Crisi politica in Gran Bretagna: 1910-1914

Crisi politica in Gran Bretagna: 1910-1914


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Era chiaro che la Germania sarebbe stata una forza difficile da sconfiggere. Tra il 1870 e il 1910 la popolazione del paese era passata da 24 milioni a 65 milioni. Oltre il 40% di questa forza lavoro in rapida crescita era impiegata nell'industria. Tuttavia, il 35% che ancora lavora nell'agricoltura ha assicurato che la Germania potesse produrre cibo a sufficienza per la sua gente. La Germania è stata riconosciuta come l'esercito più efficiente del mondo. La sua struttura includeva la coscrizione di massa universale per il servizio militare a breve termine seguito da un periodo di riserva più lungo. Nel 1914 l'esercito regolare tedesco comprendeva 25 corpi (700.000 uomini).

L'esercito francese aveva 47 divisioni (777.000 francesi e 46.000 truppe coloniali) in 21 corpi regionali, con unità di cavalleria e artiglieria da campo annesse. La maggior parte di queste truppe furono dispiegate all'interno della Francia con il grosso lungo la frontiera orientale come parte del Piano 17. Con il timore di una guerra con la Germania furono mobilitati altri 2,9 milioni di uomini durante l'estate del 1914.

Allo scoppio della prima guerra mondiale è stato affermato che la Russia aveva il più grande esercito del mondo. Si ritiene che nell'agosto 1914 ci fossero 5.971.000 uomini nell'esercito russo. Questo era composto da 115 divisioni di fanteria e 38 di cavalleria. La risorsa di manodopera stimata russa includeva più di 25 milioni di uomini in età da combattimento. Tuttavia, le cattive strade e ferrovie russe hanno reso difficile il dispiegamento efficace di questi soldati.

La Gran Bretagna aveva una popolazione di circa 42 milioni nel 1914. L'esercito britannico aveva 247.432 truppe regolari. Circa 120.000 di questi erano nell'esercito di spedizione britannico e il resto era di stanza all'estero.

La Gran Bretagna faceva molto affidamento sulla sua marina che comprendeva 19 corazzate moderne (altre 13 in costruzione), 29 corazzate (progettazione pre-dreadnought), 10 incrociatori da battaglia, 20 incrociatori cittadini, 15 incrociatori da ricognizione, 200 cacciatorpediniere e 150 incrociatori.

La marina tedesca era la seconda più grande marina al mondo nel 1914. Aveva 13 corazzate (altre 7 in costruzione), 20 corazzate, 5 incrociatori da battaglia, 7 incrociatori leggeri moderni e 18 incrociatori più vecchi. La Germania aveva anche 30 sottomarini a benzina e 10 U-Boot a diesel, con altri 17 in costruzione.

Allo scoppio della prima guerra mondiale l'editore di La stella il giornale affermò che: "Accanto al Kaiser, Lord Northcliffe ha fatto più di qualsiasi uomo vivente per provocare la guerra". Una volta iniziata la guerra, Lord Northcliffe usò il suo impero giornalistico per promuovere l'isteria anti-tedesca. Era Il Daily Mail che per primo usò il termine "Unni" per descrivere i tedeschi e "così in un colpo solo fu creata l'immagine di un selvaggio terrificante, simile a una scimmia che minacciava di violentare e saccheggiare tutta l'Europa, e oltre". (1)

Lord Northcliffe ha dominato l'industria dei giornali. Entro il 1914 Il Daily Mail aveva una tiratura di circa 1.400.000. Anche lui possedeva I tempi, Il Daily Mirror e L'osservatore. Nonostante il Partito Liberale avesse il sostegno di due popolari testate nazionali, il Notizie del giorno e il Cronaca quotidiana, trovarono difficile competere con l'influenza dell'impero dei giornali di Northcliffe. Duncan Tanner ha sottolineato: "Erano entusiasticamente progressisti. Hanno clamorosamente esposto la povertà, facendo paragoni 'politici' tra la ricchezza 'immorale' ed 'estrema' dei plutocrati Tory e dei proprietari terrieri da un lato, e l'angoscia acuta e totale di i poveri dall'altra. Eppure tra loro avevano meno di tre quarti di milione di lettori (meno dei Tory Mail giornaliera solo)." (2)

Come Philip Knightley, l'autore di La prima vittima: il corrispondente di guerra come eroe, propagandista e creatore di miti (1982) ha sottolineato: "La guerra fu fatta apparire come una difesa contro un minaccioso aggressore. Il Kaiser fu dipinto come una bestia in forma umana... I tedeschi furono descritti come solo leggermente migliori delle orde di Gengis Khan, stupratori di suore, mutilatori di bambini e distruttori di civiltà". (3) In un articolo il giornale si riferiva al Kaiser Guglielmo II come a un "pazzo", un "barbaro", un "pazzo", un "mostro", un "giuda moderno" e un "monarca criminale". (4)

La principale preoccupazione di Lord Northcliffe era un'invasione tedesca ed era quindi contraria all'invio della British Expeditionary Force (BEF) in Francia. Il 5 agosto 1914 mise in guardia Winston Churchill, il Primo Lord dell'Ammiragliato, contro qualsiasi piano per inviare il BEF. Ha detto all'editore di Il Daily Mail: "Non sosterrò l'invio da questo paese di un solo soldato britannico. E l'invasione? E il nostro paese? Mettilo nel leader. Hai sentito? Neanche un solo soldato andrà con il mio consenso. Dillo domani sul giornale». (5)

Tuttavia, Churchill ignorò Northcliffe e fu deciso che i 120.000 soldati della BEF dovessero essere inviati a Maubeuge in Francia. "Loro (il Consiglio dell'esercito) hanno convenuto che le quattordici divisioni territoriali potrebbero proteggere il paese dall'invasione. Il BEF era libero di andare all'estero. Dove? Non si poteva parlare di aiutare i belgi, attraverso questo era il motivo per cui la Gran Bretagna era andata a guerra. Il BEF non aveva scelta: deve andare a Maubeuge alla sinistra francese." (6)

Negli ultimi mesi i giornali di Lord Northcliffe hanno fatto una campagna affinché Lord Kitchener diventasse Segretario di Stato per la Guerra. Sosteneva che questo incarico potesse andare a Richard Haldane, un uomo che Northcliffe credeva fosse filo-tedesco, che era stato responsabile di ritardare i preparativi di guerra. (7) Tuttavia, Asquith alla fine ha seguito il consiglio di Northcliffe e ha dato il posto a Kitchener. Secondo George Arthur, il biografo di Kitchener, divenne Segretario alla Guerra a causa "della persistenza di Lord Northcliffe". (8)

Lord Northcliffe credeva che le economie nazionali intrecciate del 1914 non potessero sopportare più di qualche mese di conflitto. Esperti militari concordarono e predissero che la guerra avrebbe comportato battaglie di movimento, combattute da eserciti professionisti che sarebbero tornati a casa entro Natale. Northcliffe si aspettava che "la marina britannica avrebbe vinto la guerra per la Gran Bretagna sconfiggendo la flotta nemica e bloccando la Germania". (9)

Kitchener non era d'accordo con Northcliffe su questo tema: A.J.P. Taylor ha sottolineato: "Egli (Lord Kitchener) ha sorpreso i suoi colleghi alla prima riunione di gabinetto a cui ha partecipato annunciando che la guerra sarebbe durata tre anni, non tre mesi, e che la Gran Bretagna avrebbe dovuto mettere un esercito di milioni nel Riguardo all'Esercito Territoriale con immeritato disprezzo, propose di creare un Nuovo Esercito di settanta divisioni e, quando Asquith escluse la coercizione come politicamente impossibile, accettò di farlo tramite reclutamento volontario. (10)

Il 7 agosto 1914, alla Camera dei Comuni fu detto che la Gran Bretagna aveva bisogno di un esercito di 500.000 uomini. Lo stesso giorno Lord Kitchener ha lanciato il suo primo appello per 100.000 volontari. Ha ottenuto una risposta immediata con 175.000 uomini che si sono offerti volontari in una sola settimana. Con l'aiuto di un poster di guerra che mostrava Kitchener e le parole: "Unisciti all'esercito del tuo paese", oltre 750.000 si erano arruolati entro la fine di settembre.

Secondo il suo biografo, Keith Neilson: "Kitchener ha portato nel suo nuovo ufficio sia i punti di forza che i punti deboli. Aveva condotto due guerre in cui aveva affrontato tutti gli aspetti della guerra, inclusi sia il comando che la logistica. Era abituato a essere responsabile di grandi imprese, non aveva paura di assumersi responsabilità e prendere decisioni e godeva della fiducia del pubblico, ma non aveva alcuna esperienza della moderna guerra europea, quasi nessuna conoscenza dell'esercito britannico in patria e una comprensione limitata del Ministero della Guerra. Forse, cosa più importante, non aveva esperienza di lavoro in un gabinetto. Tuttavia, nella fase iniziale della guerra, lui, Asquith e Churchill formarono un triumvirato dominante nel gabinetto". (11)

L'8 agosto 1914, la Camera dei Comuni approvò il Defense of the Realm Act (DORA) senza dibattito. La legislazione conferiva al governo poteri esecutivi per sopprimere le critiche pubblicate, imprigionare senza processo e requisire risorse economiche per lo sforzo bellico. Durante la guerra la pubblicazione di informazioni che si pensava fossero indirettamente o direttamente utili al nemico divenne un reato e di conseguenza punibile in tribunale. Ciò includeva qualsiasi descrizione di guerra e qualsiasi notizia che potesse causare qualsiasi conflitto tra le autorità pubbliche e militari.

Il governo britannico istituì il War Office Press Bureau sotto F. E. Smith. L'idea era che questa organizzazione avrebbe censurato le notizie e i rapporti telegrafici dell'esercito britannico per poi pubblicarli alla stampa. Lord Northcliffe era furioso quando ha sentito la notizia e si è lamentato con Smith della situazione. Rispose: "Siamo destinati a commettere errori all'inizio. Datemi tutto il vantaggio di qualsiasi consiglio che la vostra esperienza suggerisce... Kitchener non riesce a capire che sta lavorando in un paese democratico. Pensa piuttosto di essere in Egitto dove il la stampa è rappresentata da una dozzina di corrispondenti rognosi che può gettare nel Nilo se si oppongono al modo in cui vengono trattati." (12)

Il Daily Mail si lamentò amaramente dei regolamenti DORA: "L'entusiasmo pubblico per il nostro esercito non viene raffreddato dall'insufficienza di notizie riguardanti le truppe britanniche al fronte. I giornali non desiderano pubblicare... nulla che possa nuocere agli interessi militari di la nazione... anche se concorderemo sul fatto che un'attenta censura è necessaria per il successo, potrebbe sembrare che la reticenza in Gran Bretagna sia stata portata a un estremo inutile." (13)

Lord Kitchener, il ministro della Guerra, era determinato a non avere giornalisti che riportassero la guerra dal fronte occidentale. Ha invece nominato il colonnello Ernest Swinton, per scrivere rapporti sulla guerra. Questi sono stati poi controllati da Kitchener prima di essere inviati ai giornali. Lord Northcliffe ignorò questo tentativo di censura della stampa e mandò in Francia due dei suoi giornalisti, Hamilton Fyfe e Arthur Moore.

Il 30 agosto 1914, I tempi ha pubblicato un rapporto sui problemi affrontati dalla British Expeditionary Force sul fronte occidentale. "L'avanzata tedesca è stata di una rapidità quasi incredibile... I tedeschi, adempiendo a uno dei migliori di tutti i precetti in guerra, non hanno mai dato all'esercito in ritirata un solo momento di riposo. L'inseguimento è stato immediato, implacabile, senza sosta. Aeroplani, Zeppelin , motori corazzati, sono stati scagliati come una freccia dall'arco... I reggimenti sono stati gravemente feriti, e l'esercito spezzato ha combattuto disperatamente la sua strada con molte resistenze, costretto all'indietro e sempre all'indietro dalla pura e invincibile massa di numeri... Le nostre perdite sono molto grande. Ho visto i pezzi rotti di reggimenti di massa... I comandanti tedeschi nel nord avanzano i loro uomini come se avessero una scorta inesauribile." (14)

Alla Camera dei Comuni, William Llewelyn Williams chiese a H. Asquith di essere a conoscenza del rapporto secondo cui le forze britanniche avevano subito una grave sconfitta in Francia. Il primo ministro ha risposto: "È impossibile lodare troppo la reticenza patriottica della stampa nel suo insieme dall'inizio della guerra fino al momento presente. La pubblicazione a cui si riferisce il mio onorevole amico sembra essere un'eccezione molto deplorevole - e spero che non si ripeta... Il Governo sente dopo l'esperienza delle ultime due settimane che il pubblico ha diritto all'informazione - informazione tempestiva e autentica - di ciò che sta accadendo al fronte, e che sperano sia più adeguata ." (15)

Winston Churchill scrisse a Lord Northcliffe e si lamentò dell'articolo: "Penso che dovresti renderti conto del danno che è stato fatto dalla pubblicazione di domenica nel Volte. Non credo che tu possa nasconderti dietro l'Ufficio Stampa, anche se il loro errore era ovvio. Non ho mai visto una roba così in preda al panico scritta da nessun corrispondente di guerra prima d'ora; e questo resoconto dall'autorità dei Tempi può essere fatto, ed è stato fatto, un'arma contro di noi in ogni stato dubbioso." (16)

Lord Northcliffe ha risposto: "Questo non è il momento per gli inglesi di litigare... Né discuterò i fatti e il tono del messaggio, oltre a dire che proveniva da uno dei corrispondenti più esperti al servizio del giornale. Capisco che non un solo membro del personale in servizio sabato sera si aspettava di vederlo approvato dall'Ufficio Stampa". Ha poi sottolineato che non solo è stato approvato, ma è stato accuratamente modificato e sembrava che il governo volesse effettivamente che fosse pubblicato. (17)

L'8 agosto 1914, la Camera dei Comuni approvò il Defense of the Realm Act (DORA) senza dibattito. Ciò includeva qualsiasi descrizione della guerra e qualsiasi notizia che potesse causare qualsiasi conflitto tra le autorità pubbliche e militari.

Il governo britannico ha anche istituito il War Office Press Bureau sotto F. Egli pensa piuttosto di essere in Egitto, dove la stampa è rappresentata da una dozzina di corrispondenti rognosi di giornali che può gettare nel Nilo se si oppongono al modo in cui vengono trattati." ( 18)

Il Daily Mail si lamentò amaramente dei regolamenti DORA: "L'entusiasmo pubblico per il nostro esercito non viene raffreddato dall'insufficienza di notizie riguardanti le truppe britanniche al fronte. Pur convenendo che per il successo sia necessaria un'attenta censura, potrebbe sembrare che la reticenza nel La Gran Bretagna è stata portata a un estremo inutile". (19)

Lord Kitchener, il ministro della Guerra, era determinato a non avere giornalisti che riportassero la guerra dal fronte occidentale. I comandanti tedeschi a nord avanzano i loro uomini come se avessero una scorta inesauribile." (20)

Alla Camera dei Comuni, William Llewelyn Williams ha chiesto a H. Il governo sente dopo l'esperienza delle ultime due settimane che il pubblico ha diritto all'informazione - informazione tempestiva e autentica - di ciò che sta accadendo al fronte, e che sperano sarà più adeguato." (21)

Winston Churchill scrisse a Lord Northcliffe e si lamentò dell'articolo: "Penso che dovresti renderti conto del danno che è stato fatto dalla pubblicazione di domenica sul Times. Non ho mai visto una roba così presa dal panico scritta da nessun corrispondente di guerra prima; e questo è servito sull'autorità del Times può essere fatta, ed è stata fatta, un'arma contro di noi in ogni stato dubbio". (22)

Lord Northcliffe rispose: "Questo non è il momento per gli inglesi di litigare... (23)

Nell'agosto 1914 il governo britannico istituì il War Office Press Bureau sotto F. Lord Kitchener decise di nominare il colonnello Ernest Swinton come giornalista ufficiale dell'esercito britannico sul fronte occidentale. I rapporti di Swinton sono stati censurati per la prima volta da G.H.Q. in Francia e poi vagliato personalmente da Kitchener prima di essere rilasciato alla stampa. Anche le lettere scritte dai membri delle forze armate ai loro amici e familiari sono state lette e censurate dalle autorità militari.

Alcuni giornalisti erano già in Francia quando fu dichiarata la guerra nell'agosto 1914. Philip Gibbs, un giornalista che lavora per La cronaca quotidiana, si unì rapidamente alla British Expeditionary Force e iniziò a inviare rapporti dal fronte occidentale. Quando Lord Kitchener ha scoperto cosa stava succedendo, ha ordinato l'arresto di Gibbs. Dopo essere stato avvertito che se fosse stato catturato di nuovo "sarebbe stato messo contro un muro e sparato", Gibbs è stato rimandato in Inghilterra. (24)

Il risultato della politica di Lord Kitchener fu che durante le prime fasi della guerra i giornalisti britannici in Francia furono trattati come fuorilegge. Potrebbero essere arrestati in qualsiasi momento e da qualsiasi ufficiale, francese o britannico, che li abbia scoperti. Kitchener ordinò che qualsiasi corrispondente trovato fosse immediatamente arrestato, espulso e che il suo passaporto fosse cancellato. "in queste condizioni era difficile per i corrispondenti di guerra ottenere rapporti e messaggi sui loro giornali". (25)

Basil Clarke di Il Daily Mail ricordò in seguito: "Considero tra i miei successi il fatto di non essere mai stato arrestato una volta. Le difficoltà erano numerose. Anche vivere nella zona di guerra senza documenti e credenziali era abbastanza difficile, ma muoversi e vedere le cose, e raccogliere notizie e poi far portare a casa i propri dispacci scritti - contro ogni regolamento - era un lavoro più grande e più complesso di qualsiasi cosa io abbia mai intrapreso nel lavoro giornalistico. A volte desideravo essere arrestato e rimandato a casa e fatto tutto". (26)

Durante la prima guerra mondiale la maggior parte dei paesi pubblicizzava storie di soldati nemici che commettevano atrocità. Si credeva che avrebbe aiutato a persuadere i giovani a unirsi alle forze armate. Come fece notare un generale britannico dopo la guerra: "per far sì che gli eserciti continuino a uccidersi a vicenda è necessario inventare bugie sul nemico". Queste storie di atrocità sono state poi date in pasto ai giornali che erano abbastanza disposti a pubblicarle. I giornali britannici hanno accusato i soldati tedeschi di una serie di crimini tra cui: cavare gli occhi ai civili, tagliare le mani di adolescenti, stuprare e mutilare sessualmente le donne, dare ai bambini bombe a mano con cui giocare, baionettare i bambini e la crocifissione di soldati catturati. Wythe Williams, che ha lavorato per il New York Times, ha indagato su alcune di queste storie e ha riferito "che nessuna delle voci su uccisioni e torture arbitrarie potrebbe essere verificata".

I giornali di Lord Northcliffe erano disposti a pubblicare storie sulle "atrocità" tedesche in Belgio e Francia. Il 17 agosto 1914 Il Daily Mail riportava resoconti di come i soldati tedeschi avevano ucciso cinque civili. (27) Pochi giorni dopo Hamilton Fyfe raccontò i "peccati contro la civiltà" e la "barbarie" dei tedeschi. Scrisse anche una storia su come i tedeschi avevano tagliato le mani agli operai della Croce Rossa e avevano usato donne e bambini come scudi in battaglia". (28)

Questo è stato seguito da un resoconto più completo delle atrocità: "L'accusa misurata, dettagliata e temiamo senza risposta contro la condotta della guerra della Germania emessa ieri dal ministro belga è un catalogo di orrori che segnerà indelebilmente il nome tedesco agli occhi del tutta l'umanità.. Questo non è un processo ordinario... non riguarda prove per sentito dire, ma incidenti che in ogni caso sono stati attentamente indagati... Dopo aver dedotto ogni pregiudizio nazionale e la possibilità di errore, rimane un record di brutalità assoluta che non sarà né perdonata né dimenticata." (29)

Robert Graves, che ha servito sul fronte occidentale, ha sollevato dubbi sulla verità di queste storie, nel suo libro sulla guerra, Addio a tutto ciò: "I civili francesi e belgi avevano spesso cercato di conquistare la nostra simpatia esibendo mutilazioni di bambini - moncherini di mani e piedi, per esempio - rappresentandole come atrocità deliberate e diaboliche quando, molto probabilmente, erano semplicemente il risultato di una granata. fuoco. Non credevamo che lo stupro fosse più comune sul lato tedesco della linea che sul lato alleato. E poiché una dieta a base di carne prepotente, la paura della morte e l'assenza di mogli rendevano necessario un ampio approvvigionamento di donne nelle zone occupate aree, senza dubbio le autorità dell'esercito tedesco fornivano bordelli nelle principali città francesi dietro la linea, come fecero i francesi dalla parte degli Alleati.Non credevamo alle storie di arruolamento forzato delle donne in questi stabilimenti. Cosa c'è di sbagliato nel sistema volontario? abbiamo chiesto cinicamente." (30)

La battaglia della Marna iniziò il 5 settembre 1914. Il generale Joseph Joffre disse alle sue truppe: "Nel momento in cui sta per iniziare la battaglia su cui dipende il destino della Francia, tutti devono ricordare che il tempo di guardare indietro è passato ; ogni sforzo deve essere concentrato nell'attaccare e respingere il nemico... Le truppe devono ad ogni costo mantenere il terreno conquistato, e devono morire dove si trovano piuttosto che cedere... Nelle condizioni attuali nessuna debolezza può essere tollerata ." (31)

Dopo la battaglia della Marna nel settembre 1914, i tedeschi furono costretti a ritirarsi sul fiume Aisne. Il comandante tedesco, il generale Erich von Falkenhayn, decise che le sue truppe dovevano a tutti i costi mantenere quelle parti della Francia e del Belgio che la Germania ancora occupava. Falkenhayn ordinò ai suoi uomini di scavare trincee che avrebbero fornito loro protezione dall'avanzata delle truppe francesi e britanniche. Gli Alleati si resero presto conto che non potevano sfondare questa linea e iniziarono anche a scavare trincee. "La guerra del rapido movimento era finita... Le speranze tedesche di raggiungere il mare erano vane quanto le speranze britanniche di spingersi in profondità nel Belgio." (32)

Dopo pochi mesi queste trincee si erano estese dal Mare del Nord alla frontiera svizzera. Poiché i tedeschi erano stati i primi a decidere dove stare in piedi e scavare, erano stati in grado di scegliere i posti migliori per costruire le loro trincee. Il possesso delle alture non solo diede ai tedeschi un vantaggio tattico, ma costrinse inglesi e francesi a vivere nelle peggiori condizioni. La maggior parte di questa zona era raramente a pochi metri sul livello del mare. Non appena i soldati iniziavano a scavare, trovavano invariabilmente acqua a due o tre piedi sotto la superficie.

Le trincee allagate erano un problema costante per i soldati sul fronte occidentale. Un soldato scrisse a suo padre, spiegando la situazione: "Inferno è l'unica parola che descrive il tempo qui fuori e lo stato del terreno. Piove tutti i giorni! Le trincee sono fango e acqua fino al collo, rendendo alcuni impraticabili - ma dove arriva fino alla cintola dobbiamo andare avanti allegramente. Te lo posso dire, non è divertente alzarsi fino alla vita e passare attraverso, come ho fatto ieri sera. Molti uomini sono stati espulsi con un leggero congelamento - il piede si gonfia e diventa troppo grande per lo stivale." (33)

Le trincee in prima linea erano solitamente profonde circa sette piedi e larghe sei piedi. La parte anteriore della trincea era conosciuta come il parapetto. I due o tre piedi superiori del parapetto e del parados (il lato posteriore della trincea) sarebbero costituiti da una spessa linea di sacchi di sabbia per assorbire eventuali proiettili o frammenti di proiettili. In una fossa di questa profondità era impossibile vedere oltre la cima, quindi fu aggiunta una sporgenza di due o tre piedi nota come gradino del fuoco. Le trincee non sono state scavate in linea retta. Altrimenti, se il nemico avesse avuto un'offensiva successiva e fosse entrato nelle tue trincee, potrebbe sparare dritto lungo la linea. Ogni trincea è stata scavata alternando campate e traverse.

Anche sul fondo delle trincee venivano poste delle tavole d'anatra per proteggere i soldati dall'acqua. I soldati hanno anche realizzato rifugi e buche funky nel lato delle trincee per dare loro una certa protezione dalle intemperie e dal fuoco nemico. Uno dei problemi peggiori per i soldati era il piede di trincea. Il tenente Ulrich Burke in seguito ha commentato: "Il piede da trincea era dovuto al fango che si inzuppava attraverso i tuoi stivali e tutto il resto. In molti casi le tue dita dei piedi quasi marcevano. Abbiamo perso più in quel modo di quanto abbiamo fatto per ferite o altro". (34)

Le trincee di prima linea erano protette anche da reticolati di filo spinato e postazioni per mitragliatrici. Brevi trincee chiamate succhi furono scavate dalla trincea anteriore nella Terra di Nessuno. La testa di linfa, di solito a circa 30 metri davanti alla linea del fronte, veniva quindi utilizzata come postazione di ascolto. A piccoli gruppi di soldati fu affidato il compito di informarsi sul nemico. Ciò includeva la scoperta di informazioni su pattuglie nemiche, gruppi di cablaggio o posizioni dei cecchini. Dopo un pesante bombardamento ai soldati sarebbe stato ordinato di impadronirsi di eventuali nuovi crateri nella Terra di Nessuno che avrebbero poi potuto essere utilizzati come punti di ascolto.

Nell'agosto 1914, l'ammiraglio Charles Penrose Fitzgerald fondò l'Ordine della Piuma Bianca. (35) Ha incaricato trenta donne a Folkestone di dare piume bianche a tutti gli uomini non in uniforme. Il concetto si basava sulla vecchia tradizione dei combattimenti di galli secondo cui un galletto con una piuma bianca nella coda è un codardo. (36)

Con il supporto di importanti scrittori come Mary Ward ed Emma Orczy, l'organizzazione ha incoraggiato le donne a dare piume bianche ai giovani che non si erano uniti alle forze armate. Lord Kitchener ha dato il suo sostegno alla campagna: "Le donne potrebbero svolgere un ruolo importante nell'emergenza usando la loro influenza con i loro mariti e figli per prendere la loro giusta parte nella difesa del paese, e ogni ragazza che ha una fidanzata dovrebbe dire agli uomini che non sarebbe uscita di nuovo con lui finché non avesse fatto la sua parte nel leccare i tedeschi." (37)

Il Daily Mail riportò con entusiasmo le attività dell'Ordine della Piuma Bianca, sperando che il gesto "farebbe vergognare ogni giovane fannullone" nell'arruolarsi. "I distributori di piume bianche generalmente femminili hanno raggiunto molta notorietà giudicando spesso male i loro obiettivi, storie di uomini in licenza, feriti o in occupazioni riservate che vengono tramandati questi odiosi simboli abbondano". (38)

Una giovane donna ricorda che suo padre, Robert Smith, ricevette una piuma mentre tornava a casa dal lavoro: "Quella notte tornò a casa e pianse a squarciagola. Mio padre non era un codardo, ma era riluttante a lasciare la sua famiglia. Era trentaquattro anni e mia madre, che aveva due figli piccoli, soffriva di una grave malattia. Poco dopo questo incidente mio padre si arruolò nell'esercito». Frederick Broome aveva solo quindici anni, quando "si avvicinò a quattro ragazze che mi diedero tre piume bianche". (39)

Il governo si è preoccupato quando le donne hanno iniziato a presentare ai dipendenti statali piume bianche. È stato suggerito a Reginald McKenna, il ministro degli Interni, che queste donne dovrebbero essere arrestate per "condotta che potrebbe disturbare la polizia". McKenna rifiutò, ma fece in modo che ai dipendenti statali venissero rilasciati distintivi che testimoniavano che stavano servendo "King and Country".

Sebbene fosse un soldato in servizio, lo scrittore, Compton Mackenzie, si lamentò delle attività dell'Ordine della Piuma Bianca. Sosteneva che queste "giovani donne idiote stavano usando piume bianche per sbarazzarsi dei fidanzati di cui erano stanche". Il pacifista, Fenner Brockway, ha affermato di aver ricevuto così tante piume bianche che ne aveva abbastanza per fare un fan. (40)

Un altro uomo ha ricevuto una piuma bianca lo stesso giorno in cui gli era stata consegnata la Victoria Cross a Buckingham Palace. (41) Tuttavia, Lucy Noakes ha difeso queste donne spiegando che le loro azioni erano "più espressive del desiderio di molte donne di fare qualcosa, qualsiasi cosa per aiutare lo sforzo bellico, piuttosto che come prova di un diffuso sciovinismo tra la popolazione femminile". ." (42)

Il soldato semplice Harold Carter era in licenza dal fronte occidentale. "Il sabato sono andato in una sala da musica in abiti civili e mentre mi mettevo in fila fuori è arrivata una signora e mi ha messo una piuma bianca in mano. L'ho guardato e mi sono sentito disgustato, ma non c'era molto che potessi fare per Mi sentivo abbastanza piccola per l'incidente della piuma bianca all'esterno, ma mentre entravo nella galleria è uscito un tipo in uniforme della marina e ha detto che nessuna ragazza dovrebbe stare seduta con un tipo a meno che non fosse in uniforme. " (43)

Anche William Brooks ricevette una piuma bianca all'età di sedici anni. "Una volta scoppiata la guerra, la situazione in casa è diventata terribile, perché alla gente non piaceva vedere uomini o ragazzi dell'età dell'esercito camminare in abiti civili, o senza uniformi di qualche tipo, specialmente in una città militare come Woolwich. Le donne erano le peggio. Venivano da te per strada e ti davano una piuma bianca, o la infilavano nel bavero del tuo cappotto. Una piuma bianca è il segno della codardia, quindi volevano dire che eri un codardo e che dovresti essere in l'esercito fa la tua parte per il re e il paese.... Nel 1915, all'età di diciassette anni, mi sono offerto volontario sotto lo schema di Lord Derby. una fascia da braccio blu con una corona rossa da indossare.Questo diceva alla gente che stavi aspettando di essere chiamato e questo ti teneva al sicuro, o abbastanza al sicuro, perché se fossi stato visto indossarlo per troppo tempo l'abuso in strada sarebbe presto ricominciare."

James Cutmore aveva tentato di fare volontariato per l'esercito britannico nel 1914, ma fu respinto perché miope. "Ma nel 1916, mentre tornava a casa nel sud di Londra dal suo ufficio, una donna gli diede una piuma bianca... Si arruolò il giorno dopo. A quel tempo, a loro non importava nulla della miopia. Volevano solo un corpo per fermare un proiettile, cosa che il fuciliere James Cutmore fece debitamente nel febbraio 1918, morendo per le ferite il 28 marzo. Mia madre aveva nove anni e non l'ha mai superata. che non riusciva a ricordare i nomi dei suoi figli, poteva ancora ricordare la sua morte terribile, lenta, inutile, poteva ancora parlare del suo ultimo congedo, quando era così sconvolto da non riuscire quasi a parlare e mia nonna gli stirava l'uniforme ogni giorno nella vana speranza di uccidere i pidocchi". (44)

Il più famoso oratore reclutatore era Horatio Bottomley. Allo scoppio della prima guerra mondiale, Bottomley disse al suo assistente personale, Henry J. Houston: "Houston, questa guerra è la mia opportunità. Qualunque cosa io sia stato in passato, e qualunque sia la mia colpa, traccerò una linea 4 agosto 1914, e ricomincio da capo. Giocherò il gioco, eliminerò tutti i miei vecchi soci e spazzerò via tutto prima del 1914". Houston in seguito ricordò: "All'epoca pensavo che intendesse sul serio, ma ora so che la carne, abituata al lusso e all'autoindulgenza, era troppo debole per dare effetto alla risoluzione. Per un po' cercò di scrollarsi di dosso i suoi vecchi compagni, ma gli artigli del passato lo tenevano alle prese con l'acciaio, e lo sforzo non durò più di qualche settimana." (45)

Nel settembre 1914 si tennero a Londra i primi incontri di reclutamento. I primi incontri sono stati affrontati dai ministri del governo. Bottomley ha detto a Houston: "Questi politici professionisti non capiscono il business. Mi costituirò come agente di reclutamento non ufficiale per l'Impero britannico. Dobbiamo avere un grande incontro". Il suo primo incontro all'Albert Hall è stato così popolare che, secondo Houston, Bottomley "per due ore non è stato in grado di partecipare al suo incontro". (46)

Bottomley ha scritto a Herbert Henry Asquith sulla possibilità di diventare Direttore del reclutamento. Asquith ha risposto: "Grazie per la tua offerta ma non ne approfitterò per il momento. Stai facendo un lavoro migliore dove sei." Asquith, consapevole della sua popolarità, lo incoraggiò a fare questo lavoro in veste non ufficiale. È stato affermato all'epoca che era stato pagato tra £ 50 e £ 100 per tenere riunioni in cui incoraggiava i giovani ad arruolarsi nelle forze armate. Henry J. Houston ha affermato di aver parlato all'Empire Theatre, a Leicester Square, e di aver tenuto un discorso di dieci minuti ogni sera per una settimana al costo di 600 sterline. In seguito, Bottomley "si assicurò un impegno di una settimana, due case ogni notte, al Glasgow Pavilion, dove ricevette una commissione di £ 1.000". (47)

È stato calcolato che Bottomley abbia tenuto venti incontri di reclutamento e 340 "lezioni di guerra patriottica". Sebbene fosse stato molto critico nei confronti del governo, alle riunioni affermava sempre: "Quando il paese è in guerra, è dovere di ogni patriota dire: il mio paese giusto o sbagliato; il mio governo buono o cattivo". Ha anche affermato falsamente che "non avrebbe preso soldi per mandare gli uomini alla morte, o trarre profitto dal suo paese nel momento del bisogno". Bottomley ha affermato di aver usato gli incontri per pubblicizzare Rivista John Bull e secondo Houston, ha prelevato oltre £ 22.000 dal diario per i suoi sforzi.

Quasi solo tra le figure politiche di sinistra, Victor Grayson ha tenuto discorsi di reclutamento e ha scritto articoli per sollecitare i giovani a unirsi alle forze armate. Alcuni socialisti lo accusarono di essere pagato dal governo per fare questi discorsi. Ha tentato di spiegare perché ha cambiato il suo punto di vista sulla guerra: "Questa guerra ha devastato molte teorie e dottrine già pronte, e alcune delle mie più care antipatie hanno ceduto ai suoi effetti. Sto affrontando il fatto che circa 178 Pari di il Regno è ora in kaki combattendo contro un paese nemico." (48)

In un'intervista concessa da Grayson a un giornale, sostenne che la classe operaia sarebbe stata ricompensata se le forze alleate avessero vinto la guerra: "La guerra ha gettato tutto nel crogiolo. Per quanto il socialismo possa essere definito intelligentemente, credo ancora che il i prodotti dei lavoratori appartengono ai lavoratori... La guerra ha operato un meraviglioso cambiamento nella divisione delle classi e delle masse.L'operaio ha cambiato il suo atteggiamento nei confronti del lavoratore, quindi nuove condizioni politiche, industriali ed etiche saranno il risultato di il nostro inevitabile trionfo". (49)

Gli oppositori della guerra nel partito laburista unirono le forze con i ribelli nel partito liberale per formare l'Unione di controllo democratico. I membri dell'Udc hanno convenuto che una delle ragioni principali del conflitto era la diplomazia segreta di persone come il ministro degli esteri britannico, Sir Edward Grey. Decisero che l'Unione del controllo democratico avrebbe dovuto avere tre obiettivi principali: (i) che in futuro per prevenire la diplomazia segreta ci fosse il controllo parlamentare sulla politica estera; (ii) dovrebbero esserci negoziati dopo la guerra con altri paesi europei democratici nel tentativo di formare un'organizzazione per aiutare a prevenire futuri conflitti; (iii) che alla fine della guerra i termini di pace non dovrebbero né umiliare la nazione sconfitta né riorganizzare artificialmente le frontiere poiché ciò potrebbe fornire una causa per guerre future. (50)

Ramsay MacDonald è stato attaccato dai giornali a causa della sua opposizione alla prima guerra mondiale. Il 1° ottobre 1914, I tempi ha pubblicato un articolo di fondo intitolato Aiutare il nemico, in cui scriveva che "nessun agente pagato della Germania l'aveva servita meglio" di quanto MacDonald avesse fatto. Il giornale includeva anche un articolo di Ignatius Valentine Chirol, che sosteneva: "Possiamo essere giustamente orgogliosi della tolleranza che mostriamo anche nei confronti della più estrema libertà di parola in tempi normali... Il caso del signor MacDonald è molto diverso In tempo di vera guerra... MacDonald ha cercato di infangare la reputazione del suo paese accusando apertamente di vergognosa doppiezza i ministri che sono i suoi rappresentanti scelti, e ha aiutato lo Stato nemico... Tale azione oltrepassa persino i limiti di la tolleranza più eccessiva, e non può essere adeguatamente o in sicurezza ignorata dal governo britannico o dal popolo britannico." (51)

Nel maggio 1915, Arthur Henderson, divenne il primo membro del partito laburista a ricoprire un incarico di gabinetto quando Herbert Asquith lo invitò a unirsi al suo governo di coalizione. Bruce Glasier ha commentato nel suo diario: "Questo è il primo caso di un membro del partito laburista che si unisce al governo. Henderson è un uomo intelligente, abile, piuttosto limitato - prepotente e un po' litigioso - vanitoso e ambizioso. Si dimostrerà un funzionario di prima linea abbastanza capace, ma difficilmente otterrà il sostegno del lavoro organizzato". (52)

Horatio Bottomley, ha sostenuto nel Rivista John Bull che Ramsay MacDonald e James Keir Hardie, erano i leader di una "campagna filo-tedesca". Il 19 giugno 1915 la rivista affermò che MacDonald era un traditore e che: "Chiediamo il suo processo dalla Corte Marziale, la sua condanna come aiutante e migliore dei nemici del re, e che sia portato alla Torre e fucilato all'alba". (53)

Il 4 settembre 1915, la rivista pubblicò un articolo che attaccava il background di MacDonald. "Siamo rimasti in silenzio su alcuni fatti che sono stati in nostro possesso per molto tempo. Prima di tutto, sapevamo che quest'uomo viveva sotto un nome adottivo - e che era registrato come James MacDonald Ramsay - e che, quindi, aveva ottenuto l'ammissione alla Camera dei Comuni sotto false vesti, ed era probabilmente passibile di pesanti sanzioni se la sua elezione fosse dichiarata nulla, ma l'aver svelato questo stato di cose ci avrebbe imposto un dovere molto doloroso e sgradevole. avrebbe dovuto essere costretto a esibire l'atto di nascita dell'uomo, e questo avrebbe rivelato ciò che oggi siamo giustificati nel rivelare - per il motivo che diremo tra un momento... lo avrebbe rivelato figlio illegittimo di una serva scozzese !" (54)

Il primo ministro, H. Asquith, allo scoppio della guerra ebbe quattro figli. Cirillo (24), Arthur (31) e Herbert (33) si unirono immediatamente alle forze armate. Herbert ha sottolineato che "l'Inghilterra si aspetta che ogni uomo faccia il suo dovere" e se non hanno offerto i loro servizi "sarà chiesto a mio padre perché non inizia il suo reclutamento a casa". Arthur accettò e fu il primo ad unirsi: "Ho due fratelli maggiori, entrambi sposati, e un fratello minore con un colon malato... È ovviamente giusto che uno dei quattro figli di mio padre debba essere pronto a combattere". (55)

Raymond Asquith, aveva quasi 36 anni ed era sposato con due bambini piccoli, Helen e Perdita. Un terzo figlio, Julian, sarebbe nato poco dopo. Era meno entusiasta della guerra dei suoi fratelli minori. Raymond era a sinistra del partito liberale e aveva dubbi sulla saggezza di dichiarare guerra alla Germania. Non aveva fiducia in Lord Kitchener, che descrisse come il "Re del Caos" e si aspettava che la guerra durasse almeno tre anni e predisse che "prima o poi loro (i suoi fratelli) sarebbero stati tutti sotto il tappeto erboso". (56)

Arthur Asquith fu il primo a vedere l'azione nella 2nd Royal Naval Division, una collezione di riservisti navali che divenne nota come Anson Battalion che era stata formata da Winston Churchill. Un collega ufficiale era il suo amico Rupert Brooke. L'8 ottobre 1914, il battaglione tentò di prendere il porto di Anversa, dall'esercito tedesco. Questo finì con un fallimento e furono costretti a fuggire di nuovo in Inghilterra.

Asquith in seguito scrisse a Venetia Stanley riguardo a ciò che accadde: "Non posso dirti cosa provo per la malvagia follia di tutto ciò. I Marines ovviamente sono truppe splendide e possono andare ovunque e fare qualsiasi cosa: ma nulla giustifica Winston Churchill (che conosceva tutti i fatti)... Mi fu assicurato che tutte le reclute erano state lasciate indietro, e che il corpo principale era comunque costituito da esperti marinai della Riserva Navale. In effetti solo circa un quarto erano riservisti, e il resto erano una folla inesperta dei tiros più crudi, la maggior parte dei quali non aveva mai sparato con un fucile, mentre nessuno di loro aveva mai maneggiato uno strumento di trincea." (57)

Herbert Asquith è stato anche inviato in Belgio e ha visto l'azione a Nieuwpoort. In seguito ricordò: "Il terreno era disseminato di un gran numero di morti, francesi e tedeschi, distesi su quel suolo polveroso e butterato di conchiglie, sul viso o sulla schiena, aggrovigliati sulle punte del filo arrugginito, o gettati sul sull'orlo di una conchiglia, e qua e là un braccio rigido proteso verso il cielo senza meta». (58)

Nonostante i suoi dubbi sulla guerra, Raymond Asquith si unì ai Queen's Westminster Rifles nel gennaio 1915."Con il passare dei mesi senza che il reggimento fosse inviato all'estero, Raymond... divenne sempre più frustrato da compiti futili come fermare veicoli sospetti che si avvicinavano a Londra da nord-ovest." Sua moglie, temendo che avrebbe cercato di servire all'estero, ha cercato di convincerlo a candidarsi come candidato del Partito Liberale alle elezioni suppletive, ma ha respinto l'idea perché la considerava un atto di codardia. (59)

Il suo amico, Hugh Godley, scrisse in seguito: "Raymond era così assolutamente non militare e quando scoppiò la guerra, vi entrò non con un entusiasmo ardente, ma solo come una cosa ovvia, e continuò con il suo soldato proprio come ha continuato prima con la sua professione, nel modo metodico coscienzioso che era così caratteristico di lui... rendendosi pienamente conto di quale potesse essere il fine, ma mai a tutte le apparenze minimamente consapevole di ciò." (60)

Consapevole che non avrebbe visto il servizio attivo in questo reggimento, si trasferì come tenente nel 3° battaglione dei Grenadier Guards e partì per il fronte occidentale nell'ottobre 1915. Margot Asquith scrisse: "Raymond è partito questa mattina... quasi sorpreso di quanto mi sentissi triste nel separarmi da lui - c'era qualcosa di così patetico e incongruo nel vedere un essere così perfetto e altamente rifinito andare in quella frenesia primitiva brutale e cruda". (61)

H. Asquith era furioso con suo figlio e si rifiutò di scrivergli mentre era sul fronte occidentale. Tuttavia, è stato assegnato a una delle sezioni relativamente tranquille della prima linea, dove i bombardamenti erano sporadici. Scrisse alla sua amica Diana Manners di essere più preoccupato per il disagio che per il pericolo, lamentandosi di "essere fino al collo in argilla azzurra densa e appiccicosa; allo stesso tempo era perplesso che mentre il rumore del fuoco dei fucili sembrava non più lontano della prossima pistola in un drive per pernici". (62)

In una delle prime lettere inviate dal fronte a sua moglie si lamentava della mancanza di trincee asciutte e dell'incapacità delle autorità di prepararsi adeguatamente per l'inverno, affermando che metà dei suoi uomini non avevano stivali da trincea. Ha anche notato il disprezzo provato per gli ufficiali di stato maggiore dietro le linee da quelli in trincea, e ha ritenuto che avrebbe pensato che fosse giusto non diventarlo, "anche se alla fine si potrebbe scoprire che ci sono cose più scomode del generale abuso". (63)

Raymond Asquith non fu molto impressionato dall'addestramento per lo sbarramento strisciante che ebbe luogo prima dell'attacco alle trincee del fronte tedesco. Colin Clifford ha commentato: "Era in piedi dalle cinque in punto per partecipare a un esercizio progettato per simulare un attacco alle trincee nemiche dietro uno sbarramento strisciante, la tattica recentemente ideata di stabilire una cortina di proiettili in costante movimento a una cinquantina di metri in davanti alla fanteria mentre avanzavano. Nell'esercizio lo sbarramento era simulato da tamburini, permettendogli di dare pieno sfogo al suo senso del ridicolo. A lui la vista di quattro battaglioni che camminavano in fila a passo funebre attraverso campi di grano preceduti da un fila di tamburini era più simile a una ridicola cerimonia rituale religiosa eseguita da una tribù Maori, che a una brigata di guardie che si addestrano per la battaglia." (64)

Sul fronte occidentale nel dicembre 1914 ci fu uno spontaneo scoppio di ostilità verso l'uccisione. Il 24 dicembre, furono presi accordi tra le due parti per andare nella Terra di Nessuno per raccogliere i morti. Sono iniziate anche le trattative per organizzare un cessate il fuoco per il giorno di Natale. In altre parti della prima linea, i soldati tedeschi hanno avviato un cessate il fuoco attraverso il canto. Il giorno di Natale le armi tacevano e c'erano diversi esempi di soldati che lasciavano le trincee e si scambiavano doni. Gli uomini hanno anche giocato a calcio. (65)

Nel gennaio 1916, ad Asquith fu chiesto di lavorare come difensore di Ian Colquhoun che era stato chiamato in causa dalla corte marziale per "aver permesso ai suoi uomini di fraternizzare con i tedeschi il giorno di Natale". Raymond è stato colpito da Colquhoun "per il vigore e il coraggio con cui ha affrontato i suoi accusatori" e per la sua "insolenza, aplomb, coraggio ed elegante virilità". Nonostante i suoi sforzi, Colquhoun fu condannato ma riuscì a fuggire con un rimprovero. (66)

Raymond Asquith resistette ai tentativi di suo padre di usare la sua influenza per trasferirlo nello stato maggiore, ma contro la sua volontà prestò servizio per quattro mesi (da gennaio a maggio 1916) presso il quartier generale della British Expeditionary Force, a Saint-Omer, dove fu "servito senza entusiasmo nel lavoro di intelligence". (67)

Durante questo periodo si preoccupò molto dell'influenza di Lord Northcliffe e dei suoi giornali, I tempi e Il Daily Mail. C'erano continue critiche ad Asquith, soprattutto per la riluttanza ad accettare la necessità della coscrizione (iscrizione obbligatoria). "Raymond era un indignato come chiunque altro, dicendo a Katherine Asquith che era arrivato al punto in cui avrebbe preferito sconfiggere Northcliffe piuttosto che sconfiggere i tedeschi. Il signore della stampa gli sembrava altrettanto belligerantemente grossolano e grossolanamente bellicoso quanto lo era il nemico, ma molto meno coraggioso e capace». (68)

Raymond Asquith tornò sul fronte occidentale il 16 maggio 1916. Divenne sempre più critico nei confronti del modo in cui la guerra veniva combattuta. Disse a sua moglie che "quasi ogni notte c'erano incursioni sulle linee tedesche accompagnate dal solito ridicolo sbarramento di artiglieria" e "considerava l'intera faccenda una farsa, che di solito causava molte più vittime britanniche che tedesche". (69)

Il 7 settembre 1916, H. Asquith visitò la prima linea e riuscì a ottenere un incontro con suo figlio. Quella sera scrisse a Margot Asquith: "Stava molto bene e di buon umore. I nostri cannoni sparavano tutt'intorno e proprio mentre stavamo camminando verso la cima della piccola collina per visitare il meraviglioso rifugio, una granata tedesca è arrivata sibilando sopra le nostre teste e siamo caduti un po' più in là... Andammo in tutta fretta alla trincea - 3 piani sotterranei con tubi di ventilazione luce elettrica e ogni sorta di comodità, fatta dai tedeschi. Qui trovammo i generali Horne e Walls ( che hanno fatto la parte del leone di tutti i combattimenti): anche il fratello di Bongie che fa parte dello staff di Walls.Sono rimasti piuttosto turbati dal proiettile, dato che i tedeschi raramente prestano loro tanta attenzione, e ci hanno detto di stare con loro sottoterra per un po'. Sono arrivate ancora una o due granate, ma non è stato fatto alcun male. I due generali sono persone splendide e ci siamo divertiti molto con loro". (70)

Il 15 settembre, Raymond Asquith guidò i suoi uomini all'attacco alle trincee tedesche a Lesboeufs. Secondo uno dei suoi uomini "una tale freddezza sotto il fuoco delle granate come ha mostrato sarebbe difficile da eguagliare". Poco dopo aver lasciato la trincea è stato colpito al petto da un proiettile. Raymond capì subito che la sua ferita era mortale, ma per rassicurare i suoi uomini, accese casualmente una sigaretta mentre veniva portato in barella al posto di medicazione. Un infermiere medico ha scritto a suo padre per dire che non gli è stata data la morfina "poiché era abbastanza libero dal dolore e stava morendo". (71)

Raymond Asquith è morto mentre si recava al posto di medicazione. Secondo un soldato citato da John Jolliffe: "Non c'è nessuno di noi che non avrebbe cambiato posto con lui se avessimo pensato che sarebbe sopravvissuto, perché era uno degli uomini più belli che abbiano mai indossato l'uniforme del re, e non sapeva cosa fosse la paura." Solo cinque dei ventidue ufficiali del battaglione di Asquith sopravvissero incolumi alla battaglia. (72)

Quando suo padre è stato informato della sua morte "ha messo la testa sulle braccia sul tavolo e singhiozzava appassionatamente". Ha detto a Margot Asquith: "L'orribile spreco di un uomo come Raymond - il miglior cervello della sua età nel nostro tempo - qualsiasi carriera gli piacesse trovarsi di fronte a lui. Ho sempre pensato che sarebbe successo". Due giorni dopo scrisse a Sylvia Henley: "Posso dire onestamente che nella mia vita era la cosa di cui ero veramente orgoglioso, e in lui e nel suo futuro avevo investito tutta la mia scorta di speranza". (73)

Il 22 settembre 1916, la sorella di Raymond, Violet Bonham Carter, scrisse: "Gli spararono al petto e lo riportarono in un buco di una conchiglia dove c'era un camerino improvvisato. Lì gli diedero morfina e morì un'ora dopo. Dio lo benedica. Come si è vendicato - davanti a tutti coloro che lo consideravano solo uno schernitore - con il modesto eroismo con cui ha scelto la forma di servizio più semplice e più pericolosa - e avendo così tanto da tenere per l'Inghilterra le ha dato tutto con la sua vita». (74)

H. Asquith era considerato un donnaiolo nei suoi anni più giovani. Dopo essere diventato primo ministro gli piaceva la compagnia delle giovani donne. Diana Cooper si è lamentata del fatto che in diverse occasioni ha dovuto difendere il suo viso "dalle sue mani e dalla sua bocca goffa". (75) La famiglia Asquith era pienamente consapevole del suo comportamento inappropriato. Sua nuora, Cynthia Asquith, ne scrisse nel suo diario, ma secondo il suo biografo, Nicola Beauman, fu costretta a "inchiostrare tutti i riferimenti nel suo diario". Ottoline Morrell era un'altra donna che si lamentava del suo comportamento. Apparentemente ha detto a Lytton Strachey che Asquith "avrebbe preso la mano di una signora, mentre si sedeva accanto a lui sul divano, e le avrebbe fatto sentire il suo strumento eretto sotto i suoi pantaloni". (76)

La più importante di queste donne è stata la venticinquenne Venetia Stanley, amica intima di sua figlia, Violet Asquith. Le due donne sono andate in vacanza in Sicilia con Asquith e il suo giovane protetto, il deputato del Partito Liberale, Edwin Montagu. Nelle due settimane successive entrambi gli uomini si innamorarono di Venetia. Asquith, all'epoca aveva 59 anni e in una lettera a lei in seguito descrisse la vacanza come "la prima tappa della nostra intimità... abbiamo trascorso insieme una delle due settimane più interessanti e piacevoli di tutte le nostre vite... le squame mi cadevano dagli occhi... e sentivo vagamente... che ero arrivato a un punto di svolta nella mia vita". (77)

Al loro ritorno dalle vacanze, Asquith ha invitato Venetia a una festa in casa, seguita da inviti al numero 10 di Downing Street. Tuttavia, non sapeva che Montagu fosse anche infatuato di Venetia. Le scriveva regolarmente e la portava fuori ogni volta che poteva. Sembra che Asquith fosse totalmente all'oscuro di questa relazione in via di sviluppo. Nell'agosto 1912 le chiese di sposarlo. In un primo momento ha accettato la proposta e poi ha cambiato idea. (78)

Se Venetia avesse accettato la sua proposta avrebbe perso la sua eredità poiché suo padre, Samuel Montagu, I barone Swaythling, morto nel 1911, aveva stabilito nel suo testamento che doveva sposare una donna ebrea. "Anche se Venetia, fisicamente respinta dalla sua testa enorme e dal viso butterato, lo rifiutava, si accarezzava il pettegolezzo politico vespa in cui eccelleva, e continuarono a vedersi molto, con Montagu un ospite fisso della casa nelle case della famiglia Stanley ad Alderley e Penrhos." (79)

Dopo lo scoppio della prima guerra mondiale, Asquith iniziò a scrivere quotidianamente a Venetia. Ciò includeva "un gran numero di segreti politici e di guerra, ed è rimasto, per quanto è noto, completamente discreto su tutti loro". Venetia si preoccupò che Asquith stesse diventando sempre più dipendente dalla sua amicizia e di averlo avvertito che non poteva rimanere al centro della sua vita. Tuttavia, ha trovato difficile rompere con lui quando ha visto quanto lo avesse angosciato, lo avrebbe "reso di nuovo felice" dicendo "tutto ciò che voleva". (80)

Il linguaggio di Asquith divenne più appassionato nel 1915 e sembrava essere più infatuato del suo giovane amico. "Ti amo più che mai, più della vita!" (81) Sei giorni dopo scrisse: "Posso dire onestamente che non passa un'ora senza pensarti". (82) Queste lettere furono scritte in un momento di crisi nazionale e i giornali, specialmente quelli di proprietà di Lord Northcliffe, suggerivano che fosse un povero capo di guerra. Il 22 marzo, Asquith ha detto a Venetia che "non ti ho mai voluto di più". (83)

Jonathan Walker, l'autore di La Bestia Blu: potere e passione nella Grande Guerra (2012), ha sostenuto che Asquith "aveva bisogno del Veneto come cassa di risonanza e per confermare che era ancora intellettualmente vivo". Suggerisce che Asquith "probabilmente non aveva la resistenza fisica per stare al passo con una bellezza molto tesa, preferendo un'amante che potesse stimolare il suo intelletto e massaggiare il suo ego". (84)

Quando ha suggerito di andare all'estero per lavorare come infermiera con le truppe britanniche, Asquith ha protestato che non sarebbe stato in grado di farcela "così lontano". In diverse lettere ha espresso i suoi timori di perderla. Ha confessato che "a volte mi prende un'orribile immaginazione che tu possa essermi portato via - in un modo o nell'altro". Se avesse provato ad andare all'estero, temeva che sarebbe stata vittima di un attacco sottomarino e questo sviluppò in lui "un atteggiamento suicida". (85)

Margot Asquith divenne sempre più gelosa di Venetia e dopo uno scoppio di rabbia scrisse una lettera sulla sua situazione. Ha spiegato come era stato sottoposto a una pressione tremenda: "Questi ultimi 3 anni ho vissuto sotto una tensione perpetua, come suppongo sia stata sperimentata da pochissimi uomini vivi o morti. Non è esagerato dire che ho su affrontare più spesso una mezza dozzina di problemi che uno solo - personali, politici, parlamentari ecc - quasi tutti i giorni della settimana... ammetto che sono spesso irritato e impaziente, e poi divento brusco e forse taciturno. ne hai sofferto più di chiunque altro, e sono profondamente dispiaciuto, ma credimi cara, non è stato per mancanza di fiducia e amore. Questi rimangono e saranno sempre immutati."

Ha poi continuato a sostenere che Venetia era stato molto utile durante questo periodo. "Hai e avrai sempre (come nessuno sa bene quanto me) una natura troppo grande - la più grande che abbia mai conosciuto - per ospitare qualcosa di simile a meschine gelosie. Ma avresti solo motivo di lamentarti, e altro ancora. , se fosse vero che stavo trasferendo la mia fiducia da te a qualcun altro. La mia predilezione per Venetia non ha mai interferito e mai avrebbe potuto con il nostro rapporto. Lei ha un bel carattere oltre che una grande intelligenza, e spesso fa meno giustizia a se stessa (come in questa faccenda dell'ospedale) dal suo modo di parlare minimizzante." (86)

Il 30 marzo 1915 Asquith scrisse quattro volte a Venetia. Turbata dal suo intenso amore per lei, decise di porre fine alla relazione sposando Edwin Montague. Di recente era entrato a far parte del gabinetto come Cancelliere del Ducato di Lancaster. John Grigg ha sottolineato: "Ancora solo sulla trentina, era cresciuto in politica come protetto di Asquith, ma era ben lungi dall'essere un semplice tirapiedi... Ricco e privilegiato, intellettualmente un ritardatario, sensibile ed emotivo ma capace di una certa spietatezza, stava ormai diventando una figura piuttosto importante." (87)

Montagu ora aveva lo status oltre che il denaro. Venetia Stanley ha deciso di accettare la sua proposta di matrimonio. "Per Montagu, la religione era un affare puramente personale; non aveva credenze religiose formali, era antisionista e sottolineava costantemente la sua principale identità di britannico". Tuttavia, affinché Montagu potesse continuare a ricevere un reddito annuo di £ 10.000 dalla tenuta di suo padre, Venetia fu costretto a convertirsi all'ebraismo. (88)

Il 12 maggio 1915, Asquith rimase scioccata e sconvolta nel ricevere la lettera di Venetia che annunciava il suo fidanzamento con l'uomo che aveva recentemente nominato suo Cancelliere del Ducato di Lancaster. Asquith ha risposto che questa notizia "mi spezza il cuore" e che "non sopportava di venire a trovarti". (89)

Il giorno in cui ha appreso la notizia, Asquith ha scritto tre lettere alla sorella di Venetia, Sylvia Henley, sulla proposta di matrimonio. Nella seconda lettera ha sottolineato: "Non ho mai avuto illusioni, e spesso l'ho detto a Venetia: e anche lei è stata sempre molto schietta sul fatto che un giorno si sarebbe sposato. Ma questo. L'abbiamo sempre trattato come una specie di impresa bizzarra, ma inimmaginabile Non credo che ci siano due persone viventi che, ciascuna a modo suo, mi siano più devote di lei e Montagu: ed è la via della fortuna che loro due si uniscano per infliggermi un colpo mortale. "

Asquith ha poi continuato a valutare la scelta di Venetia come marito tra cui: "Gli voglio molto bene, riconosco i suoi meriti intellettuali, lo trovo ottima compagnia e ho sempre potuto contare sulla sua lealtà e devozione. Tutto tranne questo! Non è solo il lato fisico proibitivo (per quanto sia brutto) - Non dirò nulla di razza e religione anche se non sono fattori del tutto trascurabili.Ma non è un uomo: un caos di parole e nervi e sintomi, intensamente egocentrico, e - ma non andrò avanti con il lugubre catalogo." (90)

Anche Violet Asquith è rimasta sconvolta dalla notizia: "Mercoledì sera ci sono giunte notizie curiose e inquietanti sul fidanzamento di Montagu con Venetia... La stessa Torre Eiffel per evitare il più leggero contatto - il pensiero di qualsiasi amenità erotica con lui è sufficiente per congelare il sangue.A parte questo non solo è molto diverso da un inglese - o addirittura un europeo - ma anche straordinariamente diverso da un uomo... Non ha robustezza, virilità, coraggio, competenza fisica - è divorato dall'ipocondria - che se non scaturisce da un corpo malato deve indicare una mente molto malsana". (91)

Margot Asquith era contenta che la relazione fosse finita. Ha detto a sua figlia: "Quella mancanza di candore in Veneto è ciò che lo ha ferito ma ha sofferto torture di rimorso povera cara e mi dispiace per lei... È meraviglioso su tutto - coraggioso, convinto e molto umile. Loro erano entrambi abbastanza grandi da conoscere le proprie menti e nessuno deve prenderli in giro ora. C'è una buona dose di bosh nella campagna di religione, anche se superficialmente ci si fa dentro... È il fisico di Montagu che non potrei mai superare, non la sua religione ". (92)

Il matrimonio tra Venetia Stanley ed Edwin Montagu avvenne il 26 luglio 1915, pochi giorni dopo essere stata accolta nella fede ebraica. Il vecchio amico di Montagu all'università, Raymond Asquith, ha difeso il matrimonio: "Sono completamente favorevole alla partita Stanley/Montagu. (i) Perché per una donna qualsiasi matrimonio è meglio della verginità perpetua, che dopo una certa età (non molto lontana lontana nel caso di Venetia) diventa insopportabilmente assurdo. (ii) Perché, come dici tu stesso, ha avuto buone possibilità di concepire una passione romantica per qualcuno negli ultimi 12 anni e non l'ha fatto ed è probabilmente incapace di farlo così. Stando così le cose penso che lei sia ben consigliata di fare un matrimonio di convenienza. (iii) Perché, secondo me, questo è un matrimonio di convenienza. Se un uomo ha mezzi e parti private (specialmente se entrambi sono grandi) è una comodità per una donna. (iv) Perché infastidisce Lord e Lady Sheffield. (v) Perché sconvolge profondamente l'intera comunità cristiana". (93)

Nel 1915 il marito di Sylvia Henley, Anthony Morton Henley, fu promosso al grado di tenente colonnello e si unì allo staff del generale John French, comandante in capo della British Expeditionary Force (BEF) sul fronte occidentale. Sylvia si lamentò della sua mancanza di lettere e dopo il matrimonio di Venetia con Edwin Montagu, assunse il ruolo di principale confidente di Asquith. Margot Asquith ha effettivamente incoraggiato la relazione e ha pensato che avrebbe aiutato suo marito ad affrontare la perdita di Venetia.Tuttavia, sua figlia, Violet Asquith, non era d'accordo poiché "intuiva una nuova e più pericolosa sfida agli affetti di suo padre". (94)

Sylvia Henley ha tenuto informato il marito del crescente affetto di Asquith per lei. Gli scrisse di un fine settimana trascorso a casa di Asquith. "Mentre siamo andati a letto, il primo ministro ha detto che doveva mostrarmi la sua stanza. Io ero piuttosto contrario, poiché la sua natura affettuosa ha la meglio sulla sua saggezza, come sai. Ma non c'era niente da dire su di lui. Stavamo parlando, il suo braccio intorno a me, di libri... Sapevo per certo che mi avrebbe chiesto un bacio, e sapendo questo ero felice che fosse uno di simpatia per quella parte della sua vita che conosco. E gli ho detto come tanto amore e simpatia ho provato per lui e l'ho baciato - non può fare a meno dell'affetto... Per me è sempre una macchia che al PM non possa piacere uno senza che il lato fisico entri così tanto. Mi piacerebbe così tanto meglio se mi tenesse la mano e non zampettasse così tanto". (95)

In un'altra lettera più tardi quel mese Sylvia disse a suo marito che Venetia era sconvolta dal fatto che Asquith le avesse rivolto il suo affetto: "Sono certo che la ferisce vedere che il Primo Ministro mi vuole bene". Ha iniziato a portarla fuori con la sua macchina e lei ha affermato di essere stata in grado di "accarezzare il primo ministro dal suo umore scontroso". Sylvia ha detto a suo marito che stava facendo il suo "dovere patriottico" nel consolare Asquith: "Ora mi vuole molto bene in un modo meravigliosamente gentile. Spero che i nostri rapporti non cambieranno mai". (96) Il 2 giugno 1915, Asquith disse a Sylvia: "Sei la mia ancora e ti amo e ho bisogno di te". (97)

Sylvia doveva costantemente respingere i suoi approcci fisici, come baciarsi o avvolgere le braccia. Gli disse che amava stare con lui che non voleva che diventasse una relazione sessuale. Sylvia ha insistito "che finché è rimasto platonico non c'era niente che volessi di più, ma non appena ho sentito che c'era il pericolo che quella forma d'amore cedesse il posto all'altro - doveva essere tutto finito". (98) Asquith ha risposto che "un'avventura erotica non è mai stata una mia idea". (99)

La battaglia della Somme fu pianificata come un'operazione congiunta francese e britannica. L'idea è venuta originariamente dal comandante in capo francese, Joseph Joffre ed è stata accettata dal generale Douglas Haig, il comandante della British Expeditionary Force (BEF), nonostante la sua preferenza per un grande attacco nelle Fiandre. Sebbene Joffre fosse interessato al guadagno territoriale, era anche un tentativo di distruggere la manodopera tedesca.

Il morale in Gran Bretagna era ai minimi storici. "Haig aveva bisogno di una svolta per rilanciare gli animi di un paese ancora in linea di principio pienamente dietro la guerra, patriottico e che preme per la vittoria militare". Dopo un incontro con il comandante in capo francese, Joseph Joffre, fu deciso di organizzare un'offensiva congiunta in cui le linee britanniche e francesi si unirono sul fronte occidentale. (100) Secondo Basil Liddell Hart, la decisione di Joffre di realizzare questo settore, considerato il più forte dei tedeschi, "sembra essere stata presa unicamente perché gli inglesi sarebbero stati obbligati a prendervi parte". (101)

Alfred Harmsworth, Lord Northcliffe, fu informato del piano quando visitò il generale Haig nel maggio 1916. Accettò di dare il suo pieno sostegno all'offensiva sui suoi giornali. Uno dei suoi biografi, S.J. Taylor, fa notare: "Northcliffe... alla fine capitolò, il Mail giornaliera discendendo nella prosa propagandistica che finì per caratterizzare la cronaca della prima guerra mondiale. Era uno stile adottato da tempo dai suoi concorrenti; frasi emozionanti, parole vuote, bugie palpabili." (102)

Inizialmente Joffre intendeva utilizzare principalmente soldati francesi, ma l'attacco tedesco a Verdun nel febbraio 1916 trasformò l'offensiva della Somme in un attacco diversivo britannico su larga scala. Il generale Haig assunse la responsabilità dell'operazione e, con l'aiuto del generale Sir Henry Rawlinson, elaborò il suo piano di attacco. La strategia di Haig prevedeva un bombardamento preliminare di otto giorni che credeva avrebbe distrutto completamente le difese avanzate tedesche. Disse al suo Stato Maggiore che "l'avanzata doveva essere spinta verso est abbastanza lontano da consentire alla nostra cavalleria di penetrare nell'aperta campagna oltre le linee di difesa preparate dal nemico". (103)

Il generale Haig scrisse di essere convinto che l'offensiva avrebbe vinto la guerra: "Sento che ogni passo del mio piano è stato compiuto con l'aiuto divino". (104) Il generale Henry Rawlinson era incaricato dell'attacco principale e la sua quarta armata doveva avanzare verso Bapaume. A nord di Rawlinson, il generale Edmund Allenby e la Terza Armata britannica ricevettero l'ordine di sfondare con la cavalleria in attesa di sfruttare il divario che avrebbe dovuto apparire nella prima linea tedesca. Più a sud, il generale Émile Fayolle doveva avanzare con la sesta armata francese verso Combles. Rawlinson ha scritto: "DG (Haig) mi dice che dobbiamo attaccare, che i francesi stanno facendo lo stesso e stanno facendo uno sforzo supremo. Ci costerà caro e non andremo molto lontano". (105)

La battaglia della Somme iniziò nelle prime ore del 1 luglio 1916, quando quasi un quarto di milione di proiettili furono sparati contro le posizioni tedesche in poco più di un'ora, una media di 3.500 al minuto. La raffica è stata così intensa che si è sentita a Londra. Alle 7:28 dieci mine furono esplose sotto le trincee tedesche. Due minuti dopo, le truppe britanniche e francesi attaccarono lungo un fronte di 25 miglia. L'obiettivo principale era "sfondare le linee tedesche per mezzo di un massiccio assalto di fanteria, per cercare di creare le condizioni in cui la cavalleria potesse quindi avanzare rapidamente per sfruttare lo sfondamento". (106)

Il primo giorno della battaglia tredici divisioni britanniche andarono "sopra le righe" a ondate regolari. Il bombardamento non riuscì a distruggere né il filo spinato né i bunker di cemento che proteggevano i soldati tedeschi. Ciò significava che i tedeschi potevano sfruttare le loro buone posizioni difensive su un terreno più elevato. "L'attacco è stato un totale fallimento. Lo sbarramento non ha cancellato i tedeschi. Le loro mitragliatrici hanno abbattuto gli inglesi in file: 19.000 morti, 57.000 vittime sostenute - la più grande perdita in un solo giorno mai patita da un esercito britannico e la più grande sofferta da qualsiasi esercito nella prima guerra mondiale. Haig aveva parlato in precedenza di interrompere l'offensiva se non avesse avuto subito successo. Ora ha stretto i denti e ha continuato ostinatamente a proseguire - o meglio, gli uomini hanno continuato per lui. " (107)

Haig è stato aiutato in questo dai giornali che hanno riportato che l'offensiva è stata un successo. William Beach Thomas, in Il Daily Mail, sotto il titolo, "Enemy Outgunned", scrisse: "Stiamo assediando non un luogo ma l'esercito tedesco - quel grande motore che era finalmente montato alla sua perfezione finale e alla sua assoluta brama di dominio. Nella prima battaglia, abbiamo battuto i tedeschi con un maggiore slancio nella fanteria e un peso di gran lunga superiore nelle munizioni." (108) In un rapporto successivo affermò: Gli stessi atteggiamenti dei morti, caduti avidamente in avanti, hanno l'aspetto di una speranza in attesa. Diresti che sono morti con la luce della vittoria negli occhi." (109)

Il generale Douglas Haig continuò a ordinare ulteriori attacchi alle posizioni tedesche alla Somme e il 13 novembre l'esercito britannico catturò la fortezza di Beaumont Hamel. Tuttavia, la neve pesante ha costretto Haig ad abbandonare i suoi guadagni. Con il peggioramento del clima invernale, Haig ha ora posto fine all'offensiva della Somme. Dal 1° luglio, gli inglesi hanno subito 420.000 vittime. I francesi hanno perso quasi 200.000 e si stima che le vittime tedesche siano state nella regione di 500.000. Le forze alleate hanno guadagnato un po' di terra, ma ha raggiunto solo 12 km nei suoi punti più profondi. Nonostante le crescenti critiche per il suo apparente disprezzo per le vite britanniche, Haig è sopravvissuto come comandante in capo. Uno dei motivi principali di ciò è stato il sostegno che ha ricevuto dai giornali di Northcliffe. (110)

Il generale William Robertson ha continuato a sostenere le tattiche di Haig. Il biografo di Robertson, David R. Woodward, ha sottolineato: "Le perdite britanniche nel primo giorno dell'offensiva della Somme - quasi 60.000 vittime - hanno scioccato Robertson. Il tentativo di svolta di un passo di Haig è stato l'antitesi dell'approccio cauto di Robertson di esaurire il nemico con l'artiglieria. e limitati progressi.Anche se segretamente discuteva di tattiche più prudenti con i subordinati di Haig, difendeva le operazioni del BEF a Londra.L'offensiva britannica, nonostante i suoi risultati limitati, stava avendo un effetto positivo insieme agli altri attacchi alleati in corso contro le potenze centrali. La continuazione dell'offensiva di Haig in autunno, tuttavia, non era così facile da giustificare". (111)

Haig non fu scoraggiato da queste pesanti perdite il primo giorno e ordinò al generale Sir Henry Rawlinson di continuare ad attaccare la prima linea tedesca. Un attacco notturno del 13 luglio ottenne uno sfondamento temporaneo, ma i rinforzi tedeschi arrivarono in tempo per colmare il divario. Haig credeva che i tedeschi fossero vicini al punto di esaurimento e continuarono a ordinare ulteriori attacchi in attesa che ciascuno ottenesse la vittoria. Sebbene siano stati ottenuti piccoli guadagni, ad esempio, la cattura di Pozieres il 23 luglio, non è stato possibile seguirli con successo.

Il capitano Charles Hudson era uno di quegli ufficiali che presero parte alla battaglia. In seguito scrisse: "È difficile vedere come Haig, come comandante in capo che viveva nell'atmosfera che viveva, così separato dalle truppe combattenti, potesse adempiere al tremendo compito che gli era stato affidato in modo efficace. Allora non credevo , e non credo ora che le enormi perdite fossero giustificate. Durante tutta la guerra i bombardamenti enormi fallirono ancora e ancora, eppure noi insistemmo nell'impiegare lo stesso metodo di attacco senza speranza. Molti altri metodi erano possibili, alcuni furono effettivamente usati ma solo a metà. di cuore." (112)

Anche il soldato semplice James Lovegrove è stato molto critico nei confronti delle tattiche di Haig: "I comandanti militari non avevano alcun rispetto per la vita umana. Il generale Douglas Haig... non si curava delle vittime. Ovviamente stava portando avanti la politica del governo, perché dopo la guerra fu nominato cavaliere e dato una somma forfettaria e un'enorme pensione a vita. Do la colpa alle scuole pubbliche che hanno allevato questi maniaci dell'ego. Non avrebbero mai dovuto occuparsi degli uomini. Mai."

Christopher Andrew, l'autore di Servizi segreti: la creazione della comunità dell'intelligence britannica (1985), ha sostenuto che il generale di brigata John Charteris, il capo dell'intelligence presso il quartier generale. fu in parte responsabile di questo disastro: "I rapporti dell'intelligence di Charteris durante i cinque mesi di battaglia erano progettati per mantenere il morale di Haig. Sebbene uno dei doveri dell'ufficiale dell'intelligence possa essere quello di aiutare a mantenere il morale del suo comandante, Charteris ha attraversato la frontiera tra ottimismo e delusione". Ancora nel settembre 1916, Charteris diceva al generale Haig: "È possibile che i tedeschi crollino prima della fine dell'anno". (113)

Il 15 settembre il generale Alfred Micheler e la decima armata si unirono alla battaglia a sud a Flers-Courcelette. Nonostante utilizzassero per la prima volta i carri armati, le 12 divisioni di Micheler guadagnarono solo pochi chilometri. Ogni volta che il tempo era appropriato, il generale Sir Douglas Haig ordinò ulteriori attacchi alle posizioni tedesche alla Somme e il 13 novembre il BEF catturò la fortezza di Beaumont Hamel. Tuttavia, la neve pesante ha costretto Haig ad abbandonare i suoi guadagni.

Con il peggioramento del clima invernale, Haig ha ora posto fine all'offensiva della Somme. Haig scrisse all'epoca: "I risultati della Somme giustificano pienamente la fiducia nella nostra capacità di dominare il potere di resistenza del nemico". (114)

Durante la prima guerra mondiale furono assegnati un totale di 634 premi della Victoria Cross, di cui cinquantuno per la battaglia della Somme. "La distribuzione dei gradi che hanno vinto la medaglia è abbastanza ampia, con venti che sono andati agli ufficiali, dodici ai sottufficiali e diciannove ai privati ​​o loro equivalenti... Un terzo dei VC della Somme è stato assegnato postumo e solo trentatré uomini sopravvissero alla guerra." (115)

Negli anni '20 Haig fu duramente criticato per le tattiche usate in offensive come quella della Somme. Ciò includeva il primo ministro dell'epoca, David Lloyd George: "Non è troppo dire che quando scoppiò la Grande Guerra i nostri generali avevano le lezioni più importanti della loro arte da imparare. Prima di iniziare avevano molto da disimparare. I loro cervelli erano ingombra di legname inutile, stipato in ogni nicchia e angolo. Parte di esso non è mai stato ripulito fino alla fine della guerra. Non sapevano nulla se non per sentito dire sul combattimento effettivo di una battaglia in condizioni moderne. Haig ordinò molti sanguinosi battaglie in questa guerra. Ha preso parte solo a due. Non ha mai nemmeno visto il terreno su cui sono state combattute le sue più grandi battaglie, né prima né durante il combattimento. Il racconto di queste battaglie costituisce una trilogia, illustrando l'indiscutibile eroismo che non accetterà mai sconfitta e l'inesauribile vanità che non ammetterà mai un errore." (116)

Duff Cooper, incaricato dalla famiglia Haig di scrivere la sua biografia ufficiale, ha affermato: "C'è ancora chi sostiene che la Battaglia della Somme non avrebbe mai dovuto essere combattuta e che i guadagni non erano commisurati al sacrificio. Non esiste metro per misurare tali eventi, non ci sono ritorni per provare se la vita è stata venduta al suo valore di mercato.Vi sono alcuni che dal loro modo di ragionare sembrerebbero ritenere che nessuna battaglia sia degna di essere combattuta se non produce un risultato immediatamente decisivo il che è tanto sciocco quanto sarebbe sostenere che in un combattimento a premi non vale la pena sferrare un colpo se non quello che mette fuori combattimento l'avversario. Quanto a se fosse saggio o sciocco dare battaglia sulla Somme il primo luglio 1916 , ci può essere sicuramente una sola opinione. Rifiutarsi di combattere allora e lì avrebbe significato l'abbandono di Verdun al suo destino e la rottura della cooperazione con i francesi." (117)

In un incontro a Parigi il 4 novembre 1916, David Lloyd George giunse alla conclusione che l'attuale struttura di comando e direzione della politica non poteva vincere la guerra e poteva benissimo perderla. Lloyd George era d'accordo con Maurice Hankey, segretario dell'Imperial War Cabinet, che avrebbe dovuto parlare della situazione con Andrew Bonar Law, il leader del Partito Conservatore. Bonar Law rimase fedele ad Asquith e così Lloyd George contattò Max Aitken e gli parlò delle sue riforme suggerite.

Lord Northcliffe si unì a Lloyd George nel tentativo di persuadere H. Asquith e molti membri del suo gabinetto, tra cui Sir Edward Grey, Arthur Balfour, Robert Crewe-Milnes, primo marchese di Crewe e Henry Petty-Fitzmaurice, quinto marchese di Lansdowne, a dimettersi. È stato riferito che Lloyd George stava cercando di incoraggiare Asquith a istituire un piccolo Consiglio di Guerra per condurre la guerra e se non fosse d'accordo si sarebbe dimesso. (118)

Tom Clarke, il caporedattore di Il Daily Mail, afferma che Lord Northcliffe gli disse di portare un messaggio all'editore, Thomas Marlowe, che avrebbe dovuto pubblicare un articolo sulla crisi politica con il titolo "Asquith a National Danger". Secondo Clarke, Marlowe "ha messo un freno all'irruenza del capo" e ha invece usato il titolo "Le patelle: un pericolo nazionale". Ha anche detto a Clarke di stampare le foto di Lloyd George e Asquith fianco a fianco: "Fai una foto sorridente di Lloyd George e ottieni la peggiore foto possibile di Asquith". Clarke ha detto a Northcliffe che questo era "piuttosto scortese, per non dire altro". Northcliffe ha risposto: "Se non vogliamo perdere la guerra servono metodi rudi... è l'unico modo". (119)

Quei giornali che hanno sostenuto il Partito Liberale, si sono preoccupati che un importante sostenitore del Partito Conservatore dovrebbe sollecitare Asquith a dimettersi. Alfred George Gardiner, l'editore di Le notizie quotidiane, ha obiettato alla campagna di Lord Northcliffe contro Asquith: "Se l'attuale governo cade, cadrà perché Lord Northcliffe ha decretato che dovrebbe cadere, e il governo che prende il suo posto, non importa chi lo compone, entrerà nel suo compito come tributario di Lord Northcliffe." (120)

Asquith era in grande difficoltà, ma aveva ministri del governo che non volevano Lloyd George come primo ministro. Roy Jenkins ha sostenuto che avrebbe dovuto avere un incontro con "Cecil, Chamberlain, Curzon e Long avrebbero potuto avere un effetto considerevole. Per cominciare, senza dubbio li avrebbe trovati vacillanti. Ma non era senza influenza su di loro. Nel Nel corso della discussione i loro dubbi su Lloyd George sarebbero venuti a galla, e la conclusione avrebbe potuto essere che avrebbero irrigidito Asquith, e lui li avrebbe irrigiditi." (121) Il biografo di Lloyd George, John Grigg, non è d'accordo con Jenkins. La sua ricerca suggerisce che Asquith aveva pochissimo sostegno dai membri del Partito Conservatore del governo di coalizione e se avesse provato a usarli contro Lloyd George sarebbe finito in un fallimento. (122)

Il 4 dicembre 1916, I tempi ha elogiato la posizione di Lloyd George contro gli attuali "metodi ingombranti di dirigere la guerra" e ha esortato Asquith ad accettare lo "schema alternativo" del piccolo Consiglio di Guerra, che aveva proposto. Asquith non doveva essere un membro del consiglio e invece le sue qualità erano "più adatte... a preservare l'unità della Nazione". (123) Anche il Partito Liberale che sostiene Guardiano di Manchester, si riferiva all'umiliazione di Asquith, il cui "corso naturale sarebbe o resistere alla richiesta di un Consiglio di Guerra, che lo sostituirebbe in parte come Premier, o in alternativa si dimetterebbe". (124)

Asquith arrivò alla conclusione che Lloyd George aveva fatto trapelare dettagli imbarazzanti della conversazione che aveva avuto con Lloyd George, inclusa la minaccia di dimissioni se non avesse ottenuto ciò che voleva. Quella notte inviò una nota a Lloyd George: "Produzioni come l'articolo principale di oggi Volte, mostrando le infinite possibilità di fraintendimento e travisamento di un tale accordo di cui abbiamo discusso ieri, mi fanno almeno dubitare della sua fattibilità. Se non si corregge subito l'impressione di essere relegato alla posizione di spettatore irresponsabile della guerra, non posso andare avanti." (125)

Lloyd George ha negato l'accusa di fuga di informazioni, ma ha ammesso che Lord Northcliffe voleva "distruggere" il suo governo. Tuttavia, ha continuato a sostenere che anche Northcliffe voleva fargli del male e ha dovuto sopportare le "false dichiarazioni... per mesi" del suo giornale. Ha aggiunto: "Northcliffe vorrebbe rendere impossibile questo (la formazione di un piccolo Comitato di Guerra) e qualsiasi altro accordo sotto la vostra Premiership... non posso frenare né temo influenzare Northcliffe". (126)

In una riunione del gabinetto il giorno seguente, Asquith si rifiutò di formare un nuovo Consiglio di Guerra che non lo includesse. Lloyd George si è immediatamente dimesso: "È con grande rammarico personale che sono giunto a questa conclusione... Nulla mi avrebbe indotto a separarmi ora se non la sensazione opprimente che la linea d'azione che è stata perseguita ha messo il paese - e non solo il paese, ma in tutto il mondo i principi per i quali tu ed io abbiamo sempre sostenuto durante la nostra vita politica - è il pericolo più grande che li abbia mai sorpassati.Poiché sono pienamente consapevole dell'importanza di preservare l'unità nazionale, propongo di fornire al vostro governo un appoggio completo nella vigorosa prosecuzione della guerra; ma l'unità senza azione non è altro che una futile carneficina, e non posso esserne responsabile." (127)

I membri conservatori della coalizione hanno chiarito che non sarebbero più disposti a servire sotto Asquith. Alle 7 del pomeriggio. si recò a Buckingham Palace e rassegnò le sue dimissioni al re Giorgio V. A quanto pare, disse a J. Thomas che, su "su consiglio di amici intimi, era impossibile per Lloyd George formare un gabinetto" e credeva che "il re avrebbe inviato per lui prima che finisse il giorno». Thomas ha risposto "Io, volendo che continuasse, ho sottolineato che questo consiglio era pura follia". (128)

Asquith, che era stato primo ministro per oltre otto anni, fu sostituito da Lloyd George. Portò un gabinetto di guerra che includeva solo altri quattro membri: George Curzon, Alfred Milner, Andrew Bonar Law e Arthur Henderson. C'era anche l'intesa che Arthur Balfour partecipasse quando gli affari esteri erano all'ordine del giorno. Lloyd George era quindi l'unico membro del Partito Liberale nel Gabinetto di Guerra. Lloyd George voleva che Northcliffe diventasse un membro del gabinetto di guerra, tuttavia, Henderson gli disse che se ciò fosse accaduto si sarebbe dimesso e avrebbe tolto il sostegno del partito laburista al governo.

Max Aitken, il proprietario di L'espresso quotidiano, che si unì anche all'attacco ad Asquith, ricordò in seguito che era la cosa più importante che avesse fatto in politica: "La distruzione del governo di Asquith che è stata provocata da un onesto intrigo. Se il governo di Asquith fosse andato avanti, il paese sarebbe caduto». Il sostegno liberale La cronaca quotidiana, non era d'accordo e sosteneva che il partito conservatore che sosteneva i baroni dei giornali aveva rimosso un governo eletto democraticamente. Ha sostenuto che il nuovo governo "dovrà affrontare la minaccia della stampa così come la minaccia dei sottomarini; altrimenti i ministeri saranno soggetti alla tirannia e alla tortura con attacchi quotidiani che mettono in dubbio il loro patriottismo e la serietà per vincere la guerra". (129)

Il 9 dicembre 1916, Il Daily Mail in prima pagina, sotto il titolo, "IL PASSAGGIO DEI FALLIMENTI" aveva una serie di fotografie che mostravano i ministri uscenti, H. Asquith, Edward Grey, Reginald McKenna, Richard Haldane, John Simon e Winston Churchill, con didascalie di accompagnamento sul petto che attaccavano loro record nel governo. Northcliffe aveva ordinato questo servizio e si era congratulato con il dipartimento delle immagini del giornale.

Alfred George Gardiner, l'editore di Le notizie quotidiane, ha sottolineato che il principale vantaggio del nuovo governo di David Lloyd George è stato quello di avere il sostegno di Lord Northcliffe: "Sarà oggetto di una critica amichevole organizzata e responsabile che mirerà a sostenerlo e non a distruggerlo. La caduta del defunto governo e la maggior parte dei suoi fallimenti erano dovuti all'assenza di tale critica. È diventato il bersaglio... di una campagna di stampa spietata e acritica che ha fatto appello direttamente alle passioni della folla contro l'autorità del Parlamento". (171)

Gardiner aveva ragione e la stampa di Lord Northcliffe fornì a Lloyd George un grande sostegno. È stato descritto come una "dinamo umana" il cui "ogni erg di energia è concentrato sul compito immediato a portata di mano. Combina la persuasività dell'irlandese con la concentrazione dell'americano e la meticolosità dell'inglese". In un altro articolo, scritto da Northcliffe, affermava: "Credo che sarà il capo del governo che vincerà la guerra; ciò porta a una soluzione della questione irlandese e mantiene quel fattore essenziale di buona volontà tra le persone delle nazioni di lingua inglese del Impero britannico e il popolo degli Stati Uniti". (172)


Guarda il video: Stati nazione 8 - Gran Bretagna


Commenti:

  1. Kentigem

    Congratulazioni, la tua idea utile

  2. Tataur

    E come in tal caso è necessario agire?

  3. Moogurg

    Credo che ti sbagli. Sono sicuro.



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