watch this historic event.

But they had no such luck in Sanford. On April 7, the Royals returned to Sanford to play an exhibition game against the St. Paul Saints. According to Tygiel, "City officials asked Rickey to leave the black second baseman at the Dodger camp. Rickey ignored the request and the Royals again boarded their little-used bus for the twenty-mile ride to Sanford."

The Royals put Robinson in the starting lineup and he beat out an infield single in the first inning, then stole second base. But in the bottom of the second inning, the Sanford police chief walked onto the field and ordered Royals manager Clay Hopper to remove Robinson and Wright from the stadium. (This scene, too, is depicted in 42).

After that incident, Rickey refused to allow the Royals to play in any city that barred his black players, so the spring training included a few cancelled games instead, the Royals moved their road games to their home field in Daytona Beach, which was segregated but somewhat more racially tolerant than other Florida locales. Worried that barring black players from playing there would generate bad publicity and hurt the city's ability to attract northern tourists, local officials negotiated with Rickey to permit Robinson to join his Royals teammates on the field.

Julian Stenstrom, sports editor of the Sanford Herald, completely ignored Robinson's presence in Sanford. Remarkably, Sanford - which calls itself the "friendly city" - has an honest, although somewhat santized, version of this story on its official website.

After spring training ended, Robinson played for the Royals during the 1946 season. He led the International League with a .349 batting average and 113 runs, finished second with 40 stolen bases, and led the team to a 100-54 season and a triumph in the minor league World Series. The next season, promoted to the Brooklyn Dodgers, Robinson was named Rookie of the Year and two years later was chosen the National League's Most Valuable Player. He spent his entire major league career (1947 to 1956) with the Dodgers, had a .311 lifetime batting average, he led the Dodgers to six pennants, and was elected to the Hall of Fame in 1962. During his playing days, and after his retirement, until his death in 1972, Robinson was an outspoken activist for civil rights. He walked picket lines, raised money for the NAACP, and pushed hard to desegregate American society and baseball's management ranks.

Neither of the Robinsons would ever forget their Florida ordeal. Jackie Robinson wrote about it, his anger still palpable, in his autobiography. Rachel Robinson told Arnold Rampersad, author of Jackie Robinson: A Biography, that their experiences in Florida that spring made her "a much stronger, more purposeful human being." She said: "I saw the pointlessness, the vanity, of good looks and clothes when one faced an evil like Jim Crow. I think I was much more ready now to deal with the world we had entered."

Now, sixty-seven years later, America confronts the world that Trayvon Martin entered when he walked down a sidewalk in a white gated community in Sanford, wearing a gray hooded sweatshirt and carrying a bag of Skittles, and met a white man with a gun and a head full of stereotypes.


Jackie Robinson was asked to denounce Paul Robeson. Instead, he went after Jim Crow.

/>Brooklyn Dodgers star Jackie Robinson speaks before the House Un-American Activities Committee on July 18, 1949. Robinson said African Americans would fight for this country “against Russia or any other enemy.” William J. Smith/AP Photo

O n the morning of July 18, 1949, Jackie Robinson, dressed sharply in a tan gabardine suit, arrived at a packed room in Washington, D.C., to testify before a congressional committee about the loyalty of black Americans. Flashbulbs popped as Robinson raised his right hand and swore to tell the truth. The subject was stage star Paul Robeson, a prominent Communist sympathizer and one of the most outspoken black men in the country.

Georgia congressman John S. Wood, chairman of the notorious House Un-American Activities Committee (HUAC), had invited the Brooklyn Dodgers hero to testify. HUAC was founded in the late 1930s to investigate subversive activity and political organizations suspected of communism. Segregationists on the committee suspected that civil rights activists were members of the Communist Party. In 1948, however, HUAC&rsquos own investigators had concluded that Communists had made little progress in recruiting African Americans.

But a speech given by Robeson in April 1949 before the Soviet-sponsored World Peace Congress in Paris had renewed the committee&rsquos interest in the subject. Before Robeson even began his extemporaneous talk in Paris, an Associated Press reporter had filed a story quoting the actor as saying, &ldquoIt is unthinkable that American Negroes would go to war on behalf of those who have oppressed us for generations against the Soviet Union which in one generation has raised our people to the full dignity of mankind.&rdquo

Singer Paul Robeson gestures during his speech at the World Peace Conference held on April 20, 1949 at the Pleyel Hall in Paris, France.

Immediately, U.S. politicians and newspaper writers branded Robeson a traitor for suggesting that black Americans would refuse to defend the United States if the Cold War turned hot. Robeson said he had been misquoted and had talked about how many Americans did not want a World War III against the Soviet Union. But his activism on behalf of oppressed workers, his challenges to racism at home and colonialism abroad, as well as his association with leftist organizations and his praise for the Soviet Union already had made him a target of critics in the press and the halls of Congress.

Perhaps this sounds familiar. As black athletes and civil rights advocates, Robeson and Robinson laid the foundation for Colin Kaepernick&rsquos emergence as an activist-athlete. Kaepernick&rsquos political actions can be traced to the radical black tradition, a legacy shaped in part by Robeson, the son of a runaway slave, a former athlete and entertainer turned activist, and an opponent of the intertwining forces of capitalism and racism. Yet Kaepernick&rsquos activism also derives from the example of Robinson, a proponent of the democratic tradition and a vocal critic of lynching, police brutality and the disenfranchisement of black people.

Scelti dall'editore

Since World War I, when Robeson first became famous as an All-American football player at Rutgers University, white Americans expected black athletes to be seen and not heard. In the age of Jim Crow, black athletes such as Robeson, and later Robinson, came to be viewed as symbols of the country&rsquos meritocracy, barometers of America&rsquos racial progress. The rules for black athletes were never simple. But everyone understood that they were expected to perform without questioning the exploitative system that allowed them to play sports but discouraged them from disputing the social order &mdash a lesson Kaepernick learned when he first took a knee during the national anthem.

All-American football player Paul Robeson at Rutgers University, New Brunswick, N.J., 1917.

The parallels between Kaepernick and Robeson demonstrate that white Americans have long insisted that black citizens should remain uncritically patriotic toward the U.S. government and its policing institutions. When they used their platforms to confront racial injustice, critics maligned them, questioned their love for America and suggested that they leave the country. One could argue that both men were blackballed from their profession and barred from performing because they defied the political boundaries imposed upon black athletes and entertainers.

Although Kaepernick settled his legal battle against the NFL owners, whom he accused of colluding to keep him out of the league, Robeson did not have the same legal power in 1949 to fight against booking agents who blacklisted him or a government that revoked his passport the following year. Yet Robeson maintained his belief in the promise of America&rsquos democratic principles. &ldquoI love my country,&rdquo he told a writer from the Pittsburgh Courier in July 1949. &ldquoI have many calls to go to other countries to sing but I&rsquom going to stay right here and carry on the fight.&rdquo

Although Robeson and Robinson diverged ideologically, they embodied the same spirit of resistance. Many remember Robinson as a conservative integrationist, but especially later in life, his politics were too complex for party labels. In 1972, more than 40 years before Kaepernick started the &ldquotake a knee&rdquo movement, Robinson wrote in his autobiography, I Never Had It Made, &ldquoI cannot stand and sing the anthem. I cannot salute the flag I know that I am a black man in a white world.&rdquo

Jackie Robinson greets the members of the UCLA basketball team after they defeated City College of New York on December 28, 1949 in New York City. Robinson lettered in four sports, including basketball, while attending UCLA.

Transcendental Graphics/Getty Images

Except for Joe Louis, no black American was more famous in 1949 than Robinson. When he received the invitation to testify before the HUAC, he not only led the National League in batting average, he had also received more votes for the All-Star Game than any other player &mdash proof of his popularity among black and white fans alike. A military veteran and devoted Christian who opposed communism, Robinson was viewed as a &ldquoNoble Negro,&rdquo an exemplar of accomplishment and appropriate behavior for black people. That&rsquos why the committee chairman turned to him to reassure the nation that black citizens loved America and would defend it against the Soviets.

In the age of the Red Scare, Robinson believed he had little choice but to testify, even though Wood had not issued a subpoena. If he declined, he risked his baseball career and being smeared as a communist sympathizer, but he also did not want to become &ldquoa tool of the witch hunters&rdquo or a pawn for white men seeking to denigrate a successful black man. In his 1960 book, Wait Till Next Year: The Life Story of Jackie Robinson, Robinson wrote that Wood was not really concerned with &ldquoestablishing the patriotism of American Negroes&rdquo as much as he wanted to pit him against Robeson and advance the idea that anyone who spoke out &ldquoagainst racial discrimination and segregation was a tool of world communism.&rdquo

Robinson faced pressure from politicians, fans and reporters who all had opinions about whether he should testify. Stacks of letters and telegrams arrived at his home and at Ebbets Field. Friends urged him to speak before the HUAC, while others maintained that he should tell the committee to &ldquogo to hell.&rdquo In Wait Till Next Year, he noted that some black Americans warned him not to allow white politicians to divide &ldquothe colored people of the world.&rdquo Robinson understood, too, that if he publicly criticized Robeson, a man he and many others admired, he jeopardized his own popularity among black people.

Robinson sought the counsel of the one man he trusted more than any other with his career: Dodgers president and co-owner Branch Rickey. An outspoken anti-communist, Rickey insisted that he appear before the committee. Still, Robinson wavered. He did not like the idea of having to defend his own patriotism or the loyalty of black people. And, at the time, he viewed himself more as a symbol than a leading voice in the black freedom movement. &ldquoI&rsquom not sure, Mr. Rickey. I&rsquom not a politician. I&rsquom a ballplayer,&rdquo he said.

Jackie Robinson attempts to steal home during a Cubs game in Chicago on May 17, 1948. Gil Hodges is at bat.

Bruce Bennett Studios/Getty Images

Rickey reminded him that the &ldquoGreat Experiment&rdquo that they started together, the integration of professional baseball, remained unfinished. In 1949, only three of the 16 major league teams included black players. In Wait Till Next Year, Robinson recalled Rickey saying that if he testified it &ldquowould be the final stroke necessary to establish forever the Negro&rsquos place in baseball &mdash and possibly America.&rdquo

Robinson eventually decided to testify, not out of patriotism but, as he later told members of Congress, out of &ldquoa sense of responsibility.&rdquo He feared that Robeson&rsquos comments might convince white Americans that black citizens could not be trusted or, worse, that they were the enemy. For Robinson, testifying before the HUAC meant combating a dangerous narrative &ldquothat Negroes were waiting eagerly to betray the United States.&rdquo He had a duty, therefore, to dispel any lie that might give white supremacists license to inflict violence against black citizens.

By the time Robinson announced that he would appear before the HUAC, Robeson had returned home from Paris. During a rally in his honor at the Rockland Palace in Harlem, he defended himself against the &ldquoUncle Toms&rdquo who questioned his &ldquoAmericanism.&rdquo Urging black citizens to join the fight against injustice and erase the vestiges of slavery, he said, &ldquoWe do not want to die in vain anymore on foreign battlefields for Wall Street and the greedy supporters of domestic fascism. If we must die, let it be in Mississippi or Georgia.&rdquo

If we must die, he added, &ldquoLet it be where we are lynched.&rdquo

Paul Robeson pickets the White House, protesting discriminatory employment practices at the Bureau of Engraving and Printing.

Robinson&rsquos appearance before the HUAC took place about a year after President Harry S. Truman issued Executive Order 9981 abolishing segregation in the armed forces. For help in preparing his testimony, Robinson enlisted Lester Granger, executive director of the National Urban League and a member of the Fahy Committee, which oversaw the desegregation of the military. Robinson understood that his presence on the Dodgers made him the most visible test case for integration. He also knew that his performance on the field and his testimony had the potential to influence the racial attitudes of millions of Americans.

Before he testified on Capitol Hill, Robinson told reporters that black Americans would protect the United States against any enemy, just as they did during World War II when he served as a second lieutenant in the U.S. Army. But Robinson knew well the racism of the nation&rsquos armed forces. Stationed at Fort Hood, Texas, in 1944, he refused to move when a white bus driver ordered him to the back of an Army bus. Charged with insubordination, disturbing the peace and conduct unbecoming an officer, Robinson ultimately was found not guilty of all charges. In his biography, Robinson noted that on the eve of his HUAC testimony, he could &ldquonot help but sense the irony of the fact that I, a Negro once court-martialed for opposing Army Jim Crow, should now be asked to pledge the Negro&rsquos loyalty to the Army.&rdquo

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Robinson delivered his testimony with poise but little flair. He may have respected Robeson, but he did not defend him, even though the actor wrote him a letter insisting that the press had distorted his Paris remarks. Refusing to be pulled into a feud with Robeson, the Dodgers star had little to say about him except that &ldquoif Mr. Robeson actually&rdquo said that black Americans would not fight in a war against the Soviets, such a statement seemed rather &ldquosilly.&rdquo

What made Robinson&rsquos speech so powerful was the way he used the spotlight to contest racism and advocate for integration, making clear that black citizens&rsquo protests for social justice derived not from some communist-inspired conspiracy but from their desire for equality and their faith in democracy. His testimony, a defiant verbal assault on Jim Crow, signaled the beginning of his political liberation:

&ldquoWhite people must realize that the more a Negro hates Communism because it opposes democracy, the more he is going to hate any other influence that kills off democracy in this country&mdashand that goes for racial discrimination in the Army, and segregation on trains and buses, and job discrimination because of religious beliefs or color or place of birth.

&ldquoAnd one other thing the American public ought to understand, if we are to make progress in this matter: The fact that it is a Communist who denounces injustice in the courts, police brutality, and lynching when it happens doesn&rsquot change the truth of his charges. Just because communists kick up a big fuss over racial discrimination when it suits their purposes, a lot of people try to pretend that the whole issue is a creation of Communist imagination.

&ldquoBut they are not fooling anyone with this kind of pretense, and talk about &lsquoCommunists stirring up Negroes to protest&rsquo only makes present misunderstanding worse than ever. Negroes were stirred up long before there was a Communist Party, and they&rsquoll stay stirred up long after the party has disappeared &mdash unless Jim Crow has disappeared by then as well.&rdquo

Testifying before the HUAC changed Robinson. He no longer thought of himself as just a symbol of the civil rights movement. For two years, he endured abuse and harassment on and off the field, vowing to turn the other cheek for the sake of the Great Experiment. But afterward he refused to remain silent. In the coming years, he would use his fame to confront Jim Crow, giving speeches for the NAACP, marching with civil rights leaders and writing political columns that had nothing to do with sports.

When Robinson finished testifying, the room erupted with applause, and someone shouted from the back of the gallery, &ldquoAmen!&rdquo

The marshals of the Youth March for Integrated Schools demonstration in Washington D.C., October 25, 1958. Among those pictured are Jackie Robinson (left), his son Jackie Robinson Jr., labor and Civil Rights leader A Philip Randolph (center rear, in bow tie), dancer Julie Robinson (second right, with braided hair), and her husband, singer and Civil Rights activist Harry Belafonte (far right).

The following day, newspaper writers, especially white ones, praised his performance. Headlines blared: &ldquoJACKIE HITS ROBESON&rsquoS RED PITCH,&rdquo &ldquoJACKIE HITS A DOUBLE &mdash AGAINST COMMUNISTS AND JIM CROW,&rdquo &ldquoJACKIE ROBINSON, AMERICAN.&rdquo Il New York Times printed a story about him on Page 1, while the Notizie quotidiane di New York called him &ldquoquite a credit, not only to his own race, but to all the American people.&rdquo

While white writers celebrated Robinson&rsquos patriotic comments and his apparent dismissal of Robeson, the black press was divided over his performance. The New York Age reported that the people of Harlem were &ldquosplit sharply on the issue,&rdquo although the New York Amsterdam News could not find &ldquoone person&rdquo in Brooklyn who disagreed with Robinson. Many black columnists praised him for forcefully denouncing segregation and discrimination, though a Pittsburgh Courier columnist argued that Robinson had been a &ldquostooge&rdquo for the HUAC.

The editors at the Lavoratore quotidiano, the official newspaper of the Communist Party USA, accused Robinson of &ldquoplaying ball with the Ku Kluxers of the Un-American Committee,&rdquo harming &ldquohis own people and his country.&rdquo Since 1936, when the Lavoratore quotidiano first added a sports section, Communist scribes had campaigned for the integration of Major League Baseball. So, too, did Robeson. In 1943, he met with a group of black sportswriters and MLB owners, arguing that if he could play football with white men, and play Othello on Broadway with white actors, then a black man could certainly make it in baseball. It&rsquos doubtful that Robeson&rsquos actions had any effect on Rickey&rsquos decision to sign Robinson, but Lavoratore quotidiano columnist Bill Mardo claimed that Robinson had turned his back on Robeson, the man who had &ldquopersonally paved the way&rdquo for his place in Major League Baseball.

The HUAC did not invite Robeson to testify until 1956, long after the committee had damaged his reputation. After Robinson visited Washington, however, reporters hounded Robeson for a rebuttal. During a two-hour news conference at the Hotel Theresa in Harlem, he expressed his profound respect for Robinson, praising him for embracing &ldquohis responsibility to be more than just a ballplayer.&rdquo But he also believed that &ldquoRobinson, by appearing before this committee, has performed a profound political act that has aided those who would enslave the Negro.&rdquo

Police try to hold back crowds and make a lane through which followers of singer Paul Robeson can leave scene of concert in Peekskill in New York, Sept. 4, 1949 after the clash between Robeson&rsquos supporters and members of veteran organizations. At right, four African Americans walk through the swaying police lines.

About a month later, in late August, when Robeson was scheduled to perform at a civil rights benefit concert in Peekskill, New York, a mob of angry white veterans set up roadblocks, smashed cars, buses and the stage, burned crosses and Robeson in effigy, and put a few dozen of his fans in the hospital. Thankfully, Robeson escaped unharmed.

The day after the &ldquoPeekskill riot,&rdquo Mardo approached Robinson in the Dodgers&rsquo dugout. Il Lavoratore quotidiano columnist showed him a newspaper account of the violence. Stunned, Robinson read the story in silence. Then he looked up at Mardo with &ldquoanger written all over his face&rdquo and said, &ldquoPaul Robeson should have the right to sing, speak, or do anything he wants to do. &hellip They say here in America you&rsquore allowed to be whatever you want.&rdquo If Robeson wanted &ldquoto believe in Communism, that&rsquos his right.&rdquo

Listening to him defend Robeson, Mardo came to respect Robinson. While most Americans viewed them as representatives of rival ideologies, they shared much in common as prominent men embattled in the black freedom struggle. &ldquoJackie Robinson put his hand in Paul Robeson&rsquos, and together they fought the same fight,&rdquo Mardo wrote. &ldquoEach in his own voice, sure. But it was the same fight.&rdquo


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