Il popolo della Gran Bretagna dell'età del ferro

Il popolo della Gran Bretagna dell'età del ferro


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La gente della Gran Bretagna dell'età del ferro era fisicamente molto simile a molti europei moderni e non c'è motivo di supporre che tutti i britannici dell'età del ferro avessero lo stesso colore di capelli, colore degli occhi o carnagione della pelle. I britannici dell'età del ferro parlavano una o più lingue celtiche, che probabilmente si diffusero in Gran Bretagna attraverso il commercio e i contatti tra le persone piuttosto che attraverso l'invasione di un gran numero di popoli celtici in Gran Bretagna. Attualmente, non ci sono prove di una tale invasione in nessun momento dell'età del ferro.

I Romani chiamavano il popolo della Gran Bretagna dell'età del ferro "Britoni" e l'isola della Gran Bretagna "Britannia", cioè "terra dei Britanni". I Britanni avevano molti modi di vita in comune con altri popoli che vivevano nell'Europa occidentale, che i Romani chiamavano Celti o Galli. C'era commercio tra i popoli in Gran Bretagna e nell'Europa occidentale, e probabilmente anche matrimoni. Tuttavia, i popoli che parlavano lingue celtiche in diverse parti d'Europa in questo momento erano diversi.

Dagli studi sugli scheletri dei britannici dell'età del ferro sappiamo che la donna media era alta 1,5 metri (5 piedi e 2 pollici), la più piccola conosciuta era alta 1,4 metri (4 piedi e 9 pollici) e la più alta 1,7 metri (5 piedi e 7 pollici). pollici). L'uomo medio era alto 1,69 metri (5 piedi e 6 pollici), il più piccolo conosciuto era alto 1,6 metri (5 piedi e 2 pollici) e il più alto era 1,8 metri (5 piedi e 11 pollici). Ci sono pochi scheletri umani della Gran Bretagna dell'età del ferro, ma ci sono prove di differenze di altezza e salute tra le persone che vivono in diverse parti del paese. Le persone nello Yorkshire orientale che vivevano tra il 400 e il 100 aC erano più alte delle persone dell'Hampshire.


Le tribù dell'età del ferro della Gran Bretagna

L'età del ferro durò dal primo esempio di uso significativo del ferro dall'800 al 600 a.C., fino alla romanizzazione e all'istituzione della provincia romana della Britannia nella metà meridionale dell'isola durante l'"ultima età del ferro" tra il 50 a.C. e il 100 d.C. .

Lo storico romano Tacito propose che gli antichi britanni fossero i discendenti di immigrati arrivati ​​dal continente, suggerendo che le tribù della Caledonia avevano origini germaniche, che i Siluri del Galles meridionale erano coloni iberici e che le tribù meridionali della Britannia discendevano dai tribù della Gallia.

I nomi associati alle tribù dell'età del ferro furono registrati da storici romani e greci durante il II secolo d.C. (dopo che la Gran Bretagna romana aveva già soppiantato l'età del ferro britannica), portando storici e archeologi a speculare su dove fossero situati i centri tribali, o dove si estendevano i confini territoriali.

Questi non sono necessariamente i nomi con cui le tribù si conoscevano, ad esempio, "Durotriges" potrebbe significare "abitanti delle fortezze", ma è improbabile che gli stessi Durotriges considerassero questo il loro nome che li definisce.

Gli archeologi sono stati in grado di ottenere alcune informazioni sull'estensione della popolazione e sui confini tribali, studiando la distribuzione spaziale delle monete dei vari gruppi e gli assemblaggi di ceramiche associati a ciascuna cultura distinta.

Mappa delle tribù della Gran Bretagna dell'età del ferro (posizione consigliata basata su testi classici e centri tribali storici)

Tribù in Britannia

Gli Atrebati erano una propaggine di una tribù belga della Gallia settentrionale, che si stabilì nella Britannia meridionale intorno al I secolo a.C. Un resoconto contemporaneo di Sesto Giulio Frontino nello Strategemata, affermava che il re della tribù belga, Commius, fuggì in Gran Bretagna dove si dichiarò sovrano del ramo discendente nel 30 aC. Il loro territorio copriva parti del moderno Hampshire, West Sussex e Berkshire, incentrato sul sito romano di Calleva Atrebatum (moderno Silchester).

I Belgi erano una grande confederazione tribale della Gallia settentrionale, che si stabilì nella Britannia meridionale intorno al I secolo a.C. Il loro territorio copriva parti del moderno Hampshire, incentrato sul sito romano di Venta Belgarum (l'odierna Winchester).

I Cantiaci erano una tribù belga che si stabilì nella Britannia meridionale probabilmente durante il II secolo a.C. Il loro territorio fu separato in regni più piccoli, che formarono una confederazione durante i periodi di conflitto. Cesare menziona quattro re, Segovax, Carvilius, Cingetorige e Taximagulus, che detenevano il potere in Cantium al momento della sua seconda spedizione nel 54 aC. Il loro territorio copriva parti del moderno Kent e dell'East Sussex, incentrato sul sito romano di Durovernum Cantiacorum (l'odierna Canturbury).

Catuvellauni

I Catuvellauni discendono probabilmente da una tribù belga migrata nel II secolo a.C. Sono menzionati da Cassio Dione, il quale implica che guidarono la resistenza contro la conquista romana nel 43 d.C. Il loro territorio copriva parti del moderno Bedfordshire, Bucking, Hertfordshire, Essex e Greater London, con al centro la loro capitale, chiamata Verulamium dai romani ( moderna St Albans).

I Dobunni erano una cultura pastorale che viveva in piccole comunità agricole nel sud-ovest della Gran Bretagna. Nella tarda età del ferro, i Dobunni iniziarono a costruire accampamenti fortificati e oppida, ma secondo i resoconti contemporanei si arresero ai romani, piuttosto che montare qualsiasi forma di resistenza all'avanzata romana. Il loro territorio copriva parti del moderno Gloucestershire, Monmouthshire, Somerset, Bristol, Herefordshire, Warwickshire, Wiltshire, Worcester e Breconshire, incentrate sul sito romano di Corinium Dobunnorum (moderna Cirencester).

I Dumnonii erano una tribù dell'età del ferro, che abitava una regione chiamata Dumnonia, in quella che oggi è la parte più occidentale del sud-ovest dell'Inghilterra. Il loro territorio copriva la Cornovaglia, il Devon e il Somerset occidentale, con al centro il sito romano di Isca Dumnoniorum (l'odierna Exeter).

I Durotriges erano una confederazione tribale di fattorie e fortezze collinari, che abitavano parti del sud-ovest dell'Inghilterra. Il loro territorio copriva parti del Dorset, Wiltshire, Somerset e Devon, incentrate su Durnovaria (l'odierna Dorchester). La geografia di Tolomeo elenca Dunium, ipotizzato essere Hengistbury Head, anche come un importante centro tribale.

I Regni, chiamati anche Regnenses, sono una tribù proposta che esisteva negli stessi territori sovrapposti agli Atrebati, forse come parte di una confederazione di tribù nel sud dell'Inghilterra. Il loro territorio potrebbe aver coperto parti del Sussex e dell'Hampshire.

trinovanti

I Trinovanti erano una tribù dell'età del ferro, forse di origine belga che abitava parti dell'Essex e del Suffolk in Inghilterra. Il loro centro storico era probabilmente a Braughing nell'Hertfordshire, ma dopo il 20-15 a.C., il loro sovrano Addedomarus trasferì la capitale della tribù a Camulodunum (l'odierna Colchester). I Trinovanti parteciparono alla rivolta di Boudica contro l'Impero Romano nel 60 d.C. e distrussero la loro antica capitale.

Gli Iceni erano una tribù dell'età del ferro che abitava nel Norfolk nell'Inghilterra orientale. L'aumento dell'influenza romana sui loro affari portò alla rivolta nel 47 d.C., sebbene rimasero nominalmente indipendenti sotto il re Prasutago fino alla sua morte intorno al 60 d.C. L'invasione romana dopo la morte di Prasutago portò sua moglie Boudica a lanciare una grande rivolta dal 60 al 61. La rivolta di Boudica mise in pericolo il dominio romano in Gran Bretagna e portò all'incendio di Londinium, Camulodunum e Verulamium. I romani schiacciarono la ribellione e i territori degli Iceni che coprivano parti di Norfolk, Suffolk, Lincolnshire e Cambridgeshire furono sempre più incorporati nella provincia romana in espansione.

I Carvetii sono noti solo da tre iscrizioni romane (III e IV secolo dC), e potrebbero aver fatto parte della vicina confederazione dei Briganti. I Carvetii non sono menzionati nella Geografia di Tolomeo, né in nessun altro testo classico, ma gli storici suggeriscono che potrebbero essere stati centrati sul sito romano di Luguvalium (l'odierna Carlisle).

I Cornovii erano una tribù dell'età del ferro che abitava la regione settentrionale dell'Inghilterra al confine con il Galles, il cui territorio copriva parti dello Shropshire, del North Staffordshire e del Cheshire. La loro capitale in epoca preromana era probabilmente una fortezza sul Wrekin. La geografia di Tolomeo del II secolo nomina due delle loro città: Deva Victrix (moderna Chester) e Viroconium Cornoviorum (moderna Wroxeter), che divenne la loro capitale sotto il dominio romano.

Corieltauvi

I Corieltauvi sembrano essere stati una federazione di gruppi tribali più piccoli e autonomi che si stabilirono nella regione durante il I-II secolo aC. Abitavano principalmente nelle East Midlands in Inghilterra, incentrate sul sito romano di Ratae Corieltauvorum (l'odierna Leicester).

L'unica testimonianza storica dei Parisi proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò vicino a Opportunum Sinus, da qualche parte all'interno dell'attuale East Riding of Yorkshire, in Inghilterra.

I Briganti erano una tribù dell'età del ferro, il cui territorio (spesso indicato come Brigantia) comprendeva Yorkshire, Lancashire, Northumberland e parti di Durham. Le tribù costruirono diverse grandi città, con il centro tribale basato sul sito romano di Isurium Brigantum (Aldborough).

I Deceangli erano una tribù dell'età del ferro che abitava il Galles settentrionale, coprendo parti del Flintshire e parte del Cheshire. I Deceangli vivevano in una serie di fortezze, centrate sul sito romano di Canovium (l'odierna Caerhun). La tribù fu sottomessa dai Romani a metà del I secolo d.C., quando Publio Ostorio Scapula mosse contro i Deceangli, che si arresero con poca resistenza.

I Demetae erano una tribù dell'età del ferro che abitava nel sud-ovest del Galles, coprendo parti del Pembrokeshire e del Carmarthenshire. La tribù è stata citata da Tolomeo nel suo Geographica, dove menziona due delle loro città, Moridunum (moderna Carmarthen) e Luentinum.

I Demeti sembrano essere l'unica confederazione tribale sopravvissuta al periodo di conquista e all'occupazione romana, con la loro patria e il nome tribale rimasti intatti fino al Medioevo.

I Gangani erano una tribù ipotetica che abitava la penisola di Llŷn, nel nord-ovest del Galles. L'unico riferimento storico della tribù fu quello di Tolomeo nella sua Geographica che chiamò la penisola il “promontorio dei Gangani”.

Gli Ordovici erano una tribù dell'età del ferro che abitava i territori del Galles nordoccidentale e dell'Inghilterra. A differenza delle ultime tribù che sembrano aver acconsentito al dominio romano con poca resistenza, gli Ordovici resistettero ferocemente ai romani.

Nella battaglia di Caer Caradoc nel 50 d.C., gli Ordovice furono schiacciati dalla Legio IX Hispana e dalla Legio XX Valeria Victrix, con il risultato che il loro capo, Caratacus, fu presentato come trofeo nel trionfo romano dell'imperatore Claudio. Le roccaforti di Ordovice continuerebbero a rimanere ribelli, fino a quando non furono sottomesse dal governatore romano Gneo Giulio Agricola nella campagna del 77-78 d.C.

I Siluri erano molto probabilmente una grande confederazione tribale che abitava le terre del sud-est del Galles. I resti fisici più evidenti dei Silures sono i castellieri come quelli di Llanmelin e Sudbrook, e il centro tribale proposto di Llanmelin, che in seguito sarebbe diventato la città romana di Venta Silurum (l'odierna Caerwent).

I governatori successivi fecero diversi tentativi per sottomettere i Siluri. Alcune fonti romane affermano che alla fine furono sconfitti da Sesto Giulio Frontino in una serie di campagne che terminarono intorno al 78 d.C., tuttavia, lo storico romano Tacito scrisse: non atrocitate, non clementia mutabatur - che significa che la tribù "non fu cambiata né dalla crudeltà né dalla clemenza" , suggerendo che molto probabilmente i Siluri vennero a patti.

Tribù in Caledonia

L'unica testimonianza storica dei Caereni proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò lungo la costa occidentale dell'attuale Sutherland in Scozia.

L'unica testimonianza storica delle Carnonacae proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove le collocò lungo la costa occidentale del moderno Ross-shire in Scozia.

L'unica testimonianza storica dei Creone deriva da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò lungo la costa occidentale della Scozia, a sud dell'isola di Skye ea nord dell'isola di Mull.

I Damnonii sono menzionati brevemente nella Geografia di Tolomeo, dove usa i termini "Damnonii" e "Damnii", per descriverli che vivono nelle città di Vanduara, Colania, Coria, Alauna, Lindum e Victori nelle pianure della Scozia (sebbene Tolomeo molto probabilmente si riferiva agli accampamenti militari romani in quanto non vi sono prove di importanti centri tribali nella regione).

L'unica testimonianza storica dei Decantae proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò lungo la costa occidentale del Moray Firth, nell'area del Cromarty Firth, in Scozia.

Gli Epidi sono citati da Tolomeo nel suo Geographica, dove li collocò a vivere in una regione chiamata Epidion, che gli studiosi hanno identificato come l'isola di Islay nell'odierna Argyll.

I Lopocare erano una tribù ipotetica che abitava l'area intorno a Corbridge nel Northumberland, nel nord-est dell'Inghilterra. Potrebbero essere stati una sottotribù o una setta dei Briganti.

L'unica testimonianza storica dei Lugi proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò lungo la costa occidentale del Moray Firth in Scozia.

L'unico documento storico dei Novantae proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò vivendo in quello che oggi è Galloway e Carrick, in Scozia. Gli scavi di insediamenti chiusi, broch, crannog e fortezze nella zona suggeriscono che la regione descritta da Tolomeo fosse abitata da un popolo tribale dal I secolo aC fino all'epoca romana.

L'unica testimonianza storica dei Selgovae proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove collocò le città Selgovae di Carbantorigum, Uxellum, Corda e Trimontium, nello Stewartry di Kirkcudbright e Dumfriesshire, sulla costa meridionale della Scozia (sebbene Molto probabilmente Tolomeo si riferiva agli accampamenti militari romani in quanto non vi sono prove di importanti centri tribali nella regione).

L'unico documento storico delle Smerte proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove le collocò a Sutherland, in Scozia.

I Setantii erano una tribù ipotetica che abitava il litorale occidentale e meridionale del Lancashire in Inghilterra. L'unica testimonianza storica dei Setantii è da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove fa menzione a Portus Setantiorum (Porto dei Setantii).

L'unica testimonianza storica dei Taexali proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, dove li collocò lungo la costa nord-orientale della Scozia, incentrata su una città che chiamò "Devana".

I Textoverdi erano una tribù ipotetica che abitava il litorale occidentale e meridionale del Lancashire in Inghilterra, centrata su Beltingham vicino al sito romano di Vindolanda, oa Corbridge.

L'unica testimonianza storica dei Veniconi proviene da un riferimento di Tolomeo nel suo Geographica che descrive la tribù centrata su "Orrea", che gli studiosi hanno identificato come il forte romano di Horrea Classis, situato a Monifieth, in Scozia.

L'unica testimonianza storica dei Vacomagi proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, che descrive le loro città o centri tribali di "Bannatia", "Tamia", Pinnata Castra e "Tuesis" nel nord-est della Scozia.

Gli Otadini, chiamati anche Votadini, erano una tribù dell'età del ferro registrata nelle fonti classiche, il cui territorio copriva parti della Scozia sudorientale e dell'Inghilterra nordorientale. Il centro storico era il forte di collina di Traprain Law nell'East Lothian, che fu poi trasferito a Din Eidyn (l'odierna Edimburgo).

Tra il 138 e il 162 caddero sotto il diretto dominio militare romano come occupanti della regione tra Adriano e le Mura Antonine. Poi, quando i romani si ritirarono al Vallo di Adriano, i Votadini divennero uno stato cuscinetto amico, ottenendo i frutti dell'alleanza con Roma senza essere sotto il suo dominio.

L'unica testimonianza storica dei Carnovii proviene da un riferimento di Tolomeo nella sua Geographica, che colloca la tribù all'estremità settentrionale della Scozia, a Caithness.


Età del ferro

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Età del ferro, fase tecnologica e culturale finale nella sequenza Pietra-Bronzo-Età del Ferro. La data della piena età del ferro, in cui questo metallo per la maggior parte ha sostituito il bronzo negli strumenti e nelle armi, varia geograficamente, a partire dal Medio Oriente e dall'Europa sudorientale intorno al 1200 a.C., ma in Cina non fino al 600 a.C. circa. Sebbene in Medio Oriente il ferro avesse un uso limitato come metallo raro e prezioso già nel 3000 aC, non vi è alcuna indicazione che le persone a quel tempo ne riconoscessero le qualità superiori a quelle del bronzo. Tra il 1200 e il 1000, tuttavia, l'esportazione della conoscenza della metallurgia del ferro e degli oggetti in ferro fu rapida e diffusa. Con la produzione su larga scala di strumenti in ferro vennero nuovi modelli di insediamento più permanente. D'altra parte, l'utilizzo del ferro per le armi ha messo per la prima volta le armi nelle mani delle masse e ha innescato una serie di movimenti di popoli su larga scala che non si sono esauriti per 2000 anni e che hanno cambiato il volto dell'Europa e dell'Asia .

Che cos'è l'età del ferro?

L'età del ferro è stata la fase tecnologica e culturale finale nella sequenza dell'età della pietra, del bronzo e del ferro. La data della piena età del ferro, in cui questo metallo, per la maggior parte, ha sostituito il bronzo negli strumenti e nelle armi, varia geograficamente, a partire dal Medio Oriente e dall'Europa sudorientale intorno al 1200 a.C., ma in Cina non fino al 600 a.C. circa.

Quando è iniziata l'età del ferro in Cina?

La data dell'età del ferro varia geograficamente. In Cina non iniziò prima del 600 a.C. circa.

In che modo l'età del ferro ha cambiato la vita umana?

Con la produzione su larga scala di strumenti in ferro vennero nuovi modelli di insediamento più permanente. L'utilizzo del ferro per le armi ha messo le armi nelle mani di molte più persone rispetto al passato e ha dato il via a una serie di movimenti su larga scala che non si sono conclusi per 2000 anni e che hanno cambiato il volto dell'Europa e dell'Asia.


Agricoltura pastorale e animali domestici

Le persone più civilizzate sono quelle del Kent, che è interamente una zona costiera, hanno più o meno le stesse usanze dei Galli. La maggior parte di coloro che vivono nell'entroterra non seminano mais, ma vivono di latte e carne e indossano abiti di pelli di animali. [5]

Alcuni animali domestici dell'età del ferro

Bovini Dexter - discendenti del bestiame Celtic Shorthorn. Immagine per gentile concessione: Cornish Willow.
"Maiali dell'età del ferro" - Una razza ricostituita che è un incrocio tra Tamworth e Wild Boar. Immagine per gentile concessione: Whitelands Farm.
Pecora Soay - un'antica razza che perde la lana. Immagine Santiam Valley Soay Farm

Strabone dichiarò che alcuni contadini britannici non avevano idea di allevamento,

In alcune aree montane sono stati trovati insediamenti indifesi e si pensa che fossero insediamenti estivi. Il movimento con le mandrie pastorali in estate è continuato con l'hafody in Galles fino a tempi relativamente recenti. Tuttavia, la maggior parte delle comunità agricole si stabilirono nelle zone di pianura durante l'età del ferro. In molte aree le fortezze collinari avevano un secondo recinto associato con una recinzione in betulla per il corallo del loro bestiame e altro bestiame. Nel caso di fortezze multivalate, il bestiame potrebbe essere stato ammassato tra le difese interne ed esterne per proteggerlo dalle fazioni in guerra e dai ladri di bestiame. Giulio Cesare ci informa che quando attaccò Cassivellaunus a Bigbury Hill vi trovarono grandi quantità di bestiame.

Dal numero di ossa macellate di diversi animali rinvenute, a Danebury, si vede che il consumo di carne di pecora superava quello di maiale. Le ossa di pecora macellate, datate a questo periodo, indicano che la maggior parte delle pecore non venivano macellate come agnelli, per la carne. Piuttosto, venivano mantenuti in vita per la produzione della lana e quando infine macellati, in età matura, venivano preparati come montoni. Il montone e un po' di carne di agnello rappresentavano circa un quarto del consumo totale di carne. Le razze di pecore Soay, Manx, Hebridean e Shetland che si trovano ancora su queste isole sono le discendenti diretti delle antiche pecore allevate nella Gran Bretagna dell'età del ferro. Hanno un aspetto piuttosto caprino e non forniscono molta carne. Il loro uso principale sarebbe stato quello di fornire latte e lana. A differenza delle moderne razze di pecore, la loro lana può essere strappata dalla schiena senza tosare. Indumenti di lana come il mantello con cappuccio britannico (birrus) erano un'importante esportazione nell'età del ferro. La lana e le pelli di animali venivano usate per realizzare abiti durante l'età del ferro.

I Celti allevavano un maiale domestico che, come altri animali domestici dell'età del ferro, era più piccolo dei suoi omologhi moderni. Potrebbe essere sembrato qualcosa come un incrocio tra il maiale Tamworth contemporaneo e l'antico cinghiale selvatico che vagava per i boschi dell'antica Gran Bretagna. Il maiale domestico piuttosto che il cinghiale avrebbe fornito ai Celti britannici la maggior parte del loro prosciutto, salsicce e pancetta che insieme avrebbero rappresentato solo circa un decimo del consumo totale di carne.

Gli abitanti dell'età del ferro della Gran Bretagna allevavano oche domestiche ma, secondo Giulio Cesare, era empio mangiarle:

Pensano che sia sbagliato mangiare lepri o polli o oche ma li allevano come animali domestici. [7]

Articolo scritto da Nigel Cross

Note a piè di pagina e crediti

Note a piè di pagina
* La parola mais è usata, nel senso tradizionale britannico, per indicare colture di cereali come il grano. Americani e canadesi ecc. usano principalmente la parola mais quando parlano di mais. Noi siamo non parlando di mais che allora non esisteva in questa parte del mondo.

Citazioni:
[1] Strabone
[2] Strabone
[3] Diodoro Siculo - Libro V cap II
[4] Plinio il Vecchio
[5] Giulio Cesare
[6] Strabone
[7] Giulio Cesare


"Celti" dell'età del ferro

"Celtico" è ampiamente definito dal linguaggio e dall'arte, dai manufatti e dai resti umani dei popoli dell'età del ferro. La "Scozia celtica" ha visto la popolazione nativa della tarda età del bronzo adottare nuove tecnologie e aspetti della cultura dai popoli con cui commerciava. L'età del ferro in Scozia iniziò nel 700 a.C. e continuò fino al 500 d.C. circa.

Gli artigiani nativi padroneggiavano la fusione del ferro e decoravano i loro lavori in metallo con disegni squisiti che amavano intricate decorazioni e ornamenti. La decorazione celtica includeva spesso complessi motivi intrecciati di "nodi". Il popolo delle tribù dell'età del ferro indossava abiti colorati, tinti e modellati, i guerrieri indossavano collari d'oro al collo e combattevano su carri da guerra trainati da cavalli.

Le bande di guerrieri erano abili cavalieri e cacciatori, feroci combattenti e aurighi famosi per i loro banchetti, vanterie e narrazioni. Le loro battaglie echeggiavano con il suono del corno da guerra, il Carnyx. Oggetti di ferro, inclusi calderoni e spade, venivano gettati nell'acqua - in laghi, fiumi e paludi - come offerte "voto" agli dei e alle dee precristiane.

I romani elencavano le tribù celtiche del nord. Questi includevano i Caledonii, i Votadini, i Selgovae, i Damnoni, i Novantae, i Vacomagi ei Venicones.

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Risorse di Archaeology Scotland progettate per supportare gli insegnanti.

Scopri di più sulle persone che vivevano nella Gran Bretagna dell'età del ferro ed esplora alcuni dei loro manufatti ora contenuti nel British Museum.

Un tour online dal British Museum che esplora le prove archeologiche della religione nell'età del ferro.

Scopri il Wetwang Chariot Burial con questo tour online dal British Museum. Questa tomba dell'età del ferro era quella di una donna morta più di 2.300 anni fa e sepolta con un carro.

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Brochs – gli edifici preistorici più alti della Gran Bretagna

I broch sono caratteristiche misteriose dell'archeologia scozzese. Queste strutture in pietra vecchie di duemila anni risalgono all'età del ferro e si stima che un tempo esistessero almeno settecento broch in tutta la Scozia. La maggior parte è ora in cattivo stato di manutenzione, ma si può solo dire che gli esempi più completi assomiglino alle torri di raffreddamento delle moderne centrali elettriche.

È solo a nord e ad ovest della Scozia, e predominante nelle Orcadi, nelle Shetland e nelle isole occidentali, dove la pietra era un materiale da costruzione più facilmente disponibile del legno, che si trovano i broch. Enormi torri senza finestre, ingegnosamente progettate, rappresentano l'apice della costruzione di muri a secco e rimangono uno dei migliori risultati costruttivi dell'Europa dell'età del ferro.

Dun Telve Broch vicino Glenelg, Ross-shire

Costruiti negli ultimi secoli a.C. e nei primi secoli d.C., i broch combinano caratteristiche di forte, casa fortificata e status symbol, e potrebbero aver servito a diversi scopi in luoghi diversi e in tempi diversi.

Come tipo di casa fortificata, in genere avevano un ingresso piccolo e facilmente difendibile che conduceva a un "cortile" circolare interno centrale. Erano formati da due muri a secco concentrici, che producevano una torre a pareti cave con piccole stanze e magazzini tra. Sono stati anche costruiti gradini nello spazio tra le pareti che forniscono l'accesso alle piattaforme di legno superiori. Forse un alloggio non standard per tutte le persone si sarebbe rifugiato nel broch solo quando veniva avvistata una squadra di razziatori, che spingeva parte del loro prezioso bestiame nel cortile centrale. È probabile che l'intera struttura fosse sormontata da un tetto conico di paglia.

Come forte si ritiene che i broch non siano mai stati costruiti per scoraggiare attacchi seri o prolungati poiché le loro difese erano semplicemente troppo deboli, i muri di pietra grezza potevano essere scalati da attaccanti determinati e l'ingresso mancava di protezione esterna e quindi avrebbe potuto essere facilmente speronato. In mancanza di finestre esterne e di accesso alla sommità delle mura, ai difensori interni veniva negata sia la visibilità che il vantaggio tattico dell'altezza, da cui potevano essere lanciati i missili.

Come accennato in precedenza, i broch dovevano anche impressionare, e come tali erano probabilmente le case dei capi tribù o importanti agricoltori. Frammenti di ceramica recuperati da tali siti rivelano che i loro proprietari godevano di uno stile di vita che includeva vini e olive importati dal Mediterraneo, molti anni prima dell'invasione romana!

Per qualche ragione intorno al 100 d.C. la moda per la costruzione di broch declinò, ma recenti prove archeologiche suggeriscono che continuarono ad essere occupati per tutta la tarda età del ferro scozzese (300-900 d.C.).

Senza dubbio il miglior esempio rimasto è il Broch di Mousa nelle Shetland, che è sopravvissuto ai millenni successivi praticamente intatto. Mousa Broch raggiunge i 13,3 m (44 piedi) di altezza, il che lo rende l'edificio preistorico più alto della Gran Bretagna. Il broch si trova sull'isola ora disabitata di Mousa, a circa un miglio dalla costa orientale della terraferma delle Shetland. I visitatori possono ancora salire in cima da una stretta scala all'interno delle sue mura. L'accesso è tramite traghetto passeggeri (aprile-settembre) da Sandwick, 15 miglia a sud di Lerwick.

In piedi sopra una costa rocciosa, Mousa era uno dei due broch costruiti per proteggere il Mousa Sound. L'altro, meno ben conservato, è a Burraland sulla terraferma delle Shetland sul lato opposto del suono.


Sotto l'incantesimo dei druidi

I fatti storici sui Druidi sono pochi, ma proprio questa mancanza di prove tangibili ha permesso che la loro immagine fosse rielaborata e appropriata da inglesi, irlandesi, scozzesi e gallesi per oltre 500 anni.

"I druidi o la conversione dei britannici al cristianesimo". Incisione di S.F. Ravenet, 1752, da F. Hayman.

L a parola "Druido" è stata data agli esperti di pratiche magiche e religiose dai popoli di lingua celtica che abitavano l'Europa nordoccidentale circa 2000 anni fa. Questo è tutto ciò che si può sicuramente dire al riguardo. Coloro che hanno cercato di dire di più si sono basati su due diversi gruppi di fonti. Il più piccolo, ma più famoso di questi gruppi è costituito dagli scritti degli antichi greci e romani. Questi hanno la virtù di essere opera di persone vissute quando i druidi esistevano ancora. Il loro problema è che quasi tutti si basavano su informazioni di seconda mano di qualità sconosciuta, in gran parte molto vecchie anche ai loro tempi. Inoltre, nessuno ha scritto più di qualche frase sui druidi.

L'unico di questi scrittori che avrebbe potuto incontrarli di persona fu Giulio Cesare, che conquistò la Gallia – l'attuale Francia, Belgio e Renania – per l'Impero Romano. In un famoso passaggio descrive i Druidi della Gallia come dotati di grande potere e cultura e uniti in un'organizzazione nazionale sotto un unico leader. Nessun altro autore antico attribuisce ai druidi questo grado di sofisticatezza. Inoltre, la sua famosa descrizione di loro è isolata tra resoconti dettagliati delle guerre in cui conquistò la Gallia. Se i druidi fossero stati così potenti e ben organizzati come Cesare insisteva che fossero, avrebbero dovuto essere presenti costantemente in quelle guerre, eppure non vi sono mai apparsi affatto. Molti autori moderni, quindi, lo hanno accusato di esagerare l'importanza e l'organizzazione dei druidi gallici. Così facendo fece sembrare i Galli più pericolosi e più degni come avversari e così la sua stessa conquista più gloriosa.

In generale, i resoconti greci e romani sui druidi si dividono in tre categorie. Alcuni, per lo più greci, li trattano come grandi filosofi e scienziati degni di ammirazione. Altri, per lo più romani, ne fanno sacerdoti barbari assetati di sangue, epitomi di arretratezza, ignoranza e crudeltà. Altri ancora, come Cesare, suggeriscono che fossero entrambi. Non abbiamo modo di dire quali sono i più vicini alla verità. In generale, più un antico autore viveva lontano dai veri druidi, più tendeva a pensare che fossero carini. Ciò potrebbe significare che i resoconti più favorevoli di loro sono meri appagamenti di desideri, modellando ritratti romanzati di nobili selvaggi. Coloro che vivevano più vicini ai druidi possono essere considerati più fedeli a una realtà brutale. D'altra parte, gli scrittori che erano geograficamente più vicini ai druidi avevano il più forte motivo possibile per esagerare il pericolo e l'orrore che il druidismo rappresentava, giustificando la loro conquista da parte di Roma. Secondo questo calcolo, i resoconti più favorevoli, per lo più prodotti da greci che erano stati essi stessi conquistati da Roma, potrebbero essere i più veritieri. Non potremo mai saperlo.

Il secondo gruppo di fonti è costituito da porzioni di letteratura irlandese medievale. Questi hanno la virtù di essere prodotti da una società che un tempo aveva incluso i Druidi. Inoltre, i riferimenti ai druidi nelle storie irlandesi sono molto più frequenti di quelli nelle fonti greche e romane. Ci sono, tuttavia, due problemi con i testi irlandesi. Il primo, che hanno in comune con quelli della Grecia e di Roma, è che alcuni ritraggono i Druidi con simpatia come figure di grande saggezza e potere e alcuni li rappresentano come selvaggi sacerdoti pagani. Il secondo problema è che tutti i testi irlandesi furono scritti, e forse composti, centinaia di anni dopo la conversione degli irlandesi al cristianesimo, quando i druidi per definizione avevano cessato di esistere.

As the Irish had no writing before they became Christian they would have been dependent on oral tradition for information on their pagan past and we have no idea of how accurate that was. The findings of archaeology are not encouraging in this regard. The sites identified in the tales as important in the Iron Age were certainly occupied during that period. However, they were open ceremonial structures and not the great royal banqueting halls portrayed in the later stories the composers of the latter may have been inspired by the sight of ancient ruins on which they had no real information. It is also plain that these writers were influenced not just by the Bible but by pagan Greek and Roman literature, including its views of Druids.

There is also a problem when the ancient and medieval sources are compared. Caesar’s Gallic Druids were members of a highly developed national organisation with a special training. In the Irish texts, however, the word druidecht , literally ‘druidcraft’, is simply a general term for magic. Anybody who works magic can be called a Druid while they are doing so, irrespective of what they are in the rest of the story. Full-time magicians are therefore full-time Druids, but the category is extremely porous in a way in which the Gallic one, at least as defined by Caesar, is not.

In Ireland the identity of magicians slides back and forth between labels of which ‘Druid’ is only one. My own suspicion is that the traditional model is falling into a trap produced by language. If Druid was an ancient Celtic word for anybody who wielded or understood supernatural power then it could be applied to a great range of specialists in different societies speaking Celtic languages. If Caesar was not exaggerating the power and sophistication of the Gallic Druid organisation for his own ends then the Druids of Gaul were uniquely highly developed. It is the glamour of Caesar’s Gallic society of Druids that scholars have often projected onto Britain and Ireland for the past 500 years. This is, not least, because Caesar’s Druids make the best equivalent to the Christian clergy that later European nations have felt to be the norm for a religion worth respecting.

Among archaeologists there is currently no consensus over how material evidence relates to the Druids even within the same country. Not a single artefact has been turned up anywhere which experts universally and unequivocally agree to be Druidic. In 2007, one archaeologist, Andrew Fitzpatrick, suggested that there is plenty of material evidence for people with religious knowledge and skills in Iron Age Britain but little for a specialised priesthood. More often, however, his colleagues tag Druids onto particular finds of theirs in order to draw public attention to them. This is inevitably controversial and in scholarly terms unhelpful. We may need to scrap the Druids from Iron Age archaeology at least for a time. They really seem to be doing more harm than good.

In the field of modern history, however, they still have a considerable place for which there is plenty of precise evidence. This is the story of the ways in which the images of ancient Druids, reliable or not, have been appropriated and reworked in many different ways and for many different motives. The stress that this is indeed modern history, that is, post-medieval, needs to be reinforced. Apart from the Irish, who had built them into national historic memory, the peoples of medieval Europe had no time for Druids. They did not promote the glory of Christendom or the claims of royal or noble families, cities or monasteries. They did not inspire knights to feats of chivalry. They were not even particularly prominent heathen hate-figures. But this situation changed dramatically with the coming of the Renaissance.

In fact, it is one of the reasons why we should retain the very concept of a Renaissance. All around Europe at the end of the 15th century different peoples began to define themselves more closely as national groups according to the language and culture that they had in common. As part of this process they looked into their past for heroic figures and achievements and there some found the Druids. For north-western Europeans these were especially interesting because they were the only figures in their ancient past whom the much-admired Greeks and Romans had found impressive as philosophers and scientists. Accordingly, between 1490 and 1530 three different national cultures took them up in succession as wise, pious and enlightened ancestors, using the most favourable of the ancient texts.

First were the Germans, who had the biggest cultural chip on their shoulders because they were the least associated with classical civilisation. They had also never been associated with Druids, but the overlap of early modern Germany with ancient Gaul enabled them to get round this. This provoked the French, who now occupied most of what had been Gaul, to make a fuss of them in turn, and the traditional alliance between France and Scotland caused the Scots to celebrate them as well, as members of ancient Scottish society. The same process should have been taken up by the English and Welsh who each had an excellent justification for staking a claim to Druids as their own heroic forebears but neither did. The Welsh were the modern people who were most clearly descended in blood and culture from the Iron Age British.

They, however, already had much more promising historic role-models in their medieval bards, who were Christian, had left wonderful poetry and had been self-conscious Welsh patriots. The English occupied most of the island of Britain and claimed lordship over all, so could plausibly claim to be the heirs to its ancient traditions. Roman writers had stated that the British had Druids and Caesar had claimed that they had actually invented the Druidic system of teaching. The fact, however, that the French and Scots were so keen on them was a disincentive in itself: it could make Druids seem as foreign as haggis and escargots. The English therefore began to put Druids into their history books but generally as villains, drawing on the ancient texts which had portrayed them as priests of a bloodthirsty and barbarous religion.

This situation continued for a couple of hundred years. It ended only in the early 18th century as the politics of the British Isles altered. With the union of England and Scotland in 1707 and the establishment of the Protestant ascendancy over Ireland in the 1690s a new superstate was created, led by England but with potential profits enough for all. Its new inhabitants now had urgent need for a history in common as their historical memories had been formed largely in conflict with each other. Suddenly, the Druids seemed to provide a genuine common past which was all the more important for being at the very dawn of history. Furthermore, they were now for the first time associated by everybody with large and impressive religious monuments which were enduring features in the landscape.

Until the 17th century, the British in general do not seem to have noticed most of the great stone structures – circles and rows – left on their island by Neolithic and Bronze Age peoples, thinking most of them to be natural features. They recognised burial mounds and defensive earthworks as human constructions, but did not know how old they were. They did realise that Stonehenge was one as it looked so different from anything else, but thought it was probably Roman or early medieval. Then in 1740 and 1743 an English clergyman called William Stukeley published two books which added his own marvellous fieldwork to a hundred years of developing speculations. Between them they settled the matter. They proved that Stonehenge was only the best known of a large number of stone circles which, together with rows and tombs made of great stones, were holy places of the prehistoric British. This was, and is, perfectly correct and it was equally logical for Stukeley to attribute them to the priests whom the most ancient texts associated with Britain, the Druids. Stukeley’s ideas therefore became the norm for more than a century.

As a result of all this, for most of the 18th century Druids were celebrated as wise and common ancestors by the English, Scots and Welsh alike. To reconcile devout Christians to them, they were rapidly assimilated to the Bible by making them practitioners of the original and good religion revealed by Jehovah to the ancestors of humanity. In this view they had been the best of all ancient European pagans, the least corrupted by idolatry and superstition. This made them natural converts to Christianity, creators of an ancient British church. This pseudo-history provided a perfect excuse for discounting the more hostile accounts of them provided by ancient Roman authors. After all, the Romans were idolatrous pagans who had persecuted Christians and Druids alike and their accusations that Druids had committed human sacrifice could be dismissed as lies.

By the early 19th century, however, the three British nations were starting to diverge again. It had been the Scots who had first made a fuss of Druids and they were delighted when the English came to share their enthusiasm it seemed a significant concession in the achievement of union. By 1800, however, the English had long forgotten that the Scots had liked Druids first. Instead they associated them more obviously with their own prehistoric monuments, above all Stonehenge, and ignored the Scottish equivalents. This was also a time when Scots were starting to worry that they might be swallowed up completely in a British identity based firmly on Englishness. They began adopting different cultural symbols such as the kilt, clan tartans and the bagpipes which distinguished them from the English. It was the writer most famously associated with this process of Scottish cultural revival, Sir Walter Scott, who also declared war on the Druids. He asserted that they were at once unimportant, obscure and unpleasant and that no sensible person should attach any importance to them.

The Welsh adopted exactly the opposite tactic. They realised that the English were now obsessed by Druids while perceiving that Wales could claim to be the land which most clearly reflected the ancient British language and heritage. From the late 18th century onwards, they therefore took up the Druids fervently as heroic ancestral figures in the hope that the English would respect and cherish Welsh culture the more as the product of a Druidic tradition that all now perceived as important. Like the Scots they began to accumulate national symbols: a distinctive dress (for women), a national anthem, a national instrument (the harp) and a national flower (the daffodil). The central institution of modern Welsh culture was the national competition of poets and musicians, the Eisteddfod, which evolved in the course of the 19th century with Druids built into its opening ceremony, the Gorsedd. This thrives, like the Eisteddfod itself, to the present day.

The impact on the English was ironic. While the Scots turned their backs on Druids, early Victorian England continued to regard them as very important. The distinctive difference was that it turned back to the hostile Roman texts and reinvented them as the most unpleasant feature of the national past: the barbarism from which Britain had eventually commenced its ascent to civilisation, Christianity, modernity and world supremacy. This was greatly helped by two prominent features of the age. One was the acceptance of Charles Darwin’s theory of evolution as a means of accounting for the development of species. This was linked to the spectacular industrial and technological developments of the period to produce a cult of progress in which the old and primitive were automatically devalued and despised. According to this view, prehistoric Britons had to have been disgusting savages simply because they were socially and technologically simple.

The other feature of the time which inclined Victorians to this view was a tremendous expansion of European colonial empires, subduing or exterminating hundreds of traditional peoples. The moral justification of this process was that it converted the conquered societies to civilised and Christian ways. This entailed crying up the more brutal and bloodthirsty aspects of the cultures being encountered and overcome. It gave the English, the educated members of whom were already being brought up on Greek and Roman literature as the definitive Classics, a powerful reason for identifying with the imperial Romans. These had, after all, been the greatest conquerors, colonisers and engineers of the ancient world, and used a very similar ideological justification for adding foreign tribes and states to their possessions.

This hostile attitude to the prehistoric British became so much part of the culture of Victorian England that it survived the ejection of the Druids from their central place in orthodox prehistory. In the 1860s British scholars, propelled by Darwin and by new archaeological discoveries, abandoned the Bible as the basic means of interpreting and ordering prehistoric material. In its place they adopted a Danish system of ordering prehistory according to the stage of technology that particular cultures had reached. It thus became divided, till the present, into Stone, Bronze and Iron Ages. The same scholars, under the influence of evolutionary theory, adopted race as a new way of dividing up humanity. On no good evidence they credited each of the successive ages of British prehistory to the appearance of a new and superior people invading from abroad. According to this scheme the Druids were merely the priests of the last of these waves of invaders, the Celts. As Stonehenge and the other megalithic monuments had been built in the late Stone or early Bronze Age, so this argument ran, Druids could not, after all, have had anything to do with them. From the beginning there were writers, mostly folklorists or philologists, who pointed to the flaw in this logic: that invading newcomers often take over cultural traits, and especially religions, from the people among whom they had settled.

The real reason why the new archaeologists of the mid-Victorian period wanted to get rid of Druids was because they had become too well integrated into the old-fashioned prehistory, based on the Bible and Classics, which the new scholars wanted to overthrow. They had to be thrown out together with Eden and Noah’s Flood. A more subtle factor was that, as part of rejecting the Bible as the framework for prehistory, the new men were determined to break the traditional hold of churchmen over scholarship. They did not like powerful priests in general and the Druids could seem like the ancient version of those. Their effort worked: the new model of the ancient British past, based on a mixture of technological progress and racism, became the orthodoxy and was dominant until the 1970s. The Druids were exiled to the Iron Age perimeter of it and have never broken out since. In fiction, however, the hostile early Victorian English view of the ancient Druids as both horrible and important has persisted until the present.

Late-20th century novelists like Rosemary Sutcliff, Henry Treece, Nigel Tranter, Bernard Cornwell and Barbara Erskine have been as ready to reproduce the vision of them as gory barbarians as the makers of films such as The Wicker Man or screenwriters of television series such as Dr Who. By contrast, the Welsh, from the plays of Dylan Thomas and Emlyn Williams to the comic novels of Malcolm Pryce, have been far more affectionate towards them. So have the French, which is why probably the most famous Druid in modern fiction is Getafix from the cartoon strip Asterix. As the general attitude to them in Scotland and England became hostile a minority of the British did continue to regard them as noble ancestors but not in a nationalist cause. Instead, they became countercultural heroes. An Ancient Order of Druids was founded by a bunch of Cockneys in 1781 to provide a safe space in which working men could indulge a taste for the performing arts, especially music. This and its many descendants flourish to the present day as societies in which people can share fellowship, charity and mutual aid.

In 1912 a group of radical socialists formed the Druidic order of the Universal Bond to campaign for peace and fellowship between the world’s different religious faiths as well as social justice. These were the people who held public ceremonies at Stonehenge at the summer solstice until 1985 and still do so in off-peak seasons. Since the 1980s the image of the Druid has become a rallying-point for large numbers of British people who seek a sense of reunion with the natural world and with the ancient people of these islands. It can act as an antidote to the twin prevailing modern deprivations of feeling cut off from nature and from the past. Likewise, to more radical spirits, the ancient Druids have become spiritual kin. These are the people who have turned out to protest against controversial road-building and other construction projects, and perceived official infringements of civil liberties. Druids have become symbols to contemporary British people who want things to be greener, funkier, more organic and more libertarian.

As such, they prove again their staying power as a part of modernity, simply because of, rather than despite, the paucity and unreliability of the historical references to them. As they are so insubstantial as historical figures they can be pressed into all manner of contexts.

Ronald Hutton is the author of Blood and Mistletoe: The History of the Druids in Britain (Yale, 2009). This article was originally published in the April 2009 issue of La storia oggi.


Silchester Iron Age finds reveal secrets of pre-Roman Britain

The tiny skeleton of a sacrificial dog is unearthed at the Silchester dig.

The tiny skeleton of a sacrificial dog is unearthed at the Silchester dig.

B y the gap in a hedge bordering the entrance off a muddy lane in Hampshire, the young diggers on one of the most fascinating archaeological sites in Britain have made a herb garden: four small square plots. The sudden blast of sunshine after months of heavy rain has brought everything into bloom, and there's a heady scent of curry plant and dill, marigold and mint.

Many of the plant seeds are familiar from Roman sites across Britain, as the invaders brought the flavours and the medical remedies of the Mediterranean to their wind-blasted and sodden new territory, but there is something extraordinary about the seeds from the abandoned Iron Age and Roman town of Silchester.

The excavation run every summer by Dr Amanda Clarke and Professor Michael Fulford of the archaeology department at Reading University, using hundreds of volunteer students, amateurs and professionals, now in its 15th season, is rewriting British history.

The banal seeds are astonishing because many came from a level dating to a century before the Romans. More evidence is emerging every day, and it is clear that from around 50BC the Iron Age Atrebates tribe, whose name survived in the Latin Calleva Atrebatum, the wooded place of the Atrebates, enjoyed a lifestyle that would have been completely familiar to the Romans when they arrived in AD43.

Their diet would also be quite familiar to many in 21st-century Britain. The people ate shellfish – previously thought to have been eaten only in coastal settlements – as well as cows, sheep, pigs, domesticated birds such as chicken and geese as well as wild fowl, and wheat, apples, blackberries, cherries and plums. They ate off plates, again previously thought a finicky Roman introduction, and flavoured their food with poppy seed, coriander, dill, fennel, onion and celery. They had lashings of wine, imported not just in clay amphorae but in massive barrels, and olive oil.

And they had olives. One tiny shrub in the herb garden represents the recent discovery, news of which went round the world: a single battered, charred olive stone excavated from the depths of a well, the earliest ever found in Britain. All the Atrebates needed for the perfect pizza was tomatoes to arrive from the new world.

They had other luxury imports, too: glass jugs and drinking glasses, gold from Ireland, bronze jewellery and weapons from the continent, beautiful delicate pottery from Germany and France.

They also had town planning, another presumed later introduction. The Romans were undoubtedly better road engineers in the torrential rain earlier this summer, their broad north-south road, built with a camber and drainage ditches, stayed dry, while the Iron Age road turned into a swampy river. But the evidence is unarguable: the Iron Age people lived in regular house plots flanking broad gravelled roads, aligned with the sunrises and sunsets of the summer and winter solstices, in a major town a century earlier than anyone had believed.

They feared gods who demanded sacrifices as startling as anything in a gothic novel. Ravens have been found buried across the site, as well as dozens of dog burials, not just slung into a well or cesspit but carefully buried, often with other objects, one with the body of an infant, one standing up as if on guard for 2,000 years. Another tiny skeleton, no bigger than a celebrity's handbag dog, was one of a handful ever found in Europe from such an early date: the evidence suggests it lived for up to three years, and was then laid curled as if asleep into the foundations of a house. Only last Friday the skeleton of a cat turned up, carefully packed into a clay jar.

Part of a folding knife carved in exquisite detail from elephant ivory and found at Silchester.

A unique folding knife showing two dogs mating, another fabulously expensive import, was also deliberately buried.

"We are only just beginning to get a handle on all this, as our excavation is really the first ever major modern exposure of a late Iron Age town in Britain, and we still have a long way to go," says Fulford, who has been digging at Silchester since he was a junior lecturer in the 1970s, and expects the work to continue long after his day.

Fulford spends the winters brooding on each summer's finds, and has reached the conclusion, startling even to him, that the town was at its height of population and wealth before the Romans arrived.

He believes it was founded around 50BC by Commius, an Atrobates leader once a trusted ally of Julius Caesar, who then joined an unsuccessful rebellion against him and had to leave Gaul sharpish. Whether Commius headed for an existing Atrobates settlement at Silchester, or started to build on a greenfield site, a defensible hill with excellent views, near the navigable Kennet and Thames, is, Fulford suggests, "a million-dollar question – why here?" They have found nothing earlier than 50BC – yet.

Commius's town flourished, trading across Britain, Ireland and both Roman and Iron Age tribal Europe. The Callevans paid for their luxuries with exports of metalwork, wheat – the site is still surrounded by prime farm land, and there is evidence of grain-drying on an industrial scale – hunting dogs, and, almost certainly, slaves: British slaves and dogs were equally prized in continental Europe. They have also found evidence in little flayed bones for a more exotic craft industry, puppy-fur cloaks.

Commius was succeeded by three quarrelsome sons – significantly dubbing themselves on coins as "rex" or king – who successively deposed one another. The third, Verica, was toppled by local tribes and made a move that would change the course of British history: he fled to Rome and asked for help – and in AD43 the Romans came.

This summer the diggers are right down at the earliest Roman level, which suggests light, short-lived, possibly military buildings, in contrast with substantial pre-invasion structures including one massive rectangular house that may prove to be the largest Iron Age house in Britain. This week they are clearing a cesspit so neatly dug it must be military, so may soon know whether the Romans ate British wheat or Roman fish sauce.

Within 20 years, large parts of the town were torched, possibly in Boudicca's rebellion of 60-61AD. More Roman buildings followed, including baths, temples, a forum market place and a huge basilica, but it would take another two centuries before the Atrebates street grid was wholly abandoned for the Roman compass points.

People have been fascinated by Silchester for centuries: there are records of King John visiting in the 13th century, and an inscribed memorial stone was excavated in the 16th century. From the 1890s the Society of Antiquaries mounted a 20-year excavation that uncovered the heart of the Roman town (missing much beyond the reach of Victorian science) but in the 1860s and 70s the vicar of Stratfield Saye, the memorably named James Joyce, a passionate amateur antiquarian, had already conscripted local agricultural labourers as excavators, with the backing of his landlord, the Duke of Wellington.

A bronze eagle found at Silchester 1866. Photograph: All Rights Reserved/Copyright Reading Museum (Reading Borough Council)

Joyce recorded his finds in beautiful watercolours, including the wonderful bronze eagle he found on 6 October 1866, the single most famous from the site. He interpreted it as a regimental standard, the pride and honour of its men, wrenched from its post and buried to save it from whatever disaster came in the scorched layer overlying it. The find inspired Rosemary Sutcliffe's 1954 novel The Eagle of the Ninth, and last year's Hollywood movie The Eagle.

Fulford believes the bird, though wonderful, is actually part of a monumental sculpture of a god or an emperor, which escaped being melted down when the great basilica became a scrapyard and workshop.

The eagle is in a major gallery in Reading museum with wonderful finds from the site, but although the gallery was redisplayed only a few years ago, there is very little on the earliest years of Calleva Atrebatum: that story is only emerging from the ground now.

Some time between the fifth and seventh centuries, it all ended. Arguments break out regularly among the diggers about what happened: with the foundation and the Romanisation of the town, it is the third great research question that the excavation was set up to answer.

Jesse Coxey, a postgraduate archaeologist from Vancouver, who learned of the excavation while on a dig in Israel – "the folks there said you'd learn more in a fortnight at Silchester than in your entire degree course, and they were right" – still holds the traditional view that it was abandoned as the Roman empire began to disintegrate.

"I think the Romans just packed up and left – it was all falling apart, and if they didn't go then they'd be left behind. There might have been a few squatters afterwards, but basically that was it."

Clarke, after supervising the excavation of two noisome wells every season, up to six metres deep, and usually sodden and stinking at the bottom, wonders if they didn't eventually just poison all their water sources. "We've been digging down through wells which became latrines over older wells and older latrines, layer upon layer. There must have been enormous problems with contaminated water on a site like this with no river. Maybe finally they just ran out of new places to dig wells."

Whatever the cause, everyone left. They tumbled the walls of imposing civic buildings that had long since become workshops or cattle sheds, burying fine mosaic floors already scorched and cracked by fires lit directly on top of the subtle decoration. They filled in the wells. They may have cursed the site with ritual burials including pots symbolically "killed" by holes deliberately punched through them, so nobody else could live among the ruins.

Windblown soil filled the ditches and covered the paved roads, grass grew over the forum and the temple courtyards, and the great Iron Age hall, where once a tiny dog far from the land where it was born yapped for its share of the coriander-flavoured stew, became a low mound in a green field. Only the jagged broken teeth of the Roman brick and flint walls remained above ground.

Towns went on but Silchester didn't. The settlements reached by the Romans' main roads – Winchester, Dorchester, Cirencester, and Londinium far to the east – flourished. With the exception of one small medieval manor, now part of a farm, and the church of St Mary, which probably stands on a Roman temple, nobody ever built on or lived at Calleva Atrebatum to this day – except the archaeologists, who set up their tent city every summer, and resume the attempt to peel back the earth and time itself.

The site is owned by Hampshire County Council, and the walls, in the guardianship of English Heritage, are open every day of the year. The annual excavation is open free to the public every day except Friday until 12 August. On Saturday 4 August there will be guided tours, talks, displays of finds and demonstrations.


Food and Drink of Iron Age Britain

Today when we walk into the local supermarket, we take for granted how everything is presented in clean packaging, ready to eat. Meat is grown and reared, crops are grown and harvested and so too were grains. In Iron Age Britain people of the time carried the same mentality. However food wasn’t prepared on a mass scale, and it’s this which differs the customs between now and then.

Over the years archaeologists have pieced together how Iron Age Britain’s prepared their food by looking at the evidence that has been left behind including pots, pans and other food related tools. Most of the cooked food would have been cooked on an open fire which would have been done either outside during the summer or inside a dwelling during the winter. Unlike today, much of the food would have been dictated by seasons, excluding the meat which would have been slaughtered when needed. However this isn’t to say that meat was an everyday commodity. Fresh Meat would have only been cooked on rare occasions, with small amounts being eaten every now again in the form of stews. This was because stews kept longer and could be reheated gradually on a fire. Lamb, Pork and Cow were the animals of choice in the day, but it was not unusual to eat rabbit, deer, dog and even horse to survive.

To form the basic natural food stuffs, wheat, barley and corn was purposefully grown and ground down using stone to make other food, such as bread (as previously mentioned). Vegetables also provided a clear everyday diet. Beans, brassicas (such as broccoli, cabbage and possibly sprouts) and root vegetables also added to the healthy diet. Pure self sufficiency took up most of the daily routine. When it came to rearing livestock, it doesn’t stop at just providing food. Milk was available at different points during the year, so its safe to assume that the milk was used to make cheese to store throughout the year. Wool and the coats of the animals were also used for clothing and the bones could be dried and used for other tools such as pegs and maybe even weapons.

Interestingly historians have found that there is little evidence to suggest that fish was eaten, only in settlements that were located by the coast. When it came to preparing food, pots and pans were use to brew stews, with larger pots doubling as ovens.

The main diet would have come from grain. Stews, crudely brewed beer and porridges would have been simple commodities to produce, which most people would have eaten on a daily basis. Bread, then and is now a well sort after item due to its specifications. Bread was and is a long lasting, fresh and all round basic food stuff for any cupboard or whole in the ground. When it comes to food, the Iron Age was literally a proverbial soup (excuse the pun) and its from this soup which set the grounding for food is produced today for masses.

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The Iron Age in Britain refers to a period of prehistory and protohistory of diverse culture and development lasting from 800 BC to around 100 AD. It is called the Iron Age because of the first significant use of iron for tools and weapons. During this time, tribes living in the area that is now modern-day Britain were predominantly of Celtic origins. They had their own agricultural practices and settlement patterns, ways of life, religious practices, economic and social structures, methods of trade and commerce, and tools and techniques used in daily life. They were then supplanted by Romans and by the introduction of Christianity.

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